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Trois astronautes chinois sont revenus sur Terre vendredi après une visite de 90 jours dans une station spatiale inachevée dans le cadre de la première mission habitée du pays depuis 2016.

Dans une petite capsule de retour, les trois hommes, Nie Haisheng, Liu Boming et Tang Hongbo, ont atterri en toute sécurité dans la région autonome de Mongolie intérieure (nord de la Chine) à 13h34 (05h34 GMT), ont rapporté les médias officiels.

La mission Shenzhou-12 était la première des quatre missions habitées prévues pour 2021-2022 alors que la Chine assemble sa première station spatiale permanente. Le processus nécessite 11 missions, dont les lancements des trois modules de la station.

La construction a commencé en avril avec le lancement du module Tianhe, la future maison de la station spatiale. Légèrement plus grand qu’un bus de ville, Tianhe était l’endroit où Nie, Liu et Tang ont séjourné depuis la mi-juin, marquant la plus longue mission de vol spatial de la Chine.

En orbite, les astronautes ont effectué des sorties dans l’espace, validé le système de survie de Tianhe, testé le bras robotique du module et trié les fournitures pour les prochaines missions habitées.

La deuxième mission en équipage est prévue pour octobre et le prochain groupe d’astronautes devrait rester à Tianhe pendant six mois.

Avant cette mission Shenzhou-13, la Chine enverra un vaisseau spatial cargo automatisé, Tianzhou-3, à Tianhe avec les fournitures nécessaires pour le prochain équipage.

Tianzhou-3 sera lancé dans un proche avenir, ont récemment annoncé les médias officiels.

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La loi américaine lui a interdit de travailler avec la NASA et, par extension, sur la Station spatiale internationale (ISS) dirigée par les États-Unis, la Chine a passé la dernière décennie à développer des technologies pour construire sa propre station spatiale.

La station spatiale chinoise, qui devrait être achevée d’ici la fin de 2022, sera la seule alternative à l’ISS vieille de 20 ans, qui pourrait être retirée en 2024.

(REUTERS)