La tradition égyptienne du tahtib (combat au bâton), populaire dans les festivals et datant d’au moins 5000 ans, est devenue un art martial moderne que les passionnés espèrent pouvoir éventuellement atteindre les Jeux olympiques.

Le franco-égyptien Adel Paul Boulad, qui depuis une quinzaine d’années est le moteur du tahtib moderne, qualifie cette dynamique de «projet fédérateur» et de «révolution culturelle».

La pratique moderne « est une version sportive mise à jour d’un art multi-millénaire », a déclaré le professeur d’arts martiaux de 69 ans.

« C’est une pratique sportive qui est codifiée, structurée … et englobe toute l’histoire de l’Egypte », a-t-il déclaré à l’AFP.

Dans le tahtib traditionnel, populaire dans les campagnes du sud de l’Égypte, deux hommes dansent en brandissant des bâtons de bambou, dans une confrontation qui ressemble un peu à un duel d’escrime.

Des musiciens folkloriques avec des tambours forts accompagnent le spectacle, qui est populaire lors des mariages et des festivités, et encouragent la foule entourant les hommes, qui portent des robes traditionnelles de Galabeya.

L’agence culturelle des Nations Unies, l’UNESCO, a inclus en 2016 l’art martial comme «patrimoine culturel immatériel de l’humanité».

– ‘Bouge toi’ –

Boulad, basé en France, qui était également à l’origine de la candidature de tahtib à l’UNESCO, a officialisé ses mouvements complexes et les a divisés en 12 formes, l’équivalent des katas dans les arts martiaux japonais.

Les «secrets du combat» ont été gravés dans la pierre sur les murs des temples et des tombes de l’Ancien Empire de l’Égypte ancienne (2 700 à 2 200 avant JC) jusqu’à l’arrivée des Grecs, qui ont conquis le pays d’Afrique du Nord vers 300 avant JC. C.

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Boulad, qui est également coach d’affaires, souhaite que le tahtib soit inclus en tant que sport de combat aux Jeux olympiques dans les années à venir.

Portant une ceinture rouge à trois pointes, rappelant le style des anciens guerriers égyptiens, et une tenue noire, les concurrents brandissent un bâton en osier de 1,3 mètre.

Contrairement au tahtib traditionnel, les femmes peuvent participer à sa version moderne.

Avec des expositions, notamment au Festival international d’arts martiaux de Paris en 2016, le tahtib moderne a déjà attiré un public international, mais tente toujours de s’implanter en Égypte.

Boulad a déclaré qu’il s’était donné deux à trois ans, avec l’aide d’un financement privé, pour créer des «pôles régionaux» à travers le monde afin de diffuser davantage le sport, notamment au Canada, en Colombie et en Hongrie.

« Je dis aux Egyptiens de bouger, sinon tahtib ira aux Jeux Olympiques sans une équipe égyptienne pour le représenter », a-t-il dit.

– «  Une partie de l’histoire  » –

A Rehab, la luxueuse banlieue est du Caire, un parc de loisirs accueille les premiers instructeurs égyptiens enthousiastes formés par Boulad et ses étudiants enthousiastes.

Nasser Refai, 44 ans, professeur d’éducation physique et l’un des entraîneurs, a déclaré que le style de combat égyptien hérité de l’époque des pharaons était un « trésor ».

« C’est quelque chose que nous devons préserver. Comme toute forme d’art, si nous ne pratiquons pas, nous la perdons », a ajouté Refai, affectueusement surnommé le capitaine Nasser par ses élèves.

Lui et ses associés ont lentement commencé à attirer de jeunes fans locaux du sport par le biais des médias sociaux.

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« Il ne s’agit pas seulement de se battre, il s’agit de se respecter et de se changer », a-t-il déclaré à l’AFP, ajoutant que ce serait son « rêve » de voir le tahtib reconnu comme sport olympique.

Bras dans la main et coiffée d’un foulard, Jasmine Anwar, 25 ans, participe avec enthousiasme à sa première séance d’entraînement.

« Je vais continuer. Je ne saurai pas seulement tenir le bâton », a déclaré le professeur.

La nouvelle recrue, Jouba Ayoub Mohammed, un graphiste de 27 ans, a exprimé son intérêt pour la promotion du sport auprès des autres de sa génération.

Mais « nous devons d’abord faire savoir aux Egyptiens que le tahtib n’est pas une danse folklorique exécutée uniquement lors de mariages et autres événements culturels », a-t-il déclaré.

« Cela fait partie de l’histoire de l’Égypte ancienne. »

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