Au fur et à mesure que les abeilles se frayent un chemin à travers le monde, elles sont parfaites pour en ramasser des morceaux en cours de route. Les abeilles sont couvertes de poils qui ont évolué pour contenir de minuscules particules que l’abeille collecte intentionnellement ou rencontre simplement lors de ses voyages quotidiens. Ces poils sont chargés électrostatiquement en vol, ce qui aide à attirer les particules. Le pollen est la substance la plus évidente emprisonnée dans ces poils, tout comme les débris végétaux, la cire et même des morceaux d’autres abeilles.

Maintenant, un autre matériau a été ajouté à cette liste: les plastiques. Plus précisément, 13 polymères synthétiques différents, selon une étude sur les abeilles et les microplastiques au Danemark. L’étude a été publiée plus tôt cette année dans Science environnementale totale.

Il est bien établi que les microplastiques sont largement propagé autour de la planète. Cependant, les scientifiques apprennent encore comment se déplacer dans l’atmosphère. Les échantillonner est difficile, et la plupart des recherches sur les microplastiques aéroportés à ce jour ont été effectuées au niveau du sol, selon les scientifiques.

Il s’avère que les abeilles, ainsi que toutes ces pattes et corps velus, constituent un moyen viable de mieux évaluer la répartition des fibres et des fragments de plastique transportés par le vent. Grâce à leur grand nombre et à leur grande variété de butinage, les abeilles peuvent être sélectionnées comme sondes vivantes de la dispersion des microplastiques à travers le monde.

«Ces travaux démontrent pour la première fois la possibilité d’utiliser les abeilles comme bio-indicateur de la présence de PM (microplastiques) dans l’environnement», expliquent les scientifiques.

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Écologistes miniatures

Pendant des décennies, les scientifiques ont utilisé les abeilles comme sentinelles pour la pollution, le suivi métaux lourds, les pesticides, la pollution de l’air, et même Retombées radioactives. Mais les recherches sur les interactions des abeilles avec les plastiques, qui remontent également aux années 1970, se sont davantage concentrées sur les macro-plastiques que sur les micro-plastiques.

Les abeilles coupeuses de feuilles, par exemple, qui sont de taille similaire aux abeilles européennes. les abeilles mais solitaires et trouvés dans le monde entier, il a été démontré qu’ils utilisaient leurs énormes mâchoires pour couper des morceaux de plastique en forme de demi-lune, tout comme ils le font avec des feuilles et des pétales.

Scientifiques en le Chili, Argentine, Y Canada, et le États Unis Ils ont observé des abeilles coupeuses de feuilles qui collectent ces morceaux de sacs, emballages et autres matières plastiques et les recouvrent. Dans le États Unis Une étude a suggéré que les abeilles coupaient également le matériel de nidification des banderoles en plastique utilisées pour inspecter ou marquer les chantiers de construction.

Dans l’étude du Danemark, les scientifiques ont collecté des milliers d’abeilles ouvrières, toutes des femmes, dans 19 ruchers, neuf dans le centre de Copenhague et dix dans les zones suburbaines et rurales en dehors de la ville. Les chercheurs ont collecté des abeilles directement à l’intérieur de leurs ruches au printemps, lorsque les colonies se formaient. Parce que les abeilles interagissent avec les plantes, l’eau, le sol et l’air, tous les domaines où les microplastiques s’accumulent, elles ont eu de nombreuses occasions de trouver des plastiques. L’équipe de collecte portait des vêtements en fibres naturelles et a pris d’autres précautions pour éviter de contaminer les abeilles de l’échantillon.

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Les abeilles ont été congelées pour être abattues, puis lavées et frottées pour éliminer les particules adhérant à leurs pattes et à leur corps. À l’aide d’un microscope et d’une lumière infrarouge, les particules ont été classées par taille, forme et type de matériau.

Quinze pour cent des particules récupérées étaient des microplastiques. Parmi ceux-ci, 52 pour cent étaient des fragments et 38 pour cent étaient des fibres. Le polyester était la fibre dominante, suivi du polyéthylène et du polychlorure de vinyle. Les abeilles ont également collecté des fibres de coton naturelles.

Comme prévu, les abeilles des villes avaient le plus grand nombre de microplastiques, car les zones urbaines sont connues pour contenir les densités de microplastiques les plus élevées. La surprise était que le nombre de microplastiques chez les abeilles suburbaines et rurales n’était pas beaucoup plus bas. Cela suggère que la dispersion par le vent équivaut à la concentration de microplastiques sur de grandes surfaces, disent les scientifiques.

« Je m’attendais à plus d’abeilles » propres « sur le terrain qu’au centre de Copenhague », Roberto Rosala déclaré un professeur de génie chimique à l’Université d’Alcalá à Madrid et co-auteur de l’étude dans un e-mail. « Mais la grande mobilité des petits microplastiques offre une explication. »

La pollution plastique nuit-elle aux abeilles?

La question de savoir comment l’exposition aux plastiques affecte les abeilles reste ouverte. Les scientifiques sont divisés sur la question de savoir si la construction de nids à partir de morceaux de plastique par des abeilles coupeuses de feuilles est simplement la preuve que les abeilles s’adaptent à la présence d’un nouveau matériau ou si cela peut finalement s’avérer nocif.

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Dans une étude publiée plus tôt cette année dans le Journal des matières dangereuses, des scientifiques chinois ont cherché à évaluer les risques potentiels que les microplastiques représentent pour les abeilles. Ils ont nourri les abeilles en microplastiques de polystyrène pendant deux semaines et ont constaté que leur taux de mortalité n’avait pas changé. Cependant, il a modifié le microbiome des abeilles, la collection de bactéries intestinales essentielles aux fonctions biologiques de base, d’une manière qui, selon l’équipe chinoise, pourrait poser « des risques substantiels pour la santé ».

En particulier, l’équipe a constaté que le taux de mortalité des abeilles était passé de moins de 20% à environ 55% lorsque les abeilles consommaient une combinaison de polystyrène et de tétracycline, un antibiotique couramment utilisé en apiculture pour prévenir une maladie larvaire. « Pris isolément, les microplastiques ne sont peut-être pas le polluant le plus toxique, mais l’existence d’autres produits chimiques pourrait augmenter leur toxicité », ont conclu les chercheurs chinois.

Illaria Negri, un chercheur de l’Università Cattolica del Sacuro Cuore en Italie, qui n’était pas impliqué dans les études danoises ou chinoises, a exprimé des préoccupations similaires. Les effets toxiques des microplastiques « pourraient être amplifiés lorsqu’ils se produisent en combinaison avec d’autres polluants, tels que les pesticides, les médicaments vétérinaires, les additifs plastiques », a-t-il déclaré dans un e-mail.

Certains pesticides peuvent être absorbés par les déchets plastiques, a déclaré Negri, et pourraient avoir des « effets dévastateurs » sur la santé des abeilles et d’autres animaux sauvages et insectes s’ils sont ingérés.