Un vaisseau spatial de la NASA qui a récemment collecté des roches d’un astéroïde capturé beaucoup plus de matériel que prévu. L’agence spatiale américaine dit que échantillon était si grand qu’il bloquait la porte du conteneur du collecteur.

Le vaisseau spatial Osiris-Rex a terminé avec succès son astéroïde opération d’échantillonnage le 20 octobre. Le bras robotique de l’explorateur a touché l’astéroïde Bennu pendant quelques secondes afin de produire des échantillons de poussière et de roche pour la collecte. Bennu se trouve à environ 320 millions de kilomètres de la Terre.

Les échantillons ont ensuite été piégés dans un dispositif appelé tête de prélèvement. La NASA a découvert la porte bloquée de l’appareil dans les images reçues de l’équipe contrôlant le vaisseau spatial. Le blocage a fait échapper du matériel astéroïde dans l’espace.

Dans cette image non datée fournie par la NASA, un conteneur d’échantillon plane au-dessus d’une capsule du vaisseau spatial Osiris-Rex près de l’astéroïde Bennu. (NASA via AP)

Pour cette raison, les scientifiques de la NASA ont pris la décision de remonter la chronologie pour terminer la prochaine étape de l’opération. Cela implique de ranger ou de stocker la tête de collecte dans un capsule dans le vaisseau spatial.

« Le temps est de l’essence», A déclaré aux journalistes Thomas Zurbuchen à propos du changement de plan. Il est l’administrateur associé de la NASA pour la science.

L’opération de stockage des échantillons est réalisée en une série d’étapes. Après chaque étape, le vaisseau spatial renvoie des informations et des images sur Terre. Différents membres de l’équipe surveillent le processus pour s’assurer que les choses progressent correctement.

Le vaisseau spatial est si loin qu’il faut environ 18 minutes pour que ses signaux atteignent la Terre. Toute communication des contrôleurs au sol nécessite le même temps pour atteindre Osiris-Rex. Pour cette raison, le processus d’arrimage devait prendre plusieurs jours.

Les scientifiques pensent que l’opération a capturé jusqu’à 400 grammes de matériau astéroïde. C’est bien plus que les 60 grammes que la NASA a déclaré espérer qu’Osiris-Rex collecterait.

Mais les chefs de mission ont déclaré qu’ils ne sauraient pas exactement combien de matériau se trouve à l’intérieur tant que la capsule d’échantillonnage ne retournera pas sur Terre. L’équipe avait prévu de réaliser un processus de mesure de l’échantillon. Mais ce plan a été annulé parce que la NASA a déclaré qu’il aurait pu causer encore plus de déversements de matériaux.

Dans cette image tirée d'une vidéo publiée par la NASA, le vaisseau spatial Osiris-Rex touche la surface de l'astéroïde Bennu le mardi 20 octobre 2020 (NASA via AP)

Dans cette image tirée d’une vidéo publiée par la NASA, le vaisseau spatial Osiris-Rex touche la surface de l’astéroïde Bennu le mardi 20 octobre 2020 (NASA via AP)

«Je pense que nous allons devoir attendre de rentrer à la maison pour savoir précisément combien nous en avons », a déclaré Dante Lauretta, enquêteur principal d’Osiris-Rex, aux journalistes. «Comme vous pouvez l’imaginer, c’est difficile. … Mais la bonne nouvelle est que nous voyons beaucoup de matériel.

Les membres de l’équipe avaient également envisagé de faire une autre tentative de collecte. Mais le problème des fuites a conduit la NASA à se prononcer contre le plan. « Honnêtement, nous n’aurions pas pu effectuer une meilleure expérience de collecte », a déclaré Lauretta.

Osiris-Rex devrait commencer son retour sur Terre en mars 2021. Le voyage durera deux ans et demi, l’arrivée prévue du vaisseau spatial étant prévue pour septembre 2023.

La mission a marqué la première opération de collecte d’astéroïdes de la NASA. Le Japon est le seul autre pays à avoir capturé avec succès un tel échantillon.

Cette illustration de fichier fournie par la NASA représente le vaisseau spatial Osiris-Rex sur l'astéroïde Bennu.  (500 mètres) de diamètre.  (Conceptual Image Lab / Goddard Space Flight Center / NASA via AP, fichier)

Cette illustration de fichier fournie par la NASA représente le vaisseau spatial Osiris-Rex sur l’astéroïde Bennu. (500 mètres) de diamètre. (Conceptual Image Lab / Goddard Space Flight Center / NASA via AP, fichier)

Les astéroïdes font partie des restes de matière provenant de la formation du système solaire il y a environ 4,5 milliards d’années. La NASA a choisi de prélever un échantillon de Bennu car on pense que son matériau riche en carbone contient conservé éléments constitutifs de notre système solaire.

Les scientifiques disent que les échantillons d’astéroïdes peuvent les aider à mieux comprendre comment les planètes se sont formées et comment la vie a commencé sur Terre.

Je suis Bryan Lynn.

Bryan Lynn a écrit cette histoire pour VOA Learning English, basée sur des rapports de l’Associated Press, de Reuters, de l’Agence France-Presse et de la NASA. Ashley Thompson était l’éditeur.

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Mots dans cette histoire

astéroïde – n. objets faits de roche et de métal qui gravitent autour du soleil, mais qui sont plus petits que les planètes

échantillon – n. une petite quantité de quelque chose qui vous donne des informations sur l’objet dont il a été pris

capsulen. la partie d’un vaisseau spatial qui transporte des personnes

de l’essencephr. très important

précisément – adv. exactement

préserver – v. garder quelque chose de même ou éviter qu’il ne soit endommagé ou détruit

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