Le télescope spatial le plus grand et le plus puissant du monde a décollé samedi dans une quête à enjeux élevés pour observer la lumière des premières étoiles et galaxies et scruter l’univers à la recherche de signes de vie.

Le télescope spatial James Webb de la NASA s’est envolé de la Guyane française au large de la côte nord-est de l’Amérique du Sud, pilotant une fusée européenne Ariane dans le ciel le matin de Noël.

« Quel cadeau de Noël incroyable », a déclaré Thomas Zurbuchen, chef de la mission scientifique de la NASA.

L’observatoire de 10 milliards de dollars s’est précipité vers sa destination à 1,6 million de kilomètres, soit plus de quatre fois au-delà de la lune. Il faudra un mois pour y arriver et encore cinq mois avant que vos yeux infrarouges soient prêts à commencer à explorer le cosmos.

Tout d’abord, il faut déplier l’immense miroir et le pare-soleil du télescope ; ils ont été pliés dans un style origami pour s’adapter au cône de nez de la fusée. Sinon, l’observatoire ne pourra pas remonter dans le temps 13,7 milliards d’années comme prévu, à seulement 100 millions d’années du Big Bang qui a formé l’univers.

L’administrateur de la NASA, Bill Nelson, a qualifié Webb de machine à remonter le temps qui fournira « une meilleure compréhension de notre univers et de notre place dans celui-ci : qui nous sommes, ce que nous sommes, la quête qui est éternelle ».

« Nous allons découvrir des choses incroyables que nous n’avions jamais imaginées », a déclaré Nelson après le décollage, s’exprimant depuis le Kennedy Space Center en Floride. Mais il a averti: « Il y a encore d’innombrables choses qui doivent fonctionner et elles doivent fonctionner parfaitement … nous savons que dans une grande récompense, il y a un grand risque. »

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Conçu comme le successeur du télescope spatial Hubble vieillissant, le James Webb, longtemps retardé, porte le nom de l’administrateur de la NASA dans les années 1960. La NASA s’est associée aux agences spatiales européennes et canadiennes pour construire et lancer le nouveau télescope de 7 tonnes, avec des milliers de personnes de 29 pays y travaillent depuis les années 1990.

Avec le lancement à Noël et une augmentation mondiale des cas de COVID-19, il y avait moins de téléspectateurs sur le site de lancement de la Guyane française que prévu. Nelson a pris sa retraite avec une délégation du Congrès et de nombreux entrepreneurs qui ont travaillé sur le télescope.

Partout dans le monde, des astronomes et bien d’autres se sont mis à l’écoute, impatients de voir enfin Webb prendre son envol après des années de revers. Des problèmes techniques de dernière minute ont affecté le lancement pendant près d’une semaine, puis les rafales de vent l’ont poussé à Noël. Certains des contrôleurs de lancement portaient des chapeaux de Père Noël pour célébrer.

« Aujourd’hui, nous avons livré un cadeau de Noël à l’humanité », a déclaré le directeur général de l’Agence spatiale européenne, Josef Aschbacher. Il l’a décrit comme un moment spécial, mais a ajouté : « C’est très stressant. Je ne pouvais pas lancer tous les jours. Ce ne serait pas bon pour mon espérance de vie. »

Des acclamations et des applaudissements ont éclaté dans et hors de Launch Control après le lancement sans faille de Webb, avec des scientifiques en liesse s’embrassant au milieu des cris de « Go Webb! » et des panneaux qui disent : « Bon Voyage Webb ».

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Les caméras de l’étage supérieur de la fusée ont donné un dernier aperçu du télescope étincelant sur fond de Terre, avant qu’il ne s’envole. « Cette image sera gravée dans mon esprit pour toujours », a déclaré Zurbuchen aux journalistes.

Le chef-d’œuvre du télescope : un miroir plaqué or de plus de 6,5 mètres de large.

L’observatoire est protégé par un mince pare-soleil à cinq couches, essentiel pour maintenir le miroir collecteur de lumière et les détecteurs infrarouges sensibles à la chaleur à des températures glaciales. À 70 pieds par 46 pieds (21 mètres par 14 mètres), c’est la taille d’un court de tennis.

Si tout se passe bien, le pare-soleil s’ouvrira trois jours après le décollage et mettra au moins cinq jours à se déplier et à se verrouiller. Les segments du miroir devraient alors s’ouvrir comme les feuilles d’une table à rabat, environ 12 jours après le début du vol.

En tout, des centaines de mécanismes de déclenchement doivent fonctionner parfaitement pour que le télescope réussisse. Une série d’actions aussi complexe est sans précédent, « comme rien de ce que nous avons fait auparavant », a déclaré le directeur du programme de la NASA, Greg Robinson.

« Maintenant, c’est notre travail de commencer à partir d’ici et d’aller de l’avant », a déclaré Massimo Stiavelli, un astronome qui dirige le bureau de la mission Webb au Space Telescope Science Institute de Baltimore. L’institut sert de centre de contrôle pour Hubble et, maintenant, Webb.

Le télescope spatial Hubble sera un acte difficile à suivre, selon Stiavelli et l’astronaute-astronome à la retraite Steven Hawley, même si Webb est 100 fois plus puissant.

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Hawley, en fait, est plus stressé par Webb que par Hubble, qu’il a lancé en orbite depuis la navette spatiale Discovery en 1990. C’est parce que Webb sera trop loin pour être secouru, comme cela était nécessaire lorsque Hubble s’est avéré avoir une vision .. floue. d’un miroir défectueux.

Les réparations dans l’espace par des astronautes ont transformé Hubble en une merveille bien-aimée qui a révolutionné la compréhension de l’univers par l’humanité, faisant remonter ses yeux à 13,4 milliards d’années. Maintenant, c’est à Webb de se rapprocher encore plus du Big Bang d’il y a 13,8 milliards d’années, sa vision infrarouge est plus nette et à plus longue portée que celle de Hubble aux longueurs d’onde visibles et ultraviolettes les plus courtes.

La NASA filme pendant 10 ans de vie opérationnelle de Webb. Les ingénieurs ont délibérément rendu le réservoir de carburant accessible aux engins spatiaux pour visiter le réservoir de carburant, tant qu’une telle technologie était disponible.

Hubble est comme l’histoire parfaite. Ça commence mal, puis la cavalerie répare, puis c’est une belle réussite. D’une certaine manière, c’est presque un film de Noël », a déclaré Stiavelli après le décollage de Webb. « C’est une barre haute, mais j’espère que les contributions scientifiques de Webb sont là. »