WASHINGTON – Une mission conjointe américano-française sur les sciences de la Terre devrait être envoyée en Californie pour un lancement désormais prévu début décembre, un léger retard causé en partie par des problèmes de transport.

Thales Alenia Space, le maître d’œuvre du vaisseau spatial SWOT (Surface Water and Ocean Topography), a déclaré le 6 septembre qu’il faisait les derniers préparatifs pour expédier le vaisseau spatial de deux tonnes de son usine de Cannes, en France, à la base de l’espace Vandenberg. Forcer en Californie. . Là, il sera intégré à un SpaceX Falcon 9 pour un lancement au plus tôt le 5 décembre.

SWOT, une mission conjointe de la NASA et de l’agence spatiale française CNES, avec la participation de l’Agence spatiale canadienne et de l’Agence spatiale britannique, effectuera des observations océanographiques et hydrologiques à l’aide d’un radar à synthèse d’ouverture, d’un altimètre et d’autres instruments. Les scientifiques prévoient d’utiliser SWOT pour mener une étude globale de l’eau de la Terre, notamment en mesurant les changements dans les lacs et les rivières, ainsi que les courants océaniques.

Obtenir le vaisseau spatial de France, où la charge utile scientifique fournie par la NASA a été installée sur le vaisseau spatial construit par Thales puis testé, aux États-Unis est devenu plus difficile que prévu.

« Nous avons eu un petit problème avec le transport », a déclaré Kathleen Boggs, directrice adjointe par intérim des programmes de vol à la division des sciences de la Terre de la NASA, lors d’une réunion du comité consultatif le 2 août. « Il devait revenir sur un avion ukrainien Antonov fourni par le CNES. »

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Cependant, ces avions ont été cloués au sol en grande partie à cause des sanctions et d’autres problèmes liés à l’invasion de l’Ukraine par la Russie. Ces avions étaient fréquemment utilisés avant l’invasion pour transporter de gros satellites qui ne rentrent pas dans d’autres avions-cargos, et comme les avions ne sont pas facilement disponibles, les fabricants de satellites ont des options limitées pour transporter leurs engins spatiaux vers des sites de lancement par voie aérienne. .

Boggs a déclaré lors de la réunion que la NASA était « assez proche » d’un accord avec l’US Air Force pour transporter le vaisseau spatial. Dans sa déclaration du 6 septembre, Thales Alenia a déclaré que SWOT sera transporté par avion en Californie début octobre sur un avion cargo C-5 de l’US Air Force « spécialement déployé » pour SWOT.

Il a ajouté que l’utilisation de l’Air Force pour transporter l’avion était préférable d’un point de vue horaire que l’utilisation d’un navire. « Si nous devons utiliser l’expédition, cela pourrait nous coûter du temps et de l’argent, nous faisons donc tout notre possible pour trouver la solution de l’Air Force. »

L’organisation de ce transport alternatif a contribué à retarder le calendrier de lancement de SWOT. La NASA a annoncé le 25 août que le lancement, précédemment prévu pour novembre, était désormais prévu pour le 5 décembre. L’agence a déclaré que le retard « était nécessaire pour accomplir toutes les tâches nécessaires avant le lancement, y compris le transport du satellite de Cannes, en France, à la base de la Force spatiale de Vandenberg en Californie ».