Le plus long pont suspendu pour piétons du monde a été achevé dans le nord du Portugal, où les habitants de la ville voisine espèrent que l’attraction touristique aidera à relancer une région dont l’économie a été dévastée par la pandémie de Covid-19.

Niché entre des montagnes couvertes de roches couvertes de verdure luxuriante et de fleurs jaunes dans le géoparc d’Arouca, reconnu par l’UNESCO, le pont de 516 mètres est suspendu à 175 mètres au-dessus de la rivière Paiva à débit rapide.

Avant la cérémonie d’ouverture officielle de dimanche, les habitants de la ville voisine d’Arouca ont été autorisés à marcher jeudi sur les grilles métalliques transparentes de la mégastructure.

Un visiteur s’accroche aux deux côtés du pont alors qu’il tente de parcourir sa portée de 516 mètres. Photographie: Violeta Santos Moura / Reuters

Hugo Xavier a été le premier à rassembler le courage de faire le voyage

« J’avais un peu peur, mais ça valait le coup », a déclaré Xavier soulagé de l’autre côté. « C’était extraordinaire, une expérience unique, une montée d’adrénaline. »

Rui Brandao a déclaré qu’il évitait de regarder en bas, mais recommandait tout de même l’expérience.

«Je vous recommande vivement de venir même si, comme moi, vous avez le vertige», dit-il. « Je dois dire que je ne l’ai pas du tout ressenti. »

« L’inauguration est importante car elle va nous permettre de reprendre nos activités touristiques », a déclaré à l’AFP la maire d’Arouca, Margarida Belem.

Le pont, qui a pris environ deux ans à construire, était une « attraction fondamentale » pour la région, a-t-il ajouté.

«C’est une bouffée d’air frais pour nos terres car cela attirera plus d’investissements, plus de personnes», a déclaré un guide local nommé Emanuel, ajoutant que la région vieillit rapidement car de nombreux jeunes se déplacent vers les grandes villes. « Cela apportera une nouvelle dynamique à Arouca. »

Les personnes vivant à proximité espèrent que le pont Arouca 516 revitalisera l'économie locale, qui a été touchée par le coronavirus.
Les personnes vivant à proximité espèrent que le pont Arouca 516 revitalisera l’économie locale, qui a été touchée par le coronavirus. Photographie: Violeta Santos Moura / Reuters

La structure nommée «516 Arouca» traverse la gorge escarpée de la rivière Paiva, qui compte déjà 8 km (5 miles) de passerelles en bois.

«J’habite ici et quand j’ai entendu parler du projet de pont pour la première fois, je n’y croyais vraiment pas», a déclaré Macio Soares.

« Mais aujourd’hui, je suis très fier d’être ici … c’est une expérience unique », a-t-il ajouté.

L’Arouca 516 bat le record du plus long pont suspendu pour piétons tenu depuis 2017 le long du pont Charles Kuonen à Randa, dans les Alpes suisses.

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