Le mégalodon était le plus gros requin qui ait jamais vécu, il a même eu son propre film, mais que mangeait exactement cette énorme créature ? Et devait-il partager cette nourriture avec d’autres prédateurs aquatiques ?

Des chercheurs ont découvert que le mégalodon (Otodus mégalodon) et les grands requins blancs (Carcharodon carcharias) partageaient probablement une position similaire dans la chaîne alimentaire (au sommet !), et les deux espèces semblaient apprécier des aliments similaires, y compris les cétacés (mammifères marins) tels que les baleines, les dauphins et les marsouins.

« L’un des principaux défis auxquels sont confrontés les paléontologues est de reconstruire la biologie (par exemple, le comportement, l’écologie, la position trophique) des animaux disparus », explique le Dr Mohamad Bazzi, biologiste des requins et paléontologue à l’Université de Zurich, en Suisse.

« Cependant, étudier les animaux anciens à travers le prisme de leurs homologues modernes, comme le fait cette étude, démontre l’énorme potentiel de compréhension écologique. Plus précisément, l’inclusion des espèces vivantes montre comment fonder les interprétations écologiques du passé. »

Les chercheurs ont fait leur découverte en examinant les isotopes du zinc dans les dents de requin et les poissons osseux vivants, et ont comparé ces modèles à des requins fossiles, dont 13 spécimens de mégalodon. Le zinc est incorporé dans l’émail des dents d’un animal lorsqu’elles se forment et peut être utilisé comme indicateur pour prédire ce qu’un animal a mangé et donc quel niveau trophique il a rempli dans un écosystème.

« Il n’est pas surprenant que le gigantesque Otodus mégalodon il occupait le niveau supérieur des systèmes océaniques », explique Bazzi. « Cependant, la découverte que les rapports isotopiques du zinc reflètent l’état trophique des requins est une étape importante vers la reconstruction des écosystèmes marins passés, en particulier pour les animaux dont les restes fossiles comprennent généralement des dents tombées. Cela complète également les évaluations de dent forme et taillequi se sont également avérés refléter l’écologie alimentaire des requins vivants et éteints.

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« Il semble que le régime alimentaire des mégalodons soit relativement cohérent avec le régime alimentaire des grands requins blancs, et cela a été la suspicion de longue date basée sur la forme de leurs dents », explique le Dr Nicolas Campione de l’Université de la Nouvelle-Angleterre en Nouvelle-Galles du Sud. , qui a travaillé dans le morphologie de dents de requin fossiles.

« Il est rassurant de voir que la forme des dents et leur composition chimique se soutiennent, ce qui suggère que nous sommes tous sur la bonne voie en interprétant le mégalodon comme un prédateur au sommet, bien que je suppose que cela ne soit pas si surprenant, étant donné sa grande Taille. .”

Alors que les auteurs de l’étude sur les isotopes de zinc du mégalodon suggèrent que la concurrence avec les grands requins blancs pourrait avoir été un facteur qui a conduit les mégalodons à l’extinction, ces espèces ont coexisté pendant des millions d’années.

« Il n’est pas clair si la concurrence peut expliquer la disparition définitive de Otodus mégalodondit Bazzi. « Les données présentées par les auteurs montrent que deux espèces importantes (Ou mégalodon et le grand requin blanc) ont coexisté pendant une période de changement environnemental global.

« En particulier, seul le grand requin blanc a survécu et reste aujourd’hui un prédateur majeur dans les environnements océaniques ouverts. Déterminer la cause de l’extinction d’une seule espèce peut être difficile.

Campione est d’accord, notant que la concurrence est partout.

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« Il y a une lutte constante pour l’existence, c’est quelque chose dont Darwin a parlé. Je ne doute donc pas que le mégalodon et le grand requin blanc se soient affrontés, mais que cela ait conduit à l’extinction du mégalodon semble être au-delà de ce que nous pouvons dire en tant que paléontologues », dit-il.

« Plusieurs espèces peuvent remplir des rôles écologiques similaires en sympathie. En plus de cela, l’océan est grand. Et donc, à mon avis, la concurrence joue probablement moins un rôle, et les environnements plus changeants et les changements dans les sources de nourriture océaniques étaient plus susceptibles d’être les principaux moteurs de l’extinction. »

La température et la chimie de l’océan faisaient partie des changements environnementaux survenus au moment de la disparition du mégalodon.

« La chimie des océans et l’environnement océanique ont beaucoup changé. » dit Campione. « Il y a eu d’importants événements de refroidissement tout au long du Miocène, y compris le dépôt de couches glaciaires aux pôles. Ce sont des événements majeurs qui se sont produits, et mis à part le traitement des archives fossiles, il est si difficile d’extrapoler quelque chose qui se produit quotidiennement à quelque chose dont nous avons un enregistrement de quelques millions d’années environ.

Le refroidissement de l’océan au Néogène a été lié à une augmenter dans le corps moyen taille du mégalodon, qui peut avoir été un autre facteur dans la mort de l’animal.

« L’extinction du mégalodon a été attribuée à de nombreux facteurs, notamment sa tendance à se spécialiser dans de grands corps qui nécessitent une grande quantité de nourriture », explique Bazzi. « Leur extinction éventuelle a peut-être été causée par leur incapacité à s’adapter aux changements environnementaux rapides et à la perte de leurs proies principales.

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« Ces types d’études sont vraiment précieux. Nous sommes toujours à la recherche de cette preuve irréfutable, cette valeur unique qui nous dira tout ce que nous devons savoir sur la biologie de ces animaux fossiles. C’est formidable que plus de gens explorent différents proxys pour la biologie. »

Dent de mégalodon contre grand requin blanc. crédit : Mark Kostich/Getty Images