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Le leader de facto emprisonné du groupe géant Samsung a été libéré sur parole vendredi, dernier exemple de la longue tradition sud-coréenne de libération de chefs d’entreprise emprisonnés pour corruption ou évasion fiscale pour motifs économiques.

Lee Jae-yong, la 202e personne la plus riche du monde selon Forbes, avec une valeur nette de 11,4 milliards de dollars, purgeait une peine de deux ans et demi de prison prononcée en janvier pour corruption, détournement de fonds et autres crimes en lien avec le scandale de corruption qui a renversé l’ancien président sud-coréen Park Geun-hye.

Mais les appels à sa libération anticipée de la part des politiciens et des chefs d’entreprise se sont multipliés ces derniers mois en raison de ce qu’ils ont qualifié de possible vide de leadership dans le plus grand conglomérat du Sud.

Le ministère de la Justice a annoncé lundi qu’il avait été libéré sur parole, parmi environ 800 libérations anticipées, citant des inquiétudes quant à l’impact de la pandémie de coronavirus sur l’économie.

Lee, 53 ans, s’est incliné devant les journalistes qui attendaient devant un centre de détention au sud de Séoul et leur a dit : « J’ai trop inquiété les gens. Je suis vraiment désolé.

Vêtu d’un costume noir, il a ajouté: « J’écoute attentivement vos préoccupations, critiques, préoccupations et attentes élevées à mon égard. Je ferai de mon mieux », avant d’être emmené dans une limousine noire.

Lee a d’abord été emprisonné pendant cinq ans en 2017, après la destitution de Park, puis a été libéré l’année suivante lorsqu’une cour d’appel a rejeté la plupart de ses condamnations pour corruption et l’a condamné à une peine avec sursis.

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Mais la Cour suprême a par la suite ordonné à Lee de subir un nouveau procès, qui l’a condamné et réincarcéré.

Sa probation n’est pas la fin de ses tribulations juridiques : il reste jugé pour une prétendue manipulation des actions qui lui a effectivement ouvert la voie pour prendre le contrôle du conglomérat familial, le but même pour lequel il a été reconnu coupable d’avoir soudoyé Park.

Song Won-keun, professeur d’économie à l’Université nationale du Gyeongsang, a déclaré à l’AFP: « C’est certainement un traitement préférentiel, d’autant plus qu’un procès séparé est toujours en cours. »

Il existe une longue histoire de grands magnats sud-coréens accusés de corruption, de détournement de fonds, d’évasion fiscale ou d’autres crimes.

Mais de nombreuses personnes condamnées ont par la suite vu leur peine réduite ou suspendue en appel, et certaines, dont le père de Lee, le défunt président de Samsung Lee Kun-hee, qui a été condamné à deux reprises, ont reçu des grâces présidentielles en reconnaissance de leur « contribution au gouvernement ». économie nationale « .

La Maison Bleue présidentielle a insisté sur le fait que la libération conditionnelle de Lee était une décision « prise dans l’intérêt national ».

« Nous espérons que nos concitoyens pourront également comprendre », a déclaré un responsable de la Maison Bleue aux journalistes.

La richesse est-elle un facteur ?

Selon les données du ministère de la Justice, seulement 0,3% environ de tous les condamnés libérés sur parole entre 2011 et 2020 ont purgé moins de 70% de leur peine de prison.

Mais un changement de règle est récemment entré en vigueur qui a réduit la proportion de leurs peines que les détenus doivent purger avant d’être éligibles à la libération conditionnelle à 60 pour cent, une note approuvée par Lee il y a quelques semaines.

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Le groupe géant Samsung est de loin le plus grand des empires familiaux connus sous le nom de chaebols qui dominent les affaires en Corée du Sud, la douzième économie mondiale.

Sa filiale phare, Samsung Electronics, dont Lee est vice-président, est le plus grand fabricant de smartphones au monde.

Une porte-parole de l’entreprise a refusé de commenter sa libération.

L’incarcération de Lee n’a pas été un obstacle aux performances de l’entreprise – elle a annoncé une augmentation de plus de 70% des bénéfices du deuxième trimestre le mois dernier, et le travail à domicile alimenté par les coronavirus a augmenté la demande d’appareils qui utilisent leurs puces mémoire.

Les familles chaebol n’ont souvent qu’une petite participation dans leurs empires, mais conservent le contrôle grâce à des réseaux complexes de propriété croisée.

Lee a promis l’année dernière de mettre fin à la lignée familiale de la société, affirmant qu’il ne transmettrait pas son rôle à ses enfants alors qu’il s’inclinait pour s’excuser des multiples controverses.

Indépendamment des controverses, les dirigeants des quatre principaux conglomérats du pays – SK Group, Hyundai Motor Group, LG Group et Samsung – ont rencontré le président Moon Jae-in en juin pour le pousser à gracier Lee.

Les sondages ont également montré qu’un nombre croissant de Sud-Coréens étaient en faveur de lui accorder une libération conditionnelle, soutenus par plus de 66% des personnes interrogées dans un récent sondage Realmeter.

Mais Vladimir Tikhonov, professeur d’études coréennes à l’université d’Oslo, a adopté un point de vue différent.

« Le relâcher n’est pas conforme aux pratiques habituelles des forces de l’ordre et suggère que sa richesse aurait pu être un facteur », a-t-il déclaré à l’AFP.

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« C’est un départ de l’idée que tout le monde est égal devant la loi. »

(AFP)