TOKYO, 5 août (Reuters) – Lorsque le karaté fera ses débuts aux Jeux olympiques jeudi, ce ne seront pas seulement les compétiteurs qui tenteront de faire leurs preuves sur la plus grande arène sportive du monde.

L’ancien art martial japonais lui-même aura une occasion tant attendue de persuader un public mondial qu’il appartient aux Jeux olympiques après avoir été rejeté trois fois dans le passé, ainsi que par les organisateurs de Paris 2024.

Le karaté avait initialement été exclu pour Tokyo 2020, mais sa place a été assurée grâce à une nouvelle disposition de l' »Agenda olympique 2020″ qui permet aux nations hôtes de proposer un certain nombre de sports.

Le programme de karaté de trois jours verra quelque 80 concurrents de 35 pays et territoires ainsi que l’équipe olympique des réfugiés concourir pour huit médailles d’or au Nippon Budokan à Tokyo.

Lorsque le Comité International Olympique (CIO) a approuvé le karaté pour Tokyo en 2016, les responsables de la Fédération mondiale de karaté pensaient l’avoir dans le sac pour Paris également, étant donné le plus grand nombre de supporters du sport en France que dans son pays, le Japon natal.

« Nous avons de bonnes vibrations à l’époque », a déclaré à Reuters un responsable de la WKF, décrivant les pourparlers avec les organisateurs de Paris 2024. Le responsable a refusé d’être nommé car ces pourparlers n’étaient pas publics.

En fin de compte, cependant, les organisateurs parisiens ont abandonné le karaté et ont ajouté le breakdance, tout en conservant les trois autres sports proposés pour Tokyo 2020 : le surf, l’escalade et le skateboard.

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Le président du CIO, Thomas Bach, a salué cette décision pour rendre les Jeux « plus urbains et offrir l’opportunité de se connecter avec la jeune génération ».

Avec les Jeux olympiques déjà remplis de quatre autres sports de combat – lutte, boxe, judo et taekwondo – les perspectives de karaté pour Los Angeles et au-delà ne semblent pas bonnes.

« Je pense que le fait était que s’il était rejeté par Paris, quelle chance a-t-il ailleurs? » a déclaré Yuko Takahashi, une ancienne équipe nationale de « karaté-ka », ou combattant de karaté, qui s’est souvenue de la compétition dans des stades bondés en France et du statut de superstar dont jouissaient ses homologues français là-bas.

« Il sera intéressant de voir comment le public du monde entier considère le karaté comme un sport olympique », a déclaré Takahashi, qui préside l’Association japonaise de karaté traditionnel.

Les karatékas olympiques de Tokyo, pour leur part, ont déclaré qu’ils se concentreraient simplement sur leur jeu et espèrent que cela conduira à de bons résultats pour leur discipline.

« Si nous faisons de notre mieux, je pense que nous pouvons contribuer à la réputation du karaté pour les Jeux olympiques après les prochains », a déclaré aux journalistes ce mois-ci le favori pour la médaille d’or, Ryo Kiyuna.

La Fédération russe de karaté a déclaré mercredi qu’Anna Chernysheva, qui concourt dans la catégorie des moins de 55 kg et la seule karatéka représentant le Comité olympique russe, a été testée positive pour COVID-19 et n’était pas aux Jeux.

Informations de Chang-Ran Kim, informations supplémentaires de Shinji Kitamura; Edité par Hugh Lawson

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