La fortune de Bill Gates et Melinda French Gates dépasse la taille de l’économie annuelle du Maroc, combine la valeur de Ford, Twitter et Marriott International, et représente le triple de la dotation de Harvard. Bien que peu de gens sachent comment votre patrimoine sera divisé en cas de divorce, une chose est claire: le diviser ne peut pas être facile.

Gates a construit l’une des grandes fortunes de l’histoire humaine lorsqu’il a fondé Microsoft en 1975 avec Paul Allen. La valeur nette des Gates est estimée à plus de 124 milliards de dollars et comprend des actifs aussi variés que des trophées immobiliers, des actions de sociétés ouvertes et des artefacts rares.

Il y a une part importante dans la chaîne d’hôtels de luxe Four Seasons. Il y a des centaines de milliers d’acres de terres agricoles et de ranchs, y compris l’historique Buffalo Bill Ranch dans le Wyoming. Il y a des milliards de dollars en stock dans des sociétés comme AutoNation et Waste Management. Il y a un manoir en bord de mer dans le sud de la Californie. Et l’un des cahiers de Léonard de Vinci.

«Le montant d’argent et la diversité des actifs impliqués dans ce divorce déroutent l’imagination», a déclaré David Aronson, un avocat qui a représenté des clients fortunés dans des affaires de divorce. “Il y a rarement eu des cas proches de cette taille.”

Seul le divorce de 2019 entre le fondateur d’Amazon Jeff Bezos et son désormais ex-épouse, romancier et philanthrope MacKenzie Scott, était plus important. Bezos avait une fortune estimée à 137 milliards de dollars, bien que principalement en actions Amazon, et Scott a obtenu 4% des actions d’Amazon, évaluées à 36 milliards de dollars à l’époque.

Mais M. Gates diversifie ses propriétés depuis des décennies; il ne possède que 1,3% de Microsoft. Au lieu de cela, son portefeuille d’actions comprend des participations dans des dizaines de sociétés cotées en bourse. C’est le plus grand propriétaire privé de terres agricoles du pays, selon Le rapport foncier. En plus du Four Seasons, il détient des participations dans d’autres hôtels de luxe et une société qui s’adresse aux propriétaires de jets privés. Son portefeuille immobilier comprend l’une des plus grandes maisons du pays et plusieurs installations équestres. Elle a des intérêts dans un fonds d’investissement dans les énergies propres et dans une entreprise d’énergie nucléaire.

Il y a aussi la Fondation Bill et Melinda Gates. Séparée du reste de la fortune de Gates, avec une dotation de 50 milliards de dollars, la fondation est l’une des plus grandes organisations caritatives au monde et joue un rôle exceptionnellement important dans la santé publique mondiale. Le don est dans une fiducie et ne peut pas être divisé dans le cadre de l’état matrimonial, bien que des questions demeurent quant à savoir s’il sera le principal bénéficiaire de vos dons de bienfaisance une fois le partage terminé.

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Le couple a un accord de séparation en place, selon la demande de divorce de Mme French Gates, mais les détails ne sont pas divulgués. Le dépôt demande au tribunal de diviser vos biens immobiliers, vos biens personnels et vos dettes selon les conditions énoncées dans cet accord. Les avocats de French Gates travaillent sur un plan de séparation de certains actifs depuis 2019, a déclaré une personne au courant du dossier.

Les avocats en divorce qui ne travaillent pas dans la division Gates affirment que certains des biens personnels pourraient être difficiles à évaluer, difficiles à séparer et très complexes. Une partie de la richesse a déjà été divisée: peu de temps après l’annonce, 2,4 milliards de dollars d’actions d’AutoNation, des chemins de fer nationaux du Canada et de deux sociétés mexicaines appartenant au couple ont été transférés à French Gates, faisant d’elle une milliardaire à part entière.

Une liste détaillée peut être plus difficile à trouver.

“Les divorces sont en fait l’un des moments où les choses s’ouvrent et la lumière entre”, a déclaré Chuck Collins, chercheur principal à l’Institute for Policy Studies de Washington et auteur de “The Wealth Hoarders: How Billionaires Pay Millions to Hide Trillions”. Mais il a ajouté que les accords prénuptiaux et les accords étaient conçus pour la vie privée. “Certaines parties d’un accord prénuptial ont à voir avec la non-divulgation de toutes les fiducies familiales et d’autres choses”, a-t-il déclaré. “Ils ont tout prêt avant que vous ne tombiez amoureux.”

Dans le même temps, les avocats soulignent que les problèmes de friction dans le divorce moyen sont complètement absents pour les riches stratosphériques.

“Il est presque plus facile de résoudre un cas comme celui-ci, si les parties sont disposées à le faire, que de résoudre un cas où les gens vivent confortablement, mais n’ont pas assez pour vivre confortablement une fois qu’ils ont tout divisé en deux”, dit-il, a dit M. Aronson. “Pour ces gens, cela ne changera que dans la mesure du nombre de milliards de dollars qu’ils peuvent donner pour ce qu’ils veulent.”

Au centre de la fortune Gates et de la dotation de la Fondation Gates se trouve une entité peu connue appelée Cascade Investment. Basée à Kirkland, Washington, et dirigée par Michael Larson, ancien gestionnaire de fonds obligataires de Putnam Investments, Cascade a supervisé à la fois le don et la majeure partie de la richesse personnelle de M. Gates et de Mme French Gates pendant des décennies.

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Gates a commencé à réduire sa participation dans Microsoft à partir de son introduction en bourse en 1986, lorsqu’il détenait 45% de la société, une participation de 350 millions de dollars à l’époque. Aujourd’hui, il a une valeur nette estimée à 124 milliards de dollars, selon Forbes, soit 146 milliards de dollars, selon la société de recherche Wealth-X. Y compris la dotation de la Fondation Gates et la fortune personnelle de Gates, Cascade supervisera très probablement les actifs qui le placent à égalité ou au-delà de certains des plus grands fonds spéculatifs au monde.

Larson exploite Cascade avec un niveau de secret obsessionnel, faisant de son mieux pour dissimuler les transactions de l’entreprise afin qu’elles ne puissent pas être facilement retracées jusqu’aux portes. en un Entretien de 1999 avec le magazine FortuneM. Larson a dit qu’il avait choisi le nom «Cascade» parce que c’était un nom générique dans le nord-ouest du Pacifique.

La stratégie de gestion de patrimoine de Larson est basée sur l’investissement dans la valeur, une approche à long terme pour trouver des actions solides à un prix plus bas qu’auparavant. Cette approche est souvent associée à Warren E. Buffett, qui est un ami proche de M. Gates. Larson se concentre sur l’achat et la détention de sociétés physiques plutôt que sur des actions technologiques à forte croissance. (M. Gates choisit ses investissements technologiques et les garde en dehors de Cascade).

Cette stratégie est payante pour les fondations et la richesse familiale, qui ont tendance à se concentrer sur la préservation de la richesse plutôt que sur les paris risqués.

«Il a livré le meilleur résultat possible pendant des décennies, avec une discrétion absolue», a déclaré Roger McNamee, un investisseur de la Silicon Valley qui a aidé à fonder la société de capital-investissement Elevation Partners et a travaillé avec Larson dans le passé.

Crédit…Scott Olson / Getty Images

Larson a un penchant particulier pour les hôtels de luxe, pariant que les meilleures propriétés résistent mieux aux récessions que les hébergements économiques. Cascade possède plusieurs hôtels Four Seasons, dont un à Whistler, au Canada, ainsi que le Charles Hotel à Cambridge, Mass.

En 2007, Gates s’est associé pour acheter la société de gestion hôtelière Four Seasons avec le prince Alwaleed bin Talal pour 3,8 milliards de dollars, chacun avec une participation de 47,5%. Aunque Cascade ha dicho que está comprometido con Four Seasons a largo plazo, en los últimos años tanto Cascade como Kingdom Holding, la oficina familiar del príncipe Alwaleed, han coqueteado con la idea de salir al menos parte de su inversión, según una persona familiarizada con son affaire. pensée.

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Fin 2019, Gates et le prince Alwaleed ont discuté de la possibilité d’une offre publique initiale d’actions d’une valeur de 10 milliards de dollars, a déclaré la personne. L’idée d’une offre publique initiale ou d’une vente privée d’un ou des deux enjeux a été à nouveau abordée ces derniers mois, a ajouté la personne.

Les responsables du Royaume n’ont pas répondu aux demandes de commentaires. Un porte-parole de Cascade a refusé de commenter.

M. Gates et Mme French Gates ont joué un rôle si important dans la philanthropie que des questions sur l’avenir de la Fondation Gates se sont posées immédiatement après l’annonce du divorce. La fondation alloue des milliards à 135 pays pour aider à lutter contre la pauvreté et la maladie. En 2019, il avait donné près de 55 milliards de dollars. (En 2006, M. Buffett a promis 31 milliards de dollars de sa fortune à la Fondation Gates, augmentant considérablement l’octroi de subventions.)

Depuis qu’il a quitté les opérations quotidiennes de Microsoft en 2008, Gates a consacré une grande partie de son temps à la fondation. Il dirige également Gates Ventures, une entreprise qui investit dans des entreprises travaillant sur le changement climatique et d’autres questions. Au fil des décennies, Gates a jeté l’image d’un dirigeant technologique impitoyable combattant le gouvernement des États-Unis en raison de la législation antitrust pour être considéré comme un bienfaiteur mondial. Et il semble bien conscient du contraste saisissant entre l’ampleur de sa richesse et son rôle de philanthrope. «J’ai été récompensé de manière disproportionnée pour le travail que j’ai accompli, tandis que beaucoup d’autres qui travaillent avec la même force ont du mal à avancer», admis dans un article de blog de fin d’année 2019.

La Fondation Bill et Melinda Gates a été créée en 2000. Aujourd’hui, les deux sont coprésidents, ce qui, selon la fondation, ne changera pas une fois le divorce terminé.

Mais Mme French Gates a été plus publique récemment sur les efforts de son autre groupe, Pivotal Ventures, qui se concentre sur l’égalité des sexes et le progrès social. On ne sait pas quel niveau de ressources sera à sa disposition une fois le divorce terminé, mais French Gates continuera très probablement d’exercer une influence énorme dans le monde de la philanthropie.

“Il n’y a aucune explication sur la façon dont vous êtes arrivé à cette position privilégiée”, a déclaré Mme French Gates au New York Times l’année dernière. “Il n’y en a tout simplement pas.”

Matthieu Goldstein a contribué à des rapports.