TIl y a toujours quelque chose en moi qui sait que c’est une année des Jeux. Même si j’ai participé pour la dernière fois aux Jeux paralympiques d’Athènes en 2004, c’est presque comme si mon corps s’était habitué à être prêt. Vous vous réveillez et avez ce sentiment : « Wow, je sais qu’il se passe quelque chose de spécial. » Et c’est vrai même en cette étrange cinquième année du cycle.

J’ai un sentiment d’excitation à l’approche des Jeux, mais heureusement, je n’ai aucune pression ; les pressions de la qualification pour les Jeux et maintenant s’assurer que vous êtes prêt pour eux. C’est à propos de ce point d’accumulation que les athlètes commencent vraiment à s’inquiéter. Vous essayez de rendre votre formulaire correct. Mais il est également paranoïaque à l’idée de se blesser et de rester à l’écart de quiconque pourrait avoir un rhume. Cette année, bien sûr, il faut aussi penser au Covid. Si vous l’obtenez, vous êtes potentiellement hors des Jeux ou même pire. Je ne peux pas imaginer ce que ça doit être de se préparer pour Tokyo en ce moment, les gens doivent s’être enveloppés dans du coton.

À la sortie des Jeux olympiques, l’une des grandes choses a été que les athlètes ont enfin pu parler de l’impact de ces pressions sur leur santé mentale. Je ne pense pas que le grand public comprenne vraiment cela, la tourmente émotionnelle que nous ressentons. Je pense qu’ils aiment l’idée que nous soyons ces êtres indestructibles capables de tout affronter ; faire ou mourir tous les quatre ans. Nous faisons du sport en voulant assumer cela, ne vous méprenez pas. Nous voulons nous mettre dans cette position. Mais pour nous, tout le cycle des Jeux, c’est comme monter dans sa voiture et conduire à 100 milles à l’heure tous les jours.

J’ai ressenti cette pression pendant 10 ou 15 ans, pour David Weir, cela fait presque 25 ans. Dave venait juste d’être déprimé à l’idée de faire le marathon cette année, mais je pense que maintenant il veut faire le 5 000 m et le 1 500 m. Il concourra à la fois sur piste et sur route à ses sixièmes Jeux, c’est un phénomène. Mais lorsque nous étions au téléphone récemment, nous avons parlé de son anxiété.

Cela semblera très difficile à comprendre pour les gens, mais Dave a longtemps lutté pour se sentir digne de toutes les distinctions que les gens lui ont accordées. Ses processus de pensée ont été : « Suis-je aussi bon que les gens pensent que je suis ? Suis-je aussi bon que tous ces autres athlètes avec lesquels je suis en compétition ? « C’est un autre type de pression que ressentent les athlètes, beaucoup d’entre nous souffrent du syndrome de l’imposteur à un moment de notre vie, mais en tant qu’athlètes d’élite, vous n’êtes pas censé parler. à ce sujet, ou montre des signes de faiblesse. Quand Dave et moi parlions de ça, j’ai dit : « Quand j’étais en compétition, je ne pense pas que j’aurais pu dire aux gens ce que je ressentais. Et je n’ai pas pu parce qu’ils ne m’avaient pas sélectionné pour l’équipe. Vous deviez tout mettre en bouteille, le mettre de côté et simplement « vous en occuper ».

David Weir ressent la pression et l’anxiété de la compétition depuis près de 25 ans. Photographie : Tom Dulat / British Athletics / Getty Images

Je parle souvent d’une époque aux Jeux paralympiques d’Athènes où j’ai fait deux tirs en quart de finale contre les États-Unis. C’étaient les derniers coups du match, nous l’avons gagné et avons remporté une médaille de bronze. C’était l’un des moments les plus importants de ma carrière, mais quand je le vois, et je l’ai vu tant de fois, au lieu d’être euphorique, tout ce que je ressens est un soulagement. Avant les Jeux, on nous avait dit que si nous n’obtenions pas de médaille à Athènes, nous perdrions tous nos fonds. Quand vous venez d’un sport paralympique ou d’un sport minoritaire où il n’y a aucune possibilité de gagner beaucoup d’argent… c’est un gros problème.

Fait intéressant, je pense que Covid a eu un avantage pour les athlètes. Dave n’a pas pu participer à de nombreux événements cette année, il a même dû se remettre sur la bonne voie pour participer au Grand Prix de Suisse juste pour rester en forme. Cela signifiait que, pour la première fois, il avait eu la chance de faire une pause dans le sport et de prendre du recul. Il n’y a qu’une poignée d’athlètes britanniques qui ont participé à six Jeux paralympiques. Vous avez des monstres complets comme Sarah Storey, cavalière de 14 médailles d’or, qui va à sa huitième place, mais c’est ridicule. Lorsque Dave s’est assis et s’est rendu compte: « Wow, je fais ça au plus haut niveau depuis 24 ans », il a pu en trouver la fierté.

Dave dit qu’il est dans une bonne position maintenant, qu’il a eu le temps et l’espace pour réévaluer son amour du sport. Il est prêt à partir, et la vérité est que ces mêmes athlètes qui inquiétaient Dave l’admirent réellement. Il m’a dit dans la salle d’appel avant les courses, en Suisse ils ont dit : « C’est bon de te revoir. »

Londres 2012, alimentée par la couverture révolutionnaire de Channel 4, a fourni à ParalympicsGB la plate-forme idéale pour créer de nouvelles légendes dans notre sport. Dave, Sarah Storey, Ellie Simmonds, Jonnie Peacock, Richard Whitehead, Hannah Cockroft et Lee Pearson font partie d’un groupe spécial qui, je pense, a un appétit indomptable pour le succès qui est si contagieux qu’il circule dans toute l’équipe. Au moment où ils entrent dans ces jeux, tous les athlètes du monde entier les regardent et pensent : ce sont les gens que nous voulons battre. Non pas que je veuille les mettre la pression…

Ade Adepitan présentera l’émission Tokyo Today Paralympic Games Highlights à 17h00. M. Sur Channel 4 du 24 août au 5 septembre

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