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Los Angeles (AFP) – Une série de tempêtes « une fois par millénaire » a frappé les États-Unis ces dernières semaines, inondant les zones sèches d’une sécheresse prolongée alors que le changement climatique d’origine humaine provoque un coup de fouet climatique.

Et les scientifiques avertissent que le réchauffement climatique signifie que des événements autrefois rares sont désormais beaucoup plus probables, bouleversant les modèles qu’ils utilisent depuis longtemps pour prédire les catastrophes potentielles, et le pire reste à venir.

Au moins 40 personnes ont été tuées au cours du mois dernier par des tempêtes dans le Kentucky, l’Illinois, le Texas et le Missouri, inondant des zones qui, dans certains cas, n’avaient vu que peu ou pas de pluie depuis des mois.

Jusqu’à 12 pouces (30 centimètres) sont tombés dans l’une de ces tempêtes, le genre d’averse qui, selon les modèles statistiques, ne devrait se produire qu’une fois tous les mille ans.

« C’est un coup de fouet », a tweeté Peter Gleick, co-fondateur du Pacific Institute, une organisation non gouvernementale qui travaille sur les problèmes d’eau dans le monde.

Elle est « causée par une intensification du cycle hydrologique mondial et de la façon dont il distribue l’eau autour de la planète, influencée par le changement climatique d’origine humaine ».

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Les avertissements que les scientifiques lancent depuis des décennies sur les effets de l’utilisation incontrôlée des combustibles fossiles deviennent soudainement apparents pour des millions de personnes.

Une planète qui se réchauffe n’est pas un endroit bénin dans un futur lointain où elle reçoit toujours un peu plus de soleil ; c’est un lieu de changements sauvages, où l’humide est plus humide et le sec plus sec. Et c’est maintenant.

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« Le fil conducteur entre ces événements et d’autres événements de précipitations extrêmes est que vous avez besoin du bon ensemble d’ingrédients pour se réunir », a déclaré David Novak, directeur du Centre de prévision météorologique du National Weather Service.

« Vous avez besoin d’humidité, vous avez besoin d’instabilité dans l’atmosphère. Et vous avez besoin d’une sorte de… fonctionnalité pour déclencher des tempêtes. »

Bien qu’une tempête de pluie au Texas, au Kentucky ou en Illinois ne soit pas inconnue à cette période de l’année, ces événements ont été suralimentés par un excès d’humidité atmosphérique, conséquence directe du réchauffement de la planète.

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« Il existe un consensus scientifique absolu sur le fait qu’un air plus chaud peut contenir plus d’humidité », a déclaré Novak à l’AFP.

« Il y a plus d’humidité disponible … pour que ces fronts se touchent, vous pouvez donc avoir ces événements de pluie vraiment intenses. »

La science est indiscutable, bien qu’un peu compliquée pour ceux qui ne sont pas familiers avec les équations linéaires et la chimie difficile à prononcer.

L’équation de Clausius-Clapeyron montre que pour chaque degré Celsius (1,8 F) que l’air se réchauffe, il peut contenir sept pour cent d’humidité en plus.

C’est ce qui rend les endroits équatoriaux chauds sensiblement plus humides que les climats plus froids, dit Novak.

Et c’est aussi ce qui perturbe les statistiques et rend d’autant plus fréquentes les tempêtes qui surviennent une fois tous les 1 000 ans, comme les cinq qui ont frappé les États-Unis le mois dernier.

Des tempêtes comme celles-ci avaient 0,1 % de chance de se produire au cours d’une année donnée dans des conditions préindustrielles, ce qui signifie qu’en moyenne, elles se produiraient une fois tous les 1 000 ans.

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Mais son pourcentage de chance de se produire dans un environnement plus chaud contenant plus d’humidité augmente considérablement.

En d’autres termes, l’intervalle de récurrence, les périodes attendues entre ces événements autrefois relativement rares, se rétrécit.

« Quelque chose qui n’était vraiment pas très probable du tout, juste un peu plus d’humidité peut le rendre un peu plus probable », a déclaré Novak.