COTONOU: Le président béninois Patrice Talon inaugurera samedi une exposition sur les trésors historiques restitués par la France l’année dernière, près de 130 ans après leur vol par les forces coloniales.

Les 26 pièces, certaines considérées comme sacrées au Bénin, seront exposées à partir de dimanche dans un espace de 2 000 mètres carrés (21 500 pieds carrés) au palais présidentiel de Cotonou dans le cadre d’une exposition intitulée « L’art du Bénin d’hier et d’aujourd’hui ».

Le retour des artefacts par la France intervient alors que les appels se multiplient en Afrique pour que les pays occidentaux restituent le butin colonial de leurs musées et collections privées.

La Grande-Bretagne, la Belgique, les Pays-Bas et l’Allemagne ont reçu des demandes de pays africains pour restituer des trésors perdus.

Les 26 pièces, restituées en novembre après deux ans de négociations entre Paris et Cotonou, ont été volées en 1892 par les forces coloniales françaises à Abomey, capitale de l’ancien royaume du Dahomey situé au sud de l’actuel Bénin.

« Avec cette exposition, nous rendons au peuple béninois une partie de son âme, une partie de son histoire et de sa dignité », a déclaré à l’AFP le ministre béninois de la Culture, Jean-Michel Abimbola.

Les objets « ont été pris à un royaume, mais ils reviennent à une république ».

Avant son unification, le Bénin se composait de plusieurs royaumes, dont le Dahomey, connu pour sa culture artistique dynamique.

Dans la première salle de l’exposition, d’immenses murs noirs donnent de la solennité à la présentation des trônes du Dahomey, dont le trône en bois et métal sculpté du roi Ghezo.

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« Depuis qu’il a été installé, je n’ai pas arrêté de le regarder », a déclaré Theo Atrokpo, l’un des guides de l’exposition.

« Je l’avais déjà vu au musée du Quai Branly en France, mais le voir ici, chez nous avec nous, nous apporte une part d’âme et nous relie à son histoire. »