Le rugby féminin est entré sous les projecteurs samedi lorsque les matchs d’ouverture de la neuvième Coupe du monde féminine de rugby se sont déroulés devant une foule record du monde à l’Eden Park d’Auckland.

Les favoris du tournoi, l’Angleterre, ont fait une déclaration d’ouverture catégorique avec une victoire 84-19 sur les Fidji, tandis que la France a battu l’Afrique du Sud 40-5 dans un tournoi de 26 matchs disputés sur 35 jours.

Les champions en titre et hôtes du tournoi, la Nouvelle-Zélande, ont fait face à la perspective presque impensable d’une première défaite face à l’Australie, septième, lorsqu’ils ont concédé trois essais et mené 17-0 après 28 minutes.

Mais il s’est repris pour s’imposer 41-17, prenant la tête pour la première fois à la 56e minute.

Trois matchs sont au programme dimanche : les États-Unis contre l’Italie, le Canada contre le Japon et le Pays de Galles contre l’Écosse.

Plus de 35 000 billets ont été vendus samedi, battant déjà le record de 20 000 spectateurs pour un match international de rugby féminin qui a vu la finale de la Coupe du monde 2014 entre l’Angleterre et le Canada à Paris. Avec des arrivées tardives, le pic de fréquentation devrait dépasser les 40 000.

Le tournoi mondial intervient à un moment où la popularité croissante du rugby chez les femmes est le moteur de la croissance mondiale du sport. Alors que les salaires des joueurs restent inférieurs à ceux des hommes, l’augmentation des investissements de World Rugby et des fédérations nationales de rugby uniformise lentement les règles du jeu.

Les 12 équipes de cette Coupe du monde sont réparties en trois groupes de quatre avec l’Angleterre et la France en passe de s’affronter dans le groupe C.

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France 40, Afrique du Sud 5

Le demi de mêlée Laur Sansus a marqué le premier essai de la Coupe du monde après seulement deux minutes, offrant un premier aperçu du défi que la France a l’intention d’apporter à l’Angleterre et à la Nouvelle-Zélande.

Alors que la France est classée n ° 4 dans le monde, sa formation étoilée devrait être en tête de ce classement. Sansus est l’une de ces stars, le joueur du championnat du Tournoi des Six Nations de cette saison.

La centre Gabrielle Vernier a marqué le deuxième essai et Emilie Boulard le troisième, donnant à la France une avance de 19-0 sur l’Afrique du Sud, classée 11e, dans un temps supérieur à la normale. Vernier a marqué sur un tir net de la demi-ouverture Caroline Drouine et Boulard a parcouru presque toute la longueur du terrain à partir d’une interception.

Le score restait de 19-0 à la mi-temps lorsque la performance de l’Afrique du Sud a été aidée par une solide mêlée. Cette résurgence s’est poursuivie lorsque l’ailier sud-africain Nomawethu Mabenge a marqué le premier essai de la seconde période.

La France était devenue lente et devait trouver un nouvel engrenage. Le fait qu’ils l’aient fait à nouveau si efficacement était impressionnant : Sansus a marqué son deuxième essai à la 68e minute, attaquant rapidement à partir d’un penalty lissé.

Drouin a marqué trois minutes plus tard et l’avance de la France a été portée à 33-5. Joanna Grisez a ajouté la dernière tentative après la sirène à plein temps.

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Angleterre 84, Fidji 19

L’Angleterre a montré pourquoi elle est l’équipe la mieux classée au monde et la favorite du tournoi, marquant 14 essais dans une victoire déséquilibrée contre les Fidji, dont 10 essais et 60 points en seconde période.

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L’ailier Claudia McDonald a marqué quatre essais, dont trois en seconde période.

Un cinq serré puissant mais mobile, des attaquants forts et lâches, un génie tactique dans les moitiés de terrain, une force défensive au milieu de terrain et une finition rapide des trois derniers – ils ont le package complet. Son maillet roulant dans les alignements était particulièrement dévastateur.

Les Fidji sont classées 21e au monde uniquement en raison du manque d’opportunités. L’équipe n’a pas été en mesure d’appeler plusieurs de ses stars olympiques à sept et a étiré la défense de l’Angleterre alors que l’équipe augmentait le rythme de jeu en première mi-temps.

Le premier essai de l’Angleterre est également venu par l’ailier McDonald, qui a marqué à la cinquième minute, faisant une touche aveugle après un alignement offensif. La talonneuse Amy Cokayne a marqué le deuxième à la 19e minute alors que l’Angleterre a eu un impact avec son jeu de phase et de sortie. Lock Abbie Ward a ensuite profité de l’alignement, marquant à la 27e minute.

Helena Rowland a marqué le quatrième essai de l’Angleterre en première mi-temps, mais il a été soutenu par des essais d’Alowesi Nakoci et de Sesenieli Donu pour les Fidji, qui étaient menés 24-14 à la mi-temps.

Les vannes se sont ouvertes en seconde période lorsque les Fidji ont joué presque sans possession et que l’Angleterre a tenté 10 autres tentatives.

« Nous étions plus calmes en seconde période », a déclaré la capitaine Sarah Hunter. « Nous étions à nouveau l’Angleterre et nous avons réussi à faire une bonne performance. ”

Nouvelle-Zélande 41, Australie 17

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La Nouvelle-Zélande a subi un cas flagrant de trac devant un public record et a eu besoin d’un triplé de la superstar Portia Woodman pour revenir de l’arrière pour une première victoire.

L’Australie a marqué trois premiers essais pour mener 17-0 après 28 minutes, mettant la Nouvelle-Zélande sous une pression énorme. Mais la Nouvelle-Zélande a réduit l’avance à 17-12 à la mi-temps avec l’aide du premier essai de Woodman, a égalisé 17-17 avec le deuxième essai de Woodman et a finalement pris les devants avec un essai pour soutenir Awhina Tangen-Wainohu à la minute 56.

Le troisième essai de Woodman a donné à la Nouvelle-Zélande sa première avance confortable 31-17 après 60 minutes.

La Nouvelle-Zélande a pu prendre le contrôle du match au milieu de la seconde mi-temps lorsque l’Australie a perdu deux joueuses, dont la capitaine Shannon Perry, presque simultanément dans le no-bin pour les tacles élevés.

La tentative de feu vert de la Nouvelle-Zélande et le triplé de Woodman sont survenus au cours de cette période au cours de laquelle l’Australie n’avait plus que 13 joueurs.

Un doublé tardif de l’ailier Ruby Tui a rendu la victoire plus convaincante.

Mais la performance de la Nouvelle-Zélande aura inquiété bon nombre de ses fans. Ils étaient désorganisés et peu convaincants jusqu’à ce qu’ils soient finalement en mesure d’obtenir un bon avantage numérique.

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