Une capsule SpaceX recyclée transportant quatre astronautes est arrivée à la Station spatiale internationale, un jour après son lancement depuis la Floride.

La capsule Dragon s’est amarrée de manière autonome à l’avant-poste en orbite à plus de 420 kilomètres (260 miles) au-dessus de l’océan Indien, un jour après son lancement depuis le centre spatial Kennedy de la NASA.

Les nouveaux venus, représentant les États-Unis, la France et le Japon, passeront six mois sur la station spatiale. Ils remplaceront quatre astronautes qui retourneront sur Terre dans leur propre capsule Dragon mercredi.

C’était la première fois que deux dragons de l’équipage SpaceX y étaient stationnés en même temps, pratiquement côte à côte.

« Nous sommes très heureux de l’avoir à bord », a déclaré le commandant de la station spatiale Shannon Walker par radio.

Bien qu’il s’agisse du troisième vol de l’équipage de SpaceX pour la NASA, c’était le premier à utiliser un véhicule qui avait déjà volé auparavant, une partie essentielle de la route de Musk vers la Lune et Mars. La capsule Dragon a été utilisée pour le premier lancement de l’équipage SpaceX en mai dernier, tandis que la fusée Falcon, qui a dominé vendredi, en a soulevé deux en novembre.

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Les astronautes de la NASA Shane Kimbrough et Megan McArthur, le commandant et pilote de retour du Dragon, ont surveillé les ordinateurs à écran plat de leur capsule alors que la station spatiale devenait de plus en plus grande. Ils auraient pu prendre le relais si nécessaire, mais le système autonome a fait son travail, tout comme une voiture autonome.

Egalement inscrits à la station spatiale: Thomas Pesquet de France et Akihiko Hoshide du Japon. Ils y ont tous deux vécu auparavant, tout comme Kimbrough. C’était la première visite à la gare de McArthur.

McArthur s’est envolée vers la station spatiale dans le même siège et capsule, appelée Endeavour, tout comme son mari, Bob Behnken, lors de la première mission d’équipage de SpaceX.

Au cours des quatre prochains jours, la station spatiale abritera 11 astronautes, soit un peu moins que le record de 13 établi à l’époque de la navette spatiale de la NASA. La population actuelle comprend six Américains, deux Russes, deux Japonais et un Français. Il baissera de quatre mercredi, lorsque trois Américains et un Japonais rentreront chez eux et atterriront dans le golfe du Mexique.

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