Dans la pittoresque ville suisse bilingue de Morat, nichée au bord du lac du même nom et avec vue sur les montagnes du Jura, se trouve une petite église réformée allemande. Devant l’église se dresse une modeste statue d’un homme à l’allure joviale en redingote et rouflaquettes. Il se tient debout, une main levée, comme s’il s’adressait à un public, et un pied légèrement en avant, suggérant un certain enthousiasme ou une certaine intensité. En face, par une petite cour, se trouve le presbytère de l’église, une jolie maison datant de 1729.

En tournant le coin pour voir le presbytère depuis la rue, le visiteur peut voir une petite plaque au milieu du mur latéral. Il contient une phrase allemande courte mais frappante : Im Hause muss beginnen, was leuchten soll im Vaterland, en anglais, « Tout ce qui doit briller dans la patrie doit commencer à la maison. » Cette expression concise d’une certaine philosophie conservatrice vient de l’homme commémoré à la fois par la statue et la plaque : Jeremias Gotthelf, qui est né au presbytère il y a 225 ans ce mois-ci, le 4 octobre 1797, et qui est le plus grand auteur chrétien que vous ayez connu Je n’ai jamais entendu parler.

C’est une affirmation forte, mais Gotthelf le mérite. Par grand auteur chrétien, j’entends celui qui est non seulement incontestablement de premier ordre en termes de mérite littéraire, mais aussi dont l’œuvre est déterminée de manière décisive par sa foi chrétienne. Gotthelf répond aux deux critères. Bien qu’inconnu de la plupart des lecteurs anglais, il occupe une place de choix dans le canon littéraire allemand comme l’un des plus grands auteurs suisses et un maître du réalisme du XIXe siècle. Dans les villages paysans de l’Emmental suisse, à l’extérieur de Berne, où il a passé la majeure partie de sa vie, Gotthelf a découvert et dépeint toute la gamme de l’existence humaine : amour, jalousie, ambition, vengeance, courage, persévérance et piété. Les personnages richement dessinés qui peuplent son œuvre vont du comique au tragique ; leurs femmes sont généralement particulièrement attirantes. Sa vigoureuse prose allemande aux inflexions suisses n’a rien à voir.

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Le vrai nom de Gotthelf était Albert Bitzius. Il a pris son pseudonyme du protagoniste de son premier roman, un mémoire fictif, lorsque les lecteurs ont commencé à écrire des lettres à son supposé auteur croyant que Jeremiah était une personne réelle. Non seulement il était le fils d’un ministre protestant, mais il le devint lui-même, pasteur de la petite congrégation du village de Lützelflüh de 1832 jusqu’à sa mort en 1854. C’est à cette même période, à partir de 1837, qu’il commença à écrire de la fiction. . produisant dans ce laps de temps relativement court une douzaine de romans ainsi que de nombreuses nouvelles et nouvelles.