La commissaire européenne chargée de l’enquête, Mariya Gabriel, a suggéré que le Royaume-Uni étudie des alternatives à Horizon Europe qui pourraient permettre aux collaborations Royaume-Uni-UE de se poursuivre.Crédit : Thierry Monasse/Agence Anadolu/Getty

Lorsque la Grande-Bretagne a quitté l’Union européenne fin janvier 2020, les chercheurs ont été assurés que cela ne signifiait pas l’abandon du programme de recherche de l’UE, Horizon Europe. Aux termes de la sortie du Royaume-Uni de l’UE, le pays continuerait à contribuer au fonds de 95,5 milliards d’euros (100,6 milliards de dollars américains) et les chercheurs pourraient toujours accéder à des subventions (y compris des subventions prestigieuses du Conseil européen de la recherche). ERC)), menant des projets et participant à des initiatives telles que l’installation du Réacteur Thermonucléaire Expérimental International en France. Les scientifiques poussèrent de lourds soupirs de soulagement. Bien que la plupart s’étaient fermement opposés au Brexit, l’adhésion signifiait que les partenariats de recherche de longue date se poursuivraient et que de nouveaux pourraient être forgés.

Mais beaucoup de choses ont changé depuis lors. Les relations entre les politiciens britanniques et européens se sont effondrées, les chercheurs étant pris au milieu. On s’attend maintenant à ce que ceux qui ont reçu l’ERC et d’autres subventions les perdent. La raison principale est la décision du gouvernement britannique de revenir sur certains termes de l’accord de séparation qu’il a soigneusement négocié avec l’UE.

Le gouvernement britannique a présenté un projet de loi à son parlement qui vise à modifier les accords commerciaux entre l’Irlande du Nord (qui fait partie du Royaume-Uni) et la République indépendante d’Irlande (qui est membre de l’UE). Il le fait unilatéralement, au lieu d’utiliser le système officiel de règlement des différends. Cette action a déclenché une action en justice de l’UE contre le Royaume-Uni pour violation du droit international.

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Pendant tout ce temps, l’UE a mis fin à la coopération en matière de recherche. Les bénéficiaires britanniques de subventions de l’UE ont été informés qu’ils devront se rendre dans une institution de l’UE s’ils veulent un accès garanti aux fonds. Certains s’y préparent à contrecœur. L’action en justice de l’UE est susceptible de rendre tout futur accès du Royaume-Uni à Horizon Europe d’autant plus difficile. L’affaire judiciaire risque de mettre plusieurs années à suivre son cours, et Horizon Europe a une limite de temps : elle se termine en 2027.

Les chefs de file de la recherche dans l’UE et au Royaume-Uni ont riposté contre une campagne bruyante et très médiatisée intitulée «Stick to Science», exhortant les politiciens à garder la politique en dehors de la science. Mais à moins d’un revirement de dernière minute, une relation scientifique qui a duré quelque cinq décennies est susceptible de prendre fin. Si et quand cela se produit, cela pourrait être le plus grand revers jamais vu pour la coopération scientifique européenne. Au fil des ans, des chercheurs d’Europe continentale ont enrichi sans cesse la science britannique, et vice versa.

Sans surprise, les relations entre le gouvernement britannique et les scientifiques du pays sont à l’un de leurs points les plus bas de l’histoire récente. Les chercheurs sont exaspérés par l’incertitude et le manque de communication détaillée sur ce qui va suivre, et s’inquiètent des incohérences dans la réflexion du gouvernement sur le financement.

Le ministre britannique des sciences, George Freeman, entrepreneur en biotechnologie et intellectuel, prépare un fonds de soutien mondial pour les chercheurs britanniques qu’il appelle officieusement Plan B. La semaine dernière, Freeman a déclaré lors d’une consultation parlementaire que le gouvernement publiera un « prospectus » pour cela. fonds avant que les députés ne partent en vacances le 21 juillet. Il a ajouté que le fonds comprendra des bourses internationales pour les chercheurs britanniques et davantage de financement pour une science à haut risque et à haut rendement similaire à celle financée par la US Defense Advanced Research Projects Agency.

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Un problème pour le ministre est que le Trésor britannique, le ministère qui fournit le financement, a besoin de savoir laquelle des deux options financer. Si le pays ne rejoint pas Horizon Europe et que le plan B n’est pas prêt à temps, on craint qu’une partie des fonds alloués ne soit détournée vers d’autres priorités de dépenses.

Une autre raison pour laquelle la communauté scientifique a peu confiance dans les ambitions de financement de la Grande-Bretagne est la décision du gouvernement de mettre fin brusquement à l’un des programmes de financement mondiaux existants (et populaires) du pays, le Global Challenges Research Fund (GCRF), ainsi que la décision de ne pas renouveler un deuxième fonds mondial, le Newton Fund, lorsqu’il a pris fin en 2021. L’annulation inattendue du GCRF, en particulier, a créé le chaos pour les projets existants.

Il est impératif que le gouvernement britannique consulte certains des experts du pays en matière de financement de la recherche sur la conception d’un fonds mondial de remplacement. La consultation devrait également inclure des organisations telles que la Royal Society, la British Academy et la Royal Academy of Engineering, qui faisaient partie des responsables de la gestion et du décaissement du GCRF et du Newton Fund.

Ces fonds ont soutenu des partenariats entre des chercheurs du Royaume-Uni et des homologues internationaux, dont beaucoup dans des pays à revenu faible ou intermédiaire, en particulier sur des projets visant à atteindre les objectifs de développement durable des Nations Unies. Les fonds ont transformé la recherche dans de nombreuses universités, au Royaume-Uni et dans le monde. En 2019, le GCRF soutenait près de 5 000 chercheurs travaillant sur plus de 800 projets dans quelque 120 pays. Une évaluation des enseignements tirés de ces expériences pourrait être d’une grande utilité pour les concepteurs du nouveau fonds mondial.

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L’histoire du désengagement scientifique du Royaume-Uni vis-à-vis de l’UE devrait être un avertissement pour les chercheurs du monde entier : la coopération scientifique internationale ne peut être tenue pour acquise. Les chercheurs espèrent que les personnes choisies pour diriger comprennent que la science et les connaissances prospèrent grâce aux partenariats et aux échanges internationaux, et qu’en période de tensions politiques, de désaccords ou de conflits, la recherche, les connaissances et l’érudition doivent se poursuivre malgré ces différences. Mais la façon dont la rupture du Royaume-Uni avec l’UE s’est propagée à la science montre que ce n’est pas nécessairement le cas.

Alors que le monde entre dans une phase beaucoup plus incertaine suite à la pandémie et à l’invasion russe de l’Ukraine, nous exhortons tous les chercheurs à redoubler d’efforts pour maintenir et favoriser les collaborations. Aucune action n’est trop petite. Ensemble, les actes de solidarité maintiennent les collaborations en vie en l’absence de liens formels, tout comme ils l’ont fait en des temps de tension et de conflit.