Un événement sismique majeur qui a débuté en mai 2018 et a été ressenti dans le monde entier a officiellement donné naissance à un nouveau volcan sous-marin.

Au large de la côte est de l’île de Mayotte, une gigantesque nouveauté s’élève à 820 mètres (2 690 pieds) du fond marin, une proéminence qui n’avait pas été là avant le tremblement de terre qui a frappé l’île en mai 2018.

« C’est la plus grande éruption sous-marine active jamais documentée », les chercheurs ont écrit dans leur article.

La nouvelle fonctionnalité, qui ferait partie d’une structure tectonique entre le rift est-africain et Madagascar, aide les scientifiques à comprendre les processus profonds sur Terre que nous connaissons relativement peu.

Les rumeurs sismiques de l’événement en cours ont commencé le 10 mai 2018. Quelques jours plus tard, le 15 mai, un séisme de magnitude 5,8 a frappé l’île voisine. Au départ, les scientifiques étaient perplexes ; mais il ne lui a pas fallu longtemps pour se rendre compte qu’un événement volcanique s’était produit, comme on n’en avait jamais vu auparavant.

Les panneaux indiquaient un emplacement à environ 50 kilomètres au large de la côte est de Mayotte, un territoire français et une partie de l’éruption volcanique. Archipel des Comores pris en sandwich entre la côte orientale de l’Afrique et l’extrême nord de Madagascar.

Ainsi, plusieurs institutions gouvernementales françaises ont envoyé une équipe d’enquête pour le vérifier ; là, en effet, il y avait un mont sous-marin qui n’avait pas été là auparavant.

Dirigés par la géophysicienne Nathalie Feuillet de l’Université de Paris en France, les scientifiques ont maintenant décrit leurs découvertes dans un nouvel article.

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L’équipe a commencé à surveiller la région en février 2019. Elle a utilisé un sonar multifaisceaux pour cartographier une zone de fond marin de 8 600 kilomètres carrés. Ils ont également placé un réseau de sismomètres sur le fond marin, jusqu’à 3,5 kilomètres de profondeur, et l’ont combiné avec les données sismiques de Mayotte.

Entre le 25 février et le 6 mai 2019, ce réseau a détecté 17 000 événements sismiques, à une profondeur d’environ 20 à 50 kilomètres sous le fond océanique, un résultat très inhabituel, car la plupart des séismes sont beaucoup moins profonds. 84 autres événements étaient également très inhabituels, détectés à de très basses fréquences.

Armés de ces données, les chercheurs ont pu reconstituer comment la formation du nouveau volcan a pu se produire. Cela a commencé, selon leurs découvertes, avec un dépôt de magma au plus profond de l’asthénosphère, la couche du manteau en fusion située directement sous la lithosphère terrestre.

Chronologie de l’éruption. (Feuillet et al., Nature Geoscience, 2021)

Sous le nouveau volcan, des processus tectoniques ont peut-être causé des dommages à la lithosphère, entraînant la formation de digues qui ont drainé le magma d’un réservoir à travers la croûte, produisant des essaims de tremblements de terre dans le processus. Finalement, ce matériau a atteint le fond marin, où il est entré en éruption, produisant 5 kilomètres cubes de lave et construisant le nouveau volcan.

Les événements à basse fréquence ont probablement été générés par une cavité peu profonde et remplie de fluide dans la croûte qui aurait pu être excitée à plusieurs reprises par des contraintes sismiques sur des failles proches de la cavité.

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En mai 2019, le volume extrudé du nouvel édifice volcanique était entre 30 et 1 000 fois supérieur à celui estimé pour les autres éruptions en eaux profondes, ce qui en fait l’éruption volcanique sous-marine la plus importante jamais enregistrée.

« Les volumes et flux de lave émis lors de l’événement magmatique de Mayotte sont comparables à ceux observés lors des éruptions des plus grands points chauds de la Terre. » les chercheurs ont écrit.

« Les scénarios futurs pourraient inclure un nouvel effondrement de la caldeira, des éruptions sous-marines sur la pente supérieure ou des éruptions sur terre. De grandes coulées de lave et des cônes sur le haut du versant et sur la côte de Mayotte indiquent que cela s’est produit dans le passé.

« Depuis la découverte du nouvel édifice volcanique, un observatoire a été mis en place pour surveiller l’activité en temps réel, et les croisières de retour continuent de suivre l’évolution de l’éruption et des bâtiments. »

La recherche a été publiée dans Géosciences de la nature.