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Washington (AFP)- La NASA a déclaré vendredi que les premières images cosmiques du télescope spatial James Webb comprendront des vues sans précédent de galaxies lointaines, de nébuleuses brillantes et d’une planète géante gazeuse lointaine.

Les agences spatiales des États-Unis, d’Europe et du Canada se préparent à une grande révélation le 12 juillet des premières observations de l’observatoire de 10 milliards de dollars, le successeur de Hubble qui devrait révéler de nouvelles informations sur les origines de l’univers.

« J’ai vraiment hâte de ne plus avoir à garder ces secrets, ce sera un immense soulagement », a déclaré la semaine dernière à l’AFP Klaus Pontoppidan, astronome au Space Telescope Science Institute (STSI) qui supervise Webb.

Un comité internacional decidió que la primera ola de imágenes científicas a todo color incluiría la Nebulosa Carina, una enorme nube de polvo y gas a 7.600 años luz de distancia, así como la Nebulosa del Anillo Sur, que rodea una estrella moribunda a 2.000 años luz de distance.

La nébuleuse de la Carène est célèbre pour ses piliers imposants, dont « Mystic Mountain », un sommet cosmique de trois années-lumière de haut capturé dans une image emblématique de Hubble.

Webb a également effectué une spectroscopie, une analyse de la lumière qui révèle des informations détaillées, sur une géante gazeuse lointaine appelée WASP-96 b, qui a été découverte en 2014.

À près de 1 150 années-lumière de la Terre, WASP-96 b fait environ la moitié de la masse de Jupiter et orbite autour de son étoile en seulement 3,4 jours.

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Vient ensuite le Quintette de Stephan, une galaxie compacte à 290 millions d’années-lumière. Quatre des cinq galaxies du quintette sont « enfermées dans une danse cosmique de rencontres rapprochées répétées », a déclaré la NASA.

Enfin, et peut-être le plus convaincant de tous, Webb a compilé une image utilisant des amas de galaxies de premier plan appelés SMACS 0723 comme une sorte de loupe cosmique pour les galaxies extrêmement lointaines et faibles derrière elle.

Ceci est connu sous le nom de « lentille gravitationnelle » et utilise la masse des galaxies de premier plan pour dévier la lumière des objets derrière eux, comme une paire de lunettes.

L’astronome du STSI Dan Coe a déclaré vendredi à l’AFP que même dans ses premières images, le télescope avait innové scientifiquement.

« Quand j’ai vu les images pour la première fois … de ce champ profond de cette lentille d’amas de galaxies, j’ai regardé les images et soudain j’ai appris trois choses sur l’univers que je ne connaissais pas auparavant », a-t-il déclaré.

« Cela m’a totalement époustouflé. »

Les capacités infrarouges de Webb lui permettent de voir plus loin dans le temps jusqu’au Big Bang, qui s’est produit il y a 13,8 milliards d’années, que n’importe quel instrument précédent.

Parce que l’Univers est en expansion, la lumière des premières étoiles passe des longueurs d’onde ultraviolettes et visibles dans lesquelles elle a été émise, à des longueurs d’onde infrarouges plus longues, que Webb est équipé pour détecter à une résolution sans précédent.