Agrandir / DSS43 est une antenne radio de 70 mètres de large installée dans les installations de Canberra du Deep Space Network en Australie.

NASA

Le vaisseau spatial Voyager 2 est parti de la Terre depuis plus de 43 ans et se trouve maintenant à 125 unités astronomiques de notre planète. C’est 125 fois la distance entre la Terre et le Soleil.

Naturellement, cette distance rend assez difficile pour la NASA de communiquer avec son vaisseau spatial éloigné – il y a un retard de plus de 17 heures. Cependant, avec Voyager 2, il y a une autre complication à parler au vaisseau spatial.

Après avoir survolé Jupiter, Saturne et Uranus, Voyager 2 a effectué son dernier survol planétaire en août 1989 au-delà de Neptune. Les scientifiques étaient également intéressés à voler par l’intrigante lune Triton de Neptune, ils ont donc ordonné à Voyager 2 de le faire en se dirigeant au-delà de Neptune, survolant le pôle nord de Triton. Cette trajectoire l’a emporté le long d’une trajectoire vers le sud par rapport au plan du système solaire, et il a continué à le réserver vers le sud.

Cela a des conséquences sur la communication avec le réseau spatial profond de la NASA sur Terre, qui se compose de trois grandes installations d’antennes radio dans le monde, en Californie, en Espagne et en Australie. En règle générale, cette répartition géographique permet à tous les vaisseaux spatiaux de la NASA encore actifs d’avoir la capacité de communiquer avec au moins une de ces installations à tout moment.

Mais comme Voyager 2 a plongé si loin au sud du plan du système solaire, il ne peut désormais communiquer que par ligne de visée avec l’antenne de 70 mètres de large à Canberra, en Australie. Parce que cette installation a environ cinq décennies, elle devait subir des travaux de rénovation et de mise à niveau à partir de mars, et il était hors ligne depuis lors. Ces travaux devraient se terminer en février, la NASA n’a donc pas été en mesure d’envoyer des signaux à Voyager 2 depuis lors.

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La semaine dernière, pour tester le nouveau matériel récemment installé sur la grande parabole, les responsables de la mission Voyager ont pu envoyer une série de signaux au vaisseau spatial pour la première fois depuis mars. Voyager 2 a répondu qu’il avait effectivement reçu les signaux et exécuté les commandes de la NASA, l’agence spatiale dit.

C’est bon pour la NASA et la science en général, car Voyager 2 (avec Voyager 1) s’aventure maintenant au-delà du système solaire, dans l’espace interstellaire. Dans le grand noir au-delà, Voyager 2 continuera à renvoyer des données sur la vitesse, la densité, la température et la pression des particules chargées dans le milieu interstellaire.