Dans le cadre d’une réorganisation majeure des compétitions de soccer en Amérique du Nord, les meilleures ligues masculines des États-Unis et du Mexique ont annoncé mardi la création d’un tournoi annuel de style Coupe du monde dans lequel toutes les équipes des deux ligues s’affronteront. Le tournoi d’un mois aura lieu en juillet et août, à partir de 2023, élargissant la collaboration entre la Major League Soccer et la Liga MX et ajoutant plus de matchs à un calendrier de football mondial déjà bien rempli.

« Nous avons besoin de plus d’intérêt mondial », a déclaré Don Garber, le commissaire de la MLS, dans une interview. « C’est un sport mondial. Nous faisons du bon travail pour accroître l’intérêt de la MLS pour notre ligue ici au niveau national. La prochaine étape est de savoir comment pouvons-nous accroître l’intérêt en dehors de notre région ? « 

Un tournoi à 47 équipes (en comptera 48 lorsque la MLS s’étendra à 30 équipes) avec des phases de poules et de séries éliminatoires durant la seule période relativement calme du calendrier du football, entre la fin des tournois internationaux d’été et le début du match. la chute. c’est un axe de la stratégie.

Le tournoi remplacera le tournoi beaucoup plus petit de la Leagues Cup et prendra son nom. Pour lui donner de la légitimité et s’assurer que les équipes le prennent au sérieux, les organisateurs ont promis une grande cagnotte (mais n’ont pas précisé à quel point). Les trois meilleures équipes gagneront également des places en Ligue des champions de la CONCACAF, la première compétition de clubs de la région.

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La nouvelle Coupe de la Ligue nécessitera une réorganisation substantielle des horaires de la MLS et de la Liga MX. Au lieu d’organiser l’événement conjointement avec la compétition de la ligue, les deux ligues feront une pause pendant la durée du tournoi. Pour la MLS, cela signifie une interruption d’un mois au milieu de leur saison, qui commence généralement en mars, tandis que pour la Liga MX, cela signifie probablement un retard dans le début de leur saison.

Le monde entier du football, des clubs aux ligues, des confédérations et de la FIFA elle-même, est dans une bataille constante pour le calendrier, les nouvelles ligues et la navigation des lois nationales sur le coronavirus. Les promoteurs semblent souvent considérer le football comme un jeu lucratif à somme nulle, utilisant des joueurs de plus en plus épuisés pour tirer le plus de dollars possible du sport, avec peu de coopération entre les organisations.

Conscients de cette tension, la MLS et la Liga MX disent avoir créé le nouveau tournoi avec la participation de la CONCACAF, qui supervise le football en Amérique du Nord, en Amérique centrale et dans les Caraïbes. Et l’annonce de la Coupe de la Ligue a coïncidé avec une autre mardi, de la CONCACAF, qui a déclaré qu’à partir de 2024, la Ligue des champions de la CONCACAF s’étendrait à 27 clubs, contre 16 en 2021.

La Ligue des champions élargie commencera par trois tournois régionaux, un pour l’Amérique du Nord, l’Amérique centrale et les Caraïbes, avant que 16 équipes ne se qualifient pour les huitièmes de finale.

La Coupe de la Ligue verra les joueurs mexicains passer encore plus de temps aux États-Unis, car le tournoi se déroulera ici. En 2023, les meilleurs joueurs mexicains s’affronteront pour leur équipe nationale lors de la Gold Cup, le championnat régional des équipes nationales qui se déroule depuis toujours principalement aux États-Unis, en juin et juillet. Beaucoup retourneront ensuite dans leurs clubs mexicains, qui seront déjà aux États-Unis pour préparer la Coupe de la Ligue.

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Mikel Arriola, le président de la Liga MX, ne craint pas que les fans de football mexicains n’aiment pas voir leurs joueurs passer presque tout l’été à jouer au nord de la frontière, ne pouvant regarder qu’à la télévision sans déplacement important. Ce tournoi est additif, a-t-il dit, et cela n’enlève rien à la Liga MX.

« Ce sera un modèle mixte car nous continuerons notre style traditionnel dans notre ligue locale », a déclaré Arriola. « Cependant, nous innovons tous les deux dans ce genre d’extravagance estivale. »

Les organisateurs espèrent que le tournoi, au-delà de la vente de millions de billets, générera une aubaine télévisée, surtout en dehors de l’Amérique du Nord. Les droits de diffuser les matchs de la MLS et de la Liga MX en dehors de leur pays d’origine ne sont actuellement pas particulièrement précieux. Alors que la MLS est diffusée, par exemple, en Angleterre, les sociétés de télévision et de diffusion paient beaucoup plus pour montrer la Premier League ou la Ligue des champions que pour la MLS, mais un tournoi facile à comprendre pendant une pause dans le calendrier pourrait s’avérer populaire.

La MLS contrôlera les droits télévisés du tournoi aux États-Unis et au Canada, la Liga MX contrôlera les droits du Mexique et les deux s’associeront pour les vendre dans le reste du monde. La MLS discute également avec des sociétés de médias des droits locaux et nationaux de diffuser leurs matchs de championnat, qui sont actuellement entre les mains d’ESPN, de Fox et de plusieurs sociétés de médias locales, mais attendus l’année prochaine.

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Les droits médias de la Leagues Cup peuvent être vendus avec ces droits à la ou aux mêmes sociétés, ou ils peuvent être vendus séparément.

Le succès du tournoi sera également jugé sur l’amélioration des clubs et des joueurs nord-américains. Arriola a déclaré que le tournoi offrirait une compétition vitale aux équipes du milieu et du bas de la Liga MX qui ne se qualifient pas pour la Ligue des champions de la CONCACAF.

« Parfois, les grandes équipes grandissent d’elles-mêmes », a-t-il déclaré. Mais si la Leagues Cup crée les bonnes incitations, il y aura plus de ce qu’Arriola a appelé une « croissance horizontale » à travers la ligue.

En fin de compte, la Coupe de la Ligue, et tout le reste entre les deux ligues, pointe vers 2026, date à laquelle les États-Unis accueilleront la Coupe du monde, aux côtés du Mexique et du Canada. « Maintenant, nous avons le carburant de fusée de la Coupe du monde qui pourrait nous aider à nous propulser à un niveau supérieur », a déclaré Garber, « et enfin être perçus comme nous aspirons à être, l’une des meilleures ligues au monde. »