Les scientifiques ont découvert des détails sur le lien entre l’impact des émotions négatives sur le cerveau des personnes âgées et le vieillissement pathologique, ce qui peut aider à prévenir ou à retarder la neurodégénérescence, selon une étude.

Des neuroscientifiques de l’Université de Genève (UNIGE), en Suisse, ont observé l’activation du cerveau d’adultes jeunes et âgés face à la souffrance psychologique d’autrui.

On pense que les émotions négatives, l’anxiété et la dépression favorisent l’apparition de maladies neurodégénératives et de démence. Mais quel est son impact sur le cerveau et ses effets néfastes peuvent-ils être limités ?

Selon l’étude, les connexions neuronales des personnes âgées présentent une inertie émotionnelle importante : les émotions négatives les modifient de manière excessive et sur une longue durée, notamment au niveau du cortex cingulaire postérieur et de l’amygdale, deux régions cérébrales fortement impliquées dans la gestion des émotions. et la mémoire autobiographique.

Ces résultats indiquent qu’une meilleure gestion de ces émotions pourrait aider à limiter la neurodégénérescence. Les résultats sont publiés dans la revue Nature Aging.

Depuis 20 ans, les neuroscientifiques étudient comment le cerveau réagit aux émotions. « On commence à comprendre ce qui se passe au moment de la perception d’un stimulus émotionnel », explique le Dr Olga Klimecki, dernière auteure de cette étude.

« Cependant, ce qui se passe ensuite reste un mystère. Comment le cerveau passe-t-il d’une émotion à l’autre ? Comment revient-il à son état initial ? La variabilité émotionnelle change-t-elle avec l’âge ? Quelles sont les conséquences pour le cerveau d’une mauvaise gestion des émotions ? » dit Klimecki.

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Des études antérieures en psychologie ont montré que la capacité de changer rapidement les émotions est bénéfique pour la santé mentale.

À l’inverse, les personnes qui ne peuvent pas réguler leurs émotions et qui restent longtemps dans le même état émotionnel sont plus à risque de dépression.

« Notre objectif était de déterminer quelle trace cérébrale reste après avoir visionné des scènes émotionnelles, d’évaluer la réaction du cerveau et surtout ses mécanismes de récupération.

« Nous nous sommes concentrés sur les personnes âgées, pour identifier les différences potentielles entre le vieillissement normal et pathologique », explique Patrik Vuilleumier, qui a co-dirigé cette étude.

Selon l’étude, les scientifiques ont montré aux volontaires de petits clips télévisés montrant des personnes en état de détresse émotionnelle, par exemple lors d’une catastrophe naturelle ou d’une situation de détresse, ainsi que des vidéos au contenu émotionnel neutre, pour observer leur activité cérébrale par magnétique fonctionnel. imagerie par résonance. .

Tout d’abord, l’équipe a comparé un groupe de 27 personnes de plus de 65 ans avec un groupe de 29 personnes au début de la vingtaine. La même expérience a ensuite été répétée avec 127 personnes âgées, selon l’étude.

« Les personnes âgées présentent généralement un schéma d’activité cérébrale et de connectivité différent de celui des personnes plus jeunes », a déclaré Sebastián Báez Lugo, chercheur au laboratoire de Patrik Vuilleumier et premier auteur de cet article.

« Ceci est particulièrement visible au niveau de l’activation du réseau du mode par défaut, un réseau cérébral fortement activé à l’état de repos. Son activité est fréquemment interrompue par la dépression ou l’anxiété, suggérant qu’il est impliqué dans la régulation des émotions.

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« Chez les adultes plus âgés, faisant partie de ce réseau, le cortex cingulaire postérieur, qui traite la mémoire autobiographique, montre des connexions accrues avec l’amygdale, qui traite d’importants stimuli émotionnels.

« Ces connexions sont plus fortes chez les sujets ayant des scores élevés d’anxiété, de rumination ou de pensées négatives », a déclaré Lugo.

Cependant, les personnes âgées ont tendance à mieux réguler leurs émotions que les personnes plus jeunes et à se concentrer plus facilement sur les détails positifs, même lors d’un événement négatif, selon l’étude.

Mais des changements dans la connectivité entre le cortex cingulaire postérieur et l’amygdale pourraient indiquer une déviation du phénomène de vieillissement normal, accentué chez les personnes qui montrent plus d’anxiété, de rumination et d’émotions négatives, selon l’étude.

Le cortex cingulaire postérieur est l’une des régions les plus touchées par la démence, ce qui suggère que la présence de ces symptômes pourrait augmenter le risque de maladie neurodégénérative, selon l’étude.

« Est-ce une mauvaise régulation émotionnelle et l’anxiété qui augmentent le risque de démence ou l’inverse ? Nous ne savons pas encore », a déclaré Lugo.

« Notre hypothèse est que les personnes les plus anxieuses n’auraient pas ou moins de capacité de distanciation émotionnelle.

« Le mécanisme d’inertie émotionnelle dans le contexte du vieillissement s’expliquerait alors par le fait que le cerveau de ces personnes reste ‘figé’ dans un état négatif en reliant la souffrance des autres à leurs propres souvenirs émotionnels », explique Lugo.