4 novembre (Reuters) – L’Angleterre, favorite en titre, et la Nouvelle-Zélande, championne en titre, sont depuis longtemps considérées comme les plus susceptibles de se rencontrer en finale de la Coupe du monde de rugby féminin, mais la France et le Canada ont d’autres idées avant les demi-finales, samedi à Eden Park à Auckland.

Les Français sont les plus susceptibles de spoiler après avoir battu la Nouvelle-Zélande lors de leurs quatre dernières rencontres, dont des rencontres consécutives lors de la tournée européenne des Black Ferns en novembre dernier.

Après avoir contribué à ébranler l’aura des quintuples champions du monde, le sélectionneur français Thomas Darracq pense que son équipe ne sera pas étonnée lorsqu’elle tentera d’atteindre la finale de la Coupe du monde pour la première fois dans la maison spirituelle du rugby néo-zélandais.

« Le match à Eden Park sera unique, parce que c’est une demi-finale de Coupe du monde, parce que ce n’est pas une tournée d’automne », a-t-il déclaré jeudi.

« C’est un moment vraiment spécial. Les avoir battus vous donne le sentiment que c’est jouable. Mais même si nous avions perdu, ce serait encore jouable. Mais peut-être que cela donne un peu plus de force à ce groupe. »

La tournée européenne de la Nouvelle-Zélande l’année dernière, au cours de laquelle elle a également perdu deux fois contre l’Angleterre, a déclenché des changements importants au sein des Black Ferns établies plus tôt cette saison.

L’ancien entraîneur adjoint des All Blacks, Wayne Smith, a été nommé pour diriger l’équipe et a adopté un jeu de course effréné qui, espérait-il, contrecarrerait la puissance impitoyable des meilleurs d’Europe.

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La Nouvelle-Zélande a montré beaucoup de talent offensif tout au long du tournoi contre des adversaires moins importants, mais Smith sait que le vrai test viendra contre les Français samedi.

« Nous avons décidé en tant que groupe que nous devions changer notre façon de jouer », a-t-il déclaré. « Cela a été un excellent travail et j’ai de très bons entraîneurs qui travaillent avec moi et nous sommes tous très fiers de ce que nous avons fait, mais c’est maintenant le moment crucial. »

L’Angleterre, double championne, est la meilleure équipe du monde depuis quelques années et affronte le Canada en sachant qu’une 30e victoire consécutive les mènera à une sixième finale de Coupe du monde consécutive.

Les Red Roses peuvent courir le ballon, mais leur jeu est davantage une question de position sur le terrain et de puissance vers l’avant, en particulier, un alignement qu’il est presque impossible d’arrêter légalement.

L’entraîneur Simon Middleton, cependant, s’attend à un test difficile contre une équipe canadienne qui est également fière de son jeu vers l’avant.

« Ce sera un match très physique devant », a-t-il déclaré.

« Ils ont une équipe fantastique et ça va être une bataille difficile à partir de coups de pied arrêtés. Nous avons vu différentes variantes de choses maintenant et nous verrons comment ça se passe. »

Le Canada, qui a perdu contre les Red Roses lors de la finale de 2014, n’a pas battu l’Angleterre en huit matchs depuis 2016, mais l’entraîneur Kevin Rouet croit que son équipe peut surprendre si elle est à son meilleur.

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« La mêlée et les alignements sont les bases, il suffit d’être efficace si vous voulez gagner le match », a-t-il déclaré.

« Le jeu au pied aussi parce que nous savons que l’Angleterre est très bonne dans ce domaine, et après cela, si nous ouvrons le match, nous avons beaucoup à montrer. »

Reportage de Michael Church à Hong Kong, édité par Nick Mulvenney et Shri Navaratnam

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