Famille, amis et admirateurs ont rendu hommage au dessinateur français Jean-Jacques Sempé, dont les dessins humoristiques et simples ont fait la couverture du magazine The New Yorker et lui ont valu une renommée internationale.

Une messe funéraire pour Sempé, affectueusement surnommé JJ aux États-Unis, a eu lieu vendredi à l’église Saint-Germain-des-Prés à Paris. Amis et famille ont rendu hommage à l’artiste, décédé la semaine dernière à l’âge de 89 ans, et à son héritage. Des funérailles privées ont eu lieu au célèbre cimetière Montparnasse de la ville.

À l’extérieur de l’église, une affiche de la première couverture du New Yorker de Sempé côtoie un portrait en noir et blanc de lui orné de fleurs. La couverture du 14 août 1978 présentait une façade d’immeuble new-yorkais, avec un oiseau chauve et à lunettes en costume perché dans une haute fenêtre et éclairé par des rayons de soleil jaune pâle.

Le dessin incarne l’univers doux et ironique de l’artiste, sublimé par des aquarelles vives et un style ludique et apparemment sans effort. Dans sa France natale, il est devenu célèbre en illustrant la série de livres pour enfants classiques « Le Petit Nicolas » (« Petit Nicolas »), spécialisé dans les dessins sur les plaisirs simples de la vie.

« Il me faut beaucoup de temps, des semaines voire des mois, pour bien faire les choses », a déclaré Sempé à l’Associated Press dans une interview en 2011. « Vous commencez à penser à quelque chose et petit à petit, cela prend forme dans votre esprit. »

Sempé a capturé la noblesse mince et élégante de Paris et les citadins moustachus et portant des bérets, tous arborant des nez surdimensionnés distinctifs et bourrés de vélos, de baguettes, de livres et de tracteurs. Mais il a également trouvé l’inspiration dans la ville natale du New Yorker, a noté le magazine dans un hommage publié sur Instagram.

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« J’adore les couleurs de New York », a-t-il déclaré. « Ils sont dynamiques : jaunes, verts, rouges et bleus vifs. Paris, où j’habite, est belle mais toujours grise. J’aime Paris aussi, mais ce n’est pas pareil. »

Il a dessiné plus de 100 couvertures pour The New Yorker après avoir rencontré le directeur artistique du magazine à Paris en 1978. Malgré son caractère français indubitable, le travail de Sempé a touché une corde sensible universelle, dépeignant des folies humaines et des névroses qui traversent les cultures.

« Cela a marqué plusieurs générations. Vous ne pouvez pas trouver un lecteur de la version imprimée du New Yorker aux États-Unis qui ne sache pas qui est Sempé », a déclaré Françoise Mouly, l’actuelle directrice artistique de la publication, dans une interview au journal français Libération.

Mouly a loué sa « façon universelle d’aborder le point de vue des gens dans la vie quotidienne, les situations courantes » dans des dessins qui ont parlé aux gens de Paris à New York.

Un artiste français de 71 ans connu sous le nom de Gabs a déclaré que Sempé l’avait inspiré à devenir dessinateur.

« Sempé incarne l’afrancesación, la manière dont il a représenté Paris, les petites villes de France et les scènes de la vie quotidienne », et « une forme d’innocence et de joie », a déclaré Gabs lors des funérailles.

Le romancier français Benoit Dutertre a prononcé un discours émouvant en souvenir de son ami bien-aimé qui aimait faire du vélo et prendre un café dans les cafés de la rive gauche en fumant une cigarette, malgré sa maladie au cours de ses dernières années.

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« Avec une gorgée d’humour, il était un grand conteur de l’évolution de la société française », a-t-il déclaré.

Né le 17 août 1932 à Bordeaux, dans le sud-ouest, Sempé suit brièvement les traces de son père, qui a travaillé comme vendeur ambulant, comme livreur à vélo chez un marchand de vin, puis s’est engagé dans l’armée et a été envoyé à Paris pour formation de base.

Là, il a contacté des éditeurs de journaux pour les persuader de publier ses dessins, dit-il dans son autobiographie. Une série de dessins animés, intitulée « Le Petit Nicolas » et mettant en scène un écolier espiègle mais au bon cœur, est parue dans un journal belge. Il deviendra plus tard la série de livres qui s’est avérée être le succès le plus durable de Sempé.

Anne Goscinny, ex-épouse de René Goscinny, l’auteur du « Petit Nicolas » décédé en 1977, s’est adressée à Sempé lui-même lors du service religieux et a déclaré : « Vous avez créé le Petit Nicolas. Tu as fait sourire toutes les enfances. Aujourd’hui, vous rencontrez (Goscinny) à nouveau, j’en suis sûr, et je vous entends rire jusqu’à ce que vous pleuriez. »

En 1962, Sempé publie son premier recueil de dessins, « Rien n’est simple ». Certains de ses plus de 40 livres ont été publiés en anglais aux États-Unis. Il laisse dans le deuil deux enfants, Nicolás et Catalina.

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L’ancienne journaliste de l’AP, Jenny Barchfield, a contribué à ce rapport.