BEIJING (AP) – La Chine prévoit de lancer cette semaine le module de base de sa première station spatiale permanente dans le cadre de la dernière avancée majeure du programme d’exploration spatiale du pays.

Le module Tianhe, ou « Celestial Harmony », sera lancé dans l’espace à bord d’une fusée Long March 5B depuis le centre de lancement de Wenchang sur l’île méridionale de Hainan. Le lancement pourrait avoir lieu jeudi soir si tout se passe comme prévu.

Ce serait la première des 11 missions à construire et à fournir la station spatiale pour un équipage de trois personnes.

Voici un aperçu du lancement prévu et du passé et de l’avenir du programme spatial chinois.

11 MISSIONS PRÉVUES POUR COMPLÉTER LA STATION SPATIALE D’ICI FIN 2022

10 autres lancements enverront deux autres modules; quatre envois de marchandises et quatre missions avec des équipages. Au moins 12 astronautes s’entraînent pour voler et vivre à la station, y compris des vétérans des vols précédents, des nouveaux arrivants et des femmes.

Une fois achevé à la fin de 2022, Tianhe devrait peser environ 66 tonnes, une fraction de la taille de la Station spatiale internationale, qui a lancé son premier module en 1998 et pèsera environ 450 tonnes une fois terminé. Tianhe disposera d’un port d’amarrage et pourra également se connecter à un puissant satellite spatial chinois. Théoriquement, il pourrait être étendu avec plus de modules.

Le module principal de Tianhe sera initialement de la taille de la station spatiale américaine Skylab des années 1970 et de l’ancien soviétique / russe Mir, qui a fonctionné pendant plus de 14 ans après son lancement en 1986.

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LA STATION SPATIALE UN OBJECTIF À LONG TERME

La Chine a lancé deux modules expérimentaux au cours de la dernière décennie en préparation d’une station permanente. L’un, Tiangong-1, qui signifie « Heavenly Palace-1 », a été abandonné et brûlé lors d’une perte d’orbite incontrôlée. Son successeur, Tiangong-2, a été retiré avec succès de l’orbite en 2018.

La Chine a commencé les préparatifs pour une station spatiale au début des années 90 alors que son programme spatial prenait de l’ampleur. Il a été exclu de l’ISS en grande partie en raison des objections américaines concernant la nature secrète du programme chinois et les liens militaires étroits.

PROGRÈS RAPIDE DANS L’ESPACE

Après des années de lancements commerciaux réussis de fusées et de satellites, la Chine a envoyé son premier astronaute dans l’espace en octobre 2003. Elle n’était que le troisième pays à le faire indépendamment après l’ex-Union soviétique et les États-Unis. Depuis cette mission Shenzhou 5, la Chine a envoyé d’autres astronautes en orbite, stationné des équipages à la station d’origine de Tiangong et effectué une sortie dans l’espace.

La coopération avec des experts spatiaux d’autres pays s’est également intensifiée, notamment la France, la Suède, la Russie et l’Italie. La NASA doit obtenir la permission d’un Congrès réticent à s’engager dans de tels contacts.

La Chine a également poursuivi ses missions sans pilote, en particulier dans l’exploration lunaire, et a débarqué un rover sur la face cachée peu explorée de la Lune. En décembre, sa sonde Chang’e 5 a renvoyé des roches lunaires sur Terre pour la première fois depuis les missions américaines dans les années 1970.

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MARS ROVER ET LES AMBITIONS FUTURES

La mission Tianhe intervient quelques semaines à peine avant qu’une sonde chinoise n’atterrisse sur Mars, faisant de la Chine le troisième pays à le faire après l’ex-Union soviétique et les États-Unis.La sonde spatiale Tianwen-1 est en orbite autour de la planète rouge depuis février lors de la collecte de données. . Votre rover Zhurong recherchera des preuves de vie.

Un autre programme chinois vise à collecter de la terre sur un astéroïde, un objectif clé du programme spatial japonais.

La Chine prévoit une autre mission en 2024 pour ramener des échantillons lunaires et a déclaré qu’elle souhaitait amener les gens sur la Lune et éventuellement y construire une base scientifique. Aucun calendrier n’a été proposé pour de tels projets. Un avion spatial top secret serait également en cours de développement.

LE PROGRAMME CHINE EST-IL CONCURRENTIEL?

Le programme de la Chine a progressé de manière constante et prudente selon un calendrier soigneusement conçu, évitant largement les échecs observés dans les efforts des États-Unis et de la Russie lorsqu’ils ont été pris dans une concurrence intense pendant les premiers jours grisants du vol spatial. Un revers récent est survenu lorsqu’une fusée Long March 5 a échoué en 2017 lors du développement de la variante Long March 5B qui sera utilisée pour mettre le module Tianhe en orbite, mais les ingénieurs ont agi rapidement pour résoudre le problème.

Les critiques disent que le programme spatial chinois a reproduit avec succès les réalisations des États-Unis et de la Russie sans innover. Les prouesses technologiques croissantes du pays pourraient mettre un terme à ces pourparlers pour les années à venir. Le pays pourrait avoir besoin d’une plus grande implication du secteur privé pour stimuler l’innovation, comme les États-Unis l’ont fait avec SpaceX et Blue Origin, et pour appliquer de nouvelles technologies telles que les fusées réutilisables.

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