La Chine se prépare à lancer une nouvelle mission de trois personnes pour achever les travaux sur sa station spatiale en orbite permanente, a indiqué l’Agence spatiale habitée de Chine.

L’équipage de Shenzhou 14 passera six mois à la station de Tiangong, au cours desquels il supervisera l’ajout de deux modules de laboratoire pour rejoindre l’espace de vie principal de Tianhe qui ouvrira en avril 2021.

Son engin spatial décollera du centre de lancement de satellites de Jiuquan au bord du désert de Gobi dimanche matin, a indiqué l’agence.

Le cheval de bataille du programme de vols spatiaux habités, la fusée Longue Marche 2F, assurera la propulsion.

Le commandant Chen Dong et ses collègues astronautes Liu Yang et Cai Xuzhe assembleront la structure à trois modules reliant le Tianhe existant à Wentian et Mengtian, qui devrait arriver en juillet et octobre.

Un autre cargo, le Tianzhou-3, reste amarré à la gare.

L’arrivée des nouveaux modules « apportera plus de stabilité, des fonctions plus puissantes, un équipement plus complet », a déclaré Chen, 43 ans, qui était membre de la mission Shenzhou 11 en 2016.

Mme Liu, 43 ans, est également une vétéran de l’espace et a été la première femme astronaute chinoise à atteindre l’espace à bord de la mission Shenzhou 9 en 2012.

Cai, 46 ans, effectue son premier voyage dans l’espace.

Le programme spatial chinois a lancé son premier astronaute en 2003, devenant ainsi le troisième pays à le faire après l’ex-Union soviétique et les États-Unis.

L’année dernière, il a fait atterrir des rovers robotiques sur la Lune et en a placé un sur Mars.

La Chine a également renvoyé des échantillons lunaires et les responsables ont discuté d’une éventuelle mission habitée sur la Lune.

Le programme spatial chinois est dirigé par la branche armée du Parti communiste au pouvoir, l’Armée populaire de libération, ce qui a incité les États-Unis à l’interdire de la Station spatiale internationale.

M. Chen, Mme Liu et M. Cai rejoindront l’équipage du prochain Shenzhou 15 à la fin de leur mission de trois à cinq jours, marquant la première fois que la station aura six personnes à bord.

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