BEIJING (AP) – La Chine s’apprête à envoyer trois astronautes vivre dans sa station spatiale pendant six mois, une nouvelle étape pour un programme qui a progressé rapidement ces dernières années.

Ce sera la plus longue mission spatiale habitée de Chine et établira un record pour le plus long temps passé dans l’espace par des astronautes chinois. Le vaisseau spatial Shenzhou-13 devrait être lancé dans l’espace sur une fusée Longue Marche-2F tôt samedi depuis le centre de lancement de satellites de Jiuquan, au bord du désert de Gobi, dans le nord-ouest de la Chine.

Le premier équipage à effectuer une mission de 90 jours à bord du module principal Tianhe de la station spatiale est revenu à la mi-septembre.

Le nouvel équipage compte deux vétérans du voyage spatial. Le pilote Zhai Zhigang, 55 ans, a effectué la première sortie dans l’espace en Chine. Wang Yaping, 41 ans, et la seule femme de la mission, a mené des expériences et dirigé un cours de sciences en temps réel tout en voyageant sur l’une des précédentes stations spatiales expérimentales de la Chine. Ye Guangfu, 41 ans, va voyager dans l’espace pour la première fois.

Plus tard, les trois hommes ont parlé aux journalistes à travers une barrière de verre à la base de Jiuquan, et Zhai a déclaré que la durée de la mission serait un défi, mais qu’il était sûr qu’ils étaient prêts à y faire face.

«Après près de deux ans de formation (ensemble), nos membres d’équipage se connaissent maintenant bien et ont une compréhension tacite. Je crois qu’avec la puissance et la sagesse de notre équipe, nous résoudrons définitivement toutes les difficultés », a déclaré Zhai.

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Le cosmonaute russe Valery Polyakov, qui a vécu sur l’ancienne station spatiale russe Mir en 1994 et 1995, détient le record du plus long séjour dans l’espace avec plus de 14 mois.

La mission devrait poursuivre le travail de l’équipage initial, qui a effectué deux sorties dans l’espace, déployé un bras mécanique de 33 pieds (10 mètres) et tenu un appel vidéo avec le dirigeant chinois Xi Jinping.

Le directeur adjoint de l’Agence spatiale chinoise habitée, Lin Xiqiang, a déclaré que la fusée était chargée de carburant et prête à voler. « Tous les systèmes qui effectuent la mission Shenzhou-13 ont été entièrement testés. L’équipage de conduite est en bon état et nos préparatifs de pré-lancement sont en ordre », a déclaré Lin lors d’un briefing jeudi.

Les activités prévues de l’équipage comprennent jusqu’à trois sorties dans l’espace pour installer des équipements en vue de l’agrandissement de la station, vérifier les conditions de vie dans le module et mener des expériences en médecine spatiale et dans d’autres domaines, a déclaré Lin.

L’armée chinoise, qui gère le programme spatial, a publié peu de détails, mais dit qu’elle enverra plusieurs équipages à la station au cours des deux prochaines années pour la rendre pleinement fonctionnelle. Shenzhou-13 sera la cinquième mission, comprenant des déplacements sans pilote pour livrer des fournitures.

Une fois achevée avec l’ajout de deux autres modules, nommés Mengtian et Wentian, la station pèsera environ 66 tonnes, une fraction de la taille de la Station spatiale internationale, qui a lancé son premier module en 1998 et pèsera environ 450 tonnes une fois terminée. . Lin a déclaré que les deux modules supplémentaires seront expédiés avant la fin de l’année prochaine pendant le séjour de l’équipage de Shenzhou-14, qui n’a pas encore été nommé.

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La Chine a été exclue de la Station spatiale internationale en grande partie en raison des objections des États-Unis concernant la nature secrète du programme chinois et ses liens militaires étroits. Il a fait des plans pour construire ses propres stations spatiales au début des années 1990 et avait deux modules expérimentaux avant de commencer la station permanente.

La loi américaine exige l’approbation du Congrès pour les contacts entre les programmes spatiaux américains et chinois, mais la Chine coopère avec des experts spatiaux de pays comme la France, la Suède, la Russie et l’Italie.

Lin a déclaré que la Chine étendait cette coopération, car Ye Guangfu a reçu une formation avec l’Agence spatiale européenne en 2016 et des astronautes européens ont participé à une formation de survie en mer de Chine en 2017.

“Nous accueillons des astronautes d’autres pays qui entrent dans notre station spatiale et mènent une coopération internationale”, a déclaré Lin. “Nous pensons qu’une fois que la station entrera dans la phase d’exploitation et d’utilisation, davantage d’astronautes étrangers visiteront notre station.”

Commentant son passage à l’ESA, Ye l’a qualifié d’expérience inoubliable qui “m’a fait réaliser que l’exploration d’un vaste espace et la construction d’une maison dans l’espace sont une mission et une quête partagées pour les astronautes”.

“J’attends avec impatience le jour où des collègues internationaux pourront voyager ensemble dans l’espace (avec nous), et je vous souhaite la bienvenue pour visiter la station spatiale chinoise”, a déclaré Ye.

La Chine a lancé sept missions habitées avec un total de 14 astronautes à bord depuis 2003, date à laquelle elle est devenue le troisième pays après l’ex-Union soviétique et les États-Unis à envoyer une personne dans l’espace par ses propres moyens. Deux astronautes chinois ont volé deux fois.

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Parallèlement à ses missions habitées, la Chine a étendu ses travaux d’exploration lunaire et martienne, notamment en plaçant un rover sur la face cachée peu explorée de la Lune et en ramenant des roches lunaires sur Terre pour la première fois depuis la décennie 1970.

Cette année, la Chine a également posé sa sonde spatiale Tianwen-1 sur Mars, dont le rover Zhurong qui l’accompagne a exploré des preuves de vie sur la planète rouge.

D’autres programmes nécessitent de collecter des terres à partir d’un astéroïde et d’apporter des échantillons lunaires supplémentaires. La Chine a également exprimé son aspiration à envoyer des gens sur la Lune et éventuellement à y construire une base scientifique, bien qu’aucun calendrier n’ait été proposé pour de tels projets. Un avion spatial top secret serait également en cours de développement.