La Chine a lancé une nouvelle mission de trois personnes pour achever les travaux d’assemblage de sa station spatiale en orbite permanente.

L’équipage de Shenzhou 14 passera six mois à la station de Tiangong, au cours desquels il supervisera l’ajout de deux modules de laboratoire pour rejoindre l’espace de vie principal de Tianhe qui ouvrira en avril 2021.

Leur vaisseau spatial a décollé du centre de lancement de satellites de Jiuquan au bord du désert de Gobi à 10h44 (02h44 GMT) sur le cheval de bataille du programme de vols spatiaux habités Longue Marche 2F. Quinze minutes plus tard, il a atteint l’orbite terrestre basse et a ouvert ses panneaux solaires, attirant les applaudissements des contrôleurs au sol à Jiuquan et Pékin.

Le lancement a été diffusé en direct à la télévision d’État, signalant un niveau de confiance croissant dans les capacités du programme spatial, qui a été promu comme un signe du progrès technologique et de l’influence mondiale de la Chine.

Le commandant Chen Dong et ses collègues astronautes Liu Yang et Cai Xuzhe assembleront la structure à trois modules reliant le Tianhe existant à Wentian et Mengtian, qui devrait arriver en juillet et octobre. Un autre cargo, le Tianzhou-3, reste amarré à la gare.

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L’arrivée des nouveaux modules « apportera plus de stabilité, des fonctions plus puissantes, un équipement plus complet », a déclaré Chen, 43 ans, qui était membre de la mission Shenzhou 11 en 2016, lors d’une conférence de presse samedi.

Mme Liu, 43 ans, est également une vétéran de l’espace et a été la première femme astronaute chinoise à atteindre l’espace à bord de la mission Shenzhou 9 en 2012. M. Cai, 46 ans, effectue son premier voyage dans l’espace.

La Chine a lancé une mission qui se traduira pour la première fois par six personnes à bord de sa station spatiale en orbite permanente (Li Gang/Xinhua/AP)

Le programme spatial chinois a lancé son premier astronaute en 2003, devenant ainsi le troisième pays à le faire après l’ex-Union soviétique et les États-Unis.

L’année dernière, il a fait atterrir des rovers robotiques sur la Lune et en a placé un sur Mars. La Chine a également renvoyé des échantillons lunaires et les responsables ont discuté d’une éventuelle mission habitée sur la Lune.

Le programme spatial chinois est dirigé par la branche armée du Parti communiste au pouvoir, l’Armée populaire de libération, ce qui a incité les États-Unis à l’interdire de la Station spatiale internationale.

Les astronautes rejoindront à la fin de leur mission pendant trois à cinq jours l’équipage du prochain Shenzhou 15, marquant la première fois que la station aura six personnes à bord.