PARIS (AP) – La meilleure chance de victoire du parti d’extrême droite de Marine Le Pen au second tour des élections régionales françaises de ce week-end est un législateur européen qui rencontre régulièrement le dictateur syrien Bachar al-Assad et célèbre l’annexion de la Crimée par la Russie.

Thierry Mariani est dans une course serrée avec un candidat conservateur dominant pour diriger la région prisée qui comprend la Côte d’Azur et la Provence, une carrière qui incarne les défis de son parti après avoir trébuché au premier tour de scrutin.

Si Mariani l’emporte dimanche, ce serait une première victoire aux élections régionales du Rassemblement national anti-immigration et une étape importante dans la campagne de Le Pen pour la présidence l’année prochaine.

« L’élection n’est pas terminée », a déclaré Le Pen mercredi sur France-Inter, exhortant les électeurs qui ont sauté le premier tour à se présenter au second tour et à « corriger cette situation ».

Au premier tour dimanche dernier, Mariani, 62 ans, a terminé légèrement devant le conservateur sortant Renaud Muselier dans la vaste région du sud-est de la France connue sous le nom de PACA, qui couvre la Côte d’Azur, la Provence et un coin des Alpes. Les sondages avaient prédit un résultat beaucoup plus fort du Rassemblement national en PACA et dans cinq autres régions.

Mais ils avaient tort. La carte politique des 12 régions continentales de France pourrait rester inchangée après le dernier tour de scrutin. Actuellement, la gauche dirige cinq régions et la droite sept.

La bataille entre Mariani et Muselier sur l’une des franges les plus pittoresques de France a été désagréable et cruciale pour Le Pen. Comme d’autres chefs de parti, il a pris un virage national aux élections régionales, en vue de la course présidentielle dans 10 mois. Des candidats du parti centriste du président Emmanuel Macron, soutenu par Muselier, se présentent avec lui en région PACA.

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Le Pen est considéré comme susceptible d’atteindre le deuxième tour l’année prochaine contre Macron dans un scénario répété de son élection de 2017. Le Pen veut des racines régionales pour son parti et le respect qui va avec. Le parti centriste de Macron, âgé à peine de quatre ans, a subi une défaite honteuse au premier tour des élections régionales.

Le taux de participation record de 34 % la semaine dernière a frappé durement l’extrême droite, souvent motivée. Sans un rebond enthousiaste des électeurs, les chances de Mariani de remporter la région PACA pourraient être réduites. Le Pen a réprimandé ses partisans pour le « désastre civique » et, avec d’autres dirigeants d’extrême droite, leur a ordonné de « bouger! » lors du dernier tour.

La décision prise cette semaine par le candidat de gauche, un écologiste, de se retirer du second tour de dimanche dans ce que les Français appellent un « front républicain » pour bloquer le pouvoir de l’extrême droite a encore amplifié le défi de Mariani. La même manœuvre sacrificielle de la gauche a stoppé la nièce de Le Pen, Marion Maréchal, de sa marche vers la victoire en PACA aux élections régionales de 2015, malgré une solide avance au premier tour.

Cette fois, le parti de Le Pen entre au second tour sur un terrain plus faible. Dans le nord de la France, le conservateur sortant Xavier Bertrand s’est vanté d’avoir « cassé la gueule » de l’extrême droite après avoir recueilli 40 % des voix au premier tour, laissant le candidat du Rassemblement national Sébastien Chenu dans la poussière. D’autres régions où les espoirs de l’extrême droite étaient élevés n’ont pas non plus été à la hauteur.

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Cela laisse Mariani allumer des flammes d’espoir pour Le Pen. Aujourd’hui législateur européen, il a été ministre des Transports sous l’ancien président Nicolas Sarkozy, avec une foule de connaissances qui ont fait sourciller au cours de sa longue carrière politique. Bien qu’il ait été conservateur pendant quatre décennies, le penchant d’extrême droite de Mariani a fait de lui un inadapté, et il se sent comme chez lui dans le cercle de Le Pen.

Comme Mariani, tout le clan Le Pen côtoie depuis des décennies la bureaucratie russe avec le patriarche Jean-Marie Le Pen, le père de Marine. Certains ont également visité Assad en Syrie, malgré les efforts de Marine Le Pen pendant une décennie pour renommer son parti et se débarrasser de l’antisémitisme et du racisme associés au parti autrefois connu sous le nom de Front national.

Il y a un an, Mariani faisait partie d’une délégation française en Crimée, qui a été annexée par la Russie à l’Ukraine en 2014. Bien que l’annexion ait été condamnée par la communauté internationale – et non reconnue par la France ou l’UE – Mariani a effectué plusieurs visites en Crimée. , y compris en 2019 pour les « célébrations » marquant le cinquième anniversaire de la « réunification avec la Russie », avait rapporté à l’époque l’agence de presse russe TASS.

Le Pen elle-même a rencontré Vladimir Poutine au Kremlin en 2017, quelques semaines avant l’élection présidentielle française. Il a promis de reconnaître la Crimée s’il était élu, et a promis de travailler pour abroger les sanctions de l’Union européenne imposées par l’annexion.

Pendant ce temps, Mariani a rencontré Assad en 2017, avec deux autres législateurs français, et à nouveau en 2019 avec trois législateurs européens du Rassemblement national, son sixième voyage de ce type. Il a déclaré aux médias français que chaque fois qu’il se rendait en Syrie, il rencontrait Assad.

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« C’est un ami de tous les dictateurs de l’Est, à commencer par Poutine », a déclaré Muselier, son principal adversaire aux élections.

Mariani, en réponse, a déclaré que son adversaire avait reçu une fois « en grande pompe l’ambassadeur du Qatar, le sponsor international du terrorisme ».

Assad, « au contraire, s’est battu contre les terroristes ». Peut-être que Muselier « aurait préféré que le groupe État islamique dirige la Syrie », a déclaré Mariani dans une interview cette semaine à la radio RTL. Il a dit qu’il préférait de loin Assad, « avec tous ses défauts », à la tête de la Syrie.

Les opposants au Rassemblement national ont fait pression pour maintenir leur image de paria. Bertrand, le candidat du nord, qualifie systématiquement le parti de Front national pour évoquer son passé. Et Muselier, qui a reconnu cette semaine que la bataille électorale « a été extrêmement violente », a un moment qualifié les candidats de la liste de Mariani de « skinheads et d’haltères ».

Marine Le Pen a tweeté avec colère que Muselier, avec son accord pour inclure les candidats du parti Macron sur ses listes et renforcer encore les chances de victoire avec le retrait de la gauche, « sera le candidat de tout un système, avec toutes ses nuances. trahison, déni et hypocrisie. »

Si son adversaire gagne, a déclaré Mariani à la télévision LCI, la PACA « sera la seule région que M. Macron pourra remporter en trophée ».