La Belgique, favorite du tournoi, cherchera à poursuivre sa séquence de qualifications sans défaite à l’Euro 2020 alors qu’elle affrontera la Russie lors de son premier match du groupe B à Saint-Pétersbourg samedi.

Après avoir franchi les éliminatoires du Championnat d’Europe, la Belgique semblait être l’équipe la mieux classée du football mondial et de solides prétendants à son premier titre de tournoi majeur.

Cependant, les espoirs de la finale ont été ébranlés par une série de blessures de membres clés de l’équipe.


Réunion du groupe B de l’Euro 2020

La Belgique n’aura probablement pas Kevin De Bruyne et Axel Witsel et aura le capitaine Eden Hazard seul sur le banc contre la Russie.

L’absence d’un tel trio de qualité, essentiellement le cœur de l’équipe, serait fatale à la plupart. Mais les ressources considérables de la Belgique signifient que c’est une chance pour Youri Tielemans d’accéder à un rôle de leader, juste un mois après ses exploits en finale de la FA Cup.

Devant, Romelu Lukaku entre dans le tournoi avec un rôle de premier plan dans le succès de l’Inter Milan en Serie A et a confirmé sa forme en portant son record de buts pour la Belgique à 60 buts avec le vainqueur en amical dimanche contre la Croatie.

L’un de ces 60 est arrivé en novembre 2019, lorsque la Belgique était pour la dernière fois à Saint-Pétersbourg, battant ses hôtes russes 4-1 pour assurer une fin à 100% à sa campagne de qualification.

La Russie s’est qualifiée loin deuxième, avec six points de retard dans le groupe, et l’avantage à domicile de samedi ne semble pas pertinent compte tenu de la manière dont la Belgique les séparait auparavant.

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“Oui, leur équipe est forte, mais nous ferons de notre mieux pour bien jouer contre eux”, a admis Anton Shunin, qui a la lourde tâche de combler le vide dans l’équipe russe laissé par le gardien talisman Igor Akinfeev.

La Russie aura besoin de son attaquant de 1,98 mètre (6 pieds 6 pouces) Artyom Dzyuba pour perturber, avec l’aide de Denis Cheryshev et Alexander Golovin, s’ils veulent avoir une chance.

Mais votre meilleure chance de succès pourrait être une défense à cinq hommes destinée à frustrer vos invités. C’est ainsi qu’ils ont forcé un match nul avec l’Espagne en huitièmes de finale de la Coupe du monde 2018, ce qui leur a permis d’atteindre les quarts de finale grâce à une séance de tirs au but.

Le Pays de Galles affronte les Suisses avisés


Gareth Bale of Wales contrôle le ballon lors d'une séance d'entraînement d'équipe au stade olympique de Bakou à Bakou, en Azerbaïdjan, le 11 juin 2021. (AP Photo)
Gareth Bale of Wales contrôle le ballon lors d’une séance d’entraînement en équipe au stade olympique de Bakou à Bakou, en Azerbaïdjan, le 11 juin 2021. (AP Photo)

Le Pays de Galles était le package surprise du Championnat d’Europe 2016, mais la campagne du Groupe A contre la Suisse débute samedi à Bakou avec une équipe très différente.

Il y a cinq ans, avec Chris Coleman, le Gallois, disputant son premier tournoi majeur en 58 ans, a atteint les demi-finales avant de s’incliner face au futur vainqueur, le Portugal.

Seuls huit joueurs survivent d’une campagne, donnant au football gallois la conviction qu’il peut rivaliser avec les plus grandes nations et Coleman est parti depuis longtemps, remplacé par l’ancien ailier de Manchester United Ryan Giggs.

L’assistant de Giggs, Robert Page, reprendra l’équipe lors de ce tournoi en l’absence de Giggs, qui fait face à des accusations d’agression contre deux femmes et a plaidé non coupable.

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On attend encore beaucoup de la star de 2016, Gareth Bale, malgré ses déceptions au niveau du club avec le Real Madrid et Tottenham Hotspur, mais ce sont les visages plus jeunes qui génèrent le plus d’optimisme.

L’ailier de Manchester United Daniel James a une vitesse exceptionnelle, le milieu de terrain de Liverpool Nico Williams a acquis une expérience en Premier League avec Juergen Klopp et Ethan Ampadu de Chelsea a passé la saison dernière en prêt à Sheffield United.

Harry Wilson et David Brooks sont deux autres talents, tous deux dotés de compétences techniques, qui pourraient avoir un impact du côté de Page.

“C’est crucial, c’est le premier match et vous voulez prendre un bon départ”, a déclaré Page, qui, après avoir travaillé avec des équipes de groupes d’âge, a un lien fort avec ses jeunes joueurs.

“Ce sont d’abord de grands personnages. J’ai travaillé avec eux dans les U19 et U21, donc je les connais en tant que personnes, en tant que personnages. Je sais qu’ils ont des compétences. Et ils ont fait la transition et intensifié. c’est donc un mérite pour eux aussi.

“Ils doivent être eux-mêmes. Oui, vous jouez contre les meilleures équipes d’Europe, mais nous avons montré ces derniers mois (…) que nous pouvons rivaliser avec les meilleurs”, a-t-il déclaré.

Mais le Suisse a atteint les huitièmes de finale de la Coupe du monde 2018 en Russie et en France deux ans plus tôt et c’est une équipe solide qui imagine les chances de sortir du groupe A, qui comprend également l’Italie et la Turquie.

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L’équipe de Vladimir Petkovic n’a perdu qu’un seul match en qualifications et le milieu de terrain d’Arsenal Granit Xhaka et le meneur de jeu de Liverpool Xherdan Shaqiri ont connu des joueurs confortables à ce niveau.

Breel Embolo du Borussia Moenchengladbach et Haris Seferovic du Benfica sont une poignée d’attaques, mais beaucoup dépendra de Shaqiri pour fournir l’étincelle créative.

“Nous respectons nos adversaires, c’est très important, mais nous n’avons peur de personne”, a déclaré Petkovic.

Les palmes font leurs débuts à l’Eurocup

Dans l’autre match de la journée, le Danemark, champion d’Europe 1992, affrontera la Finlande à Copenhague.

Le gardien finlandais Lukas Hradecky n’a pas édulcoré les choses en résumant la différence entre son équipe et le Danemark à l’Euro.

“Ils ont de meilleurs joueurs que nous à tous les postes”, a déclaré Hradecky sans ambages avant les débuts de la Finlande dans le grand tournoi de l’Euro 2020.

La Finlande a cependant fait preuve d’une grande cohésion en se qualifiant pour son premier tournoi majeur avec l’entraîneur Markku Kanerva. C’est en partie parce que le noyau de l’équipe de Kanerva est ensemble depuis qu’il les a menés au Championnat d’Europe des moins de 19 ans en 2009.

Avec ce genre de lien étroit, la Finlande pourrait réserver quelques surprises à l’Euro 2020. Et le Danemark, bien sûr, sait tout sur la surprise lors de ce tournoi, ayant remporté le Championnat d’Europe 1992 lors de l’un des plus grands chocs du sport.