Début juillet, la F1 aura bouclé un total de 26 courses en 12 mois, 17 l’an dernier et 9 en 2021. Il est clair que la F1 a surmonté la pandémie, mais à quel prix ?

Ce n’est peut-être pas tout à fait évident à première vue, mais l’année dernière a été vraiment remarquable pour la Formule 1. Pourquoi ? Parce que la F1 a non seulement ouvert la voie au maintien du sport pendant la pandémie mondiale en assurant la sécurité des participants et des pays visités, mais elle a également battu tous les records précédents en termes de nombre de courses. On a beaucoup parlé du programme de 23 courses annoncé pour 2021, mais quand on regarde le sport, on se rend compte qu’au début du mois de juillet, la F1 aura bouclé un total de 26 courses en 12 mois, 17 l’an dernier et neuf. 2021.

C’est de loin le plus grand nombre de courses jamais organisées en un an, et la F1 a atteint un record remarquable de maintien d’infections à un faible niveau, bien qu’il existe certaines anomalies, notamment la forte incidence d’infections parmi les pilotes de F1. Cela signifie que la plupart des gouvernements sont convaincus que le sport peut être pratiqué sans propager le virus et que des dispositions peuvent être prises pour permettre aux courses de se dérouler, même si la bureaucratie impliquée peut être très complexe et difficile. Le plus gros problème de la Formule 1 n’est pas de maintenir l’intérêt, qui grandit aujourd’hui, en grande partie grâce à Drive to Survive de la série Netflix, mais plutôt de conserver son personnel. Atteindre ce nombre extraordinaire de courses pendant la pandémie a signifié que beaucoup de personnes impliquées (selon l’endroit où elles vivent) ont passé une grande partie de leur vie en quarantaine parce qu’elles ne peuvent pas simplement vivre une vie normale lorsqu’elles rentrent chez elles entre les courses.

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En Grande-Bretagne, où vivent de nombreuses personnes en F1, il existe une exemption de quarantaine pour ceux qui sont activement impliqués dans le sport, bien que ce que les gens puissent faire soit toujours sévèrement restreint. C’est pire pour les autres sans exemption, car ils doivent rester chez eux et sont contrôlés quotidiennement par le gouvernement. Et ils sortent souvent de quarantaine pour passer à la prochaine carrière avant même d’avoir terminé leur période d’isolement du monde. Il en va de même dans certains autres pays européens, notamment en Italie et en Suisse. Ceux qui viennent d’endroits comme l’Australie, où il existe de sévères restrictions, sont obligés de séjourner dans des hôtels gérés par le gouvernement pendant une période déterminée, sans exception. Ainsi, par exemple, le directeur de course de F1 Michael Masi, le pilote de F1 devenu expert de la télévision Mark Webber et l’étoile montante Oscar Piastri sont tous rentrés d’Abou Dhabi à la fin de la saison 2020 et ont passé leur Noël en quarantaine, loin de leurs familles.

Ce genre de chose sape le moral même des volontés les plus fortes et il est inévitable que certains vétérans de la F1 en aient assez et décident de quitter le sport. Ce n’est peut-être pas un gros problème, car il n’y a jamais de pénurie de personnes qui veulent participer à la F1, mais de nos jours, la tendance est que les gens restent moins longtemps qu’avant. Ils veulent faire l’expérience du sport, mais ne pas y rester pendant des années.

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On pourrait dire que c’est une bonne chose car il y a un roulement constant de personnes et cela signifie de nouvelles idées, mais il y a encore beaucoup d’ingénieurs qui ne sont pas vraiment intéressés à revenir à l’ingénierie traditionnelle parce que les choses se passent trop lentement pour eux. La F1 propose un challenge qui est testé tous les 10 jours (plus ou moins). En attendant, il leur faudrait attendre des années pour voir quelque chose qu’ils ont conçu ou développé apparaître dans une voiture de route ou un avion. En termes d’ingénierie, la F1 est passionnante et cette année en particulier est plus intéressante que la plupart, car, tout en pilotant les voitures de 2021 (qui sont en grande partie les mêmes qu’en 2020, avec quelques changements aérodynamiques majeurs et quelques développements moteurs), les équipes travaillent également sur la conception et le développement de toutes nouvelles voitures pour 2022. Si tout se passe comme prévu, et nous ne pouvons qu’espérer, les nouvelles voitures seront plus spectaculaires à regarder et faciliteront les dépassements. Les simulations indiquent une grande amélioration du potentiel de dépassement.

Le récent Grand Prix de Monaco était une affaire ennuyeuse car personne n’a pu dépasser et bien que ce ne soit pas inhabituel dans les rues de la Principauté, il est clair que les voitures 2021 font partie du problème actuel. Il y a des choses qui pourraient être modifiées sur la piste elle-même, mais une étude minutieuse est nécessaire avant d’apporter des modifications. À l’ère moderne, cependant, les outils de simulation s’améliorent de plus en plus, alors peut-être que ces éléments permettront d’apporter des changements uniquement s’ils sont prouvés efficaces. Si tel est le cas, la F1 n’aura plus besoin de deviner la conception du circuit, et cela améliorera le spectacle.

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Mais, cela dit, nous parlons de technologies de simulation qui prennent le contrôle des souffleries depuis plus d’une décennie, et bien que la dynamique des fluides numérique se soit considérablement améliorée, les équipes ont toujours besoin de leurs souffleries. Quand vous vous arrêtez et réfléchissez, une soufflerie est idiote. Ils ont coûté 40 millions de dollars à construire et sont en fait de très gros outils qui consomment de l’électricité. De nos jours, les équipes ne peuvent les utiliser que de manière très limitée et ne peuvent créer des modèles qu’à une échelle allant jusqu’à 60 %. Tout cela signifie qu’ils n’ont aucun sens, et il vaudrait mieux que la F1 soit obligée de travailler davantage sur le développement de la technologie CFD que de continuer avec une technologie qui ne va pas vraiment changer le monde…

Mais, comme la F1 l’a montré lors de la pandémie, ces défis peuvent être surmontés. C’est juste une question d’énergie, d’ambition et de réflexion intelligente.

Joe Saward couvre la Formule 1 à temps plein depuis plus de 30 ans. Il n’a raté aucune course depuis 1988.

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