M. Vertu, 33 ans, aide diététique, a déclaré qu’il était payé environ 9,80 $ l’heure, un salaire qui, selon lui, est resté à peu près inchangé depuis qu’il a commencé à travailler il y a 14 ans. Mme Julceus, qui est infirmière certifiée, gagne environ 12 $ l’heure.

Sheryl Carlos, 56 ans, travaille trois fois sept jours sur sept à Port St. Lucie, au nord de West Palm Beach. L’un est dans une maison de soins infirmiers et l’autre dans une communauté de retraite; elle gagne un revenu supplémentaire pour s’occuper de quelques personnes dans des maisons privées. Elle gagne environ 13 $ de l’heure.

«Laissez-moi vous dire quelque chose, je n’ai pas de vie», a-t-elle dit récemment en rentrant chez elle tôt le matin après avoir terminé un quart de neuf heures. «Si certains emplois vous rémunéraient suffisamment, vous n’auriez pas à travailler comme ça.»

Les défenseurs des foyers de soins affirment que la plupart des établissements ont peu de contrôle sur les autres emplois du personnel. Il est difficile d’augmenter les salaires, disent-ils, lorsque les revenus sont fixés par l’État ou par Medicare.

«Il y a de très bons propriétaires qui font du bon travail et essaient de payer plus», a déclaré la Dre Alice Bonner, qui conseille sur les soins aux personnes âgées à l’Institute for Healthcare Improvement.

«Mais si vous recevez principalement des clients Medicaid dans votre maison de soins infirmiers, et que vous recevez très peu d’argent pour ces clients, et que cela ne couvre pas vos coûts, alors il est vraiment difficile d’augmenter les salaires et les avantages sociaux.»

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En mai et début juin, l’un des employeurs de M. Vertu et de Mme Julceus, Avante at Lake Worth Rehabilitation and Skilled Nursing, les a licenciés au motif qu’ils avaient enfreint la politique en venant travailler même s’ils avaient le coronavirus, selon le employés et leur syndicat, qui a déposé des griefs au sujet des licenciements.