« WOn ne peut pas faire une garden-party avec un homme mort juste devant la porte d’entrée. C’est le genre d’écriture exceptionnelle que vous obtenez lorsque vous lisez Katherine Mansfield. C’est tiré de sa nouvelle de 1922. Garden-party, un chef-d’œuvre moderniste. Et pourtant, Mansfield et son histoire ont reçu très peu d’attention au milieu des récents éloges de 1922 et de l’Année du modernisme.

Un siècle plus tard, on a beaucoup parlé de 1922 comme «un tournant pour la culture moderne”, “l’an zéro de la littérature», l’année du «constellation de génie”, “l’année qui a fait le modernisme« , Soit « une année d’expérimentations radicales”. Mais, Mansfield est, au mieux, une figure marginale, il n’est souvent pas mentionné du tout. Il a reçu un espace sur une liste de la BBC de chefs-d’œuvre méconnus: « oublié » – quel héritage pour la femme dont Virginia Woolf a dit : « J’étais jaloux de son écriture, la seule écriture dont j’ai jamais été jaloux. »

Von Armin a l’air étrangement d’âge moyen pour les acolytes de Ulises

Mansfield était à la pointe du modernisme : il a écrit des histoires sans intrigue, des courants de conscience et des récits qui se brisent sans avertissement. Il a fait une concentration psychologique intense et des épiphanies au centre de sa technique. Vous pourriez les considérer comme les caractéristiques de Virginia Woolf, mais c’est parce que Katherine Mansfield est trop souvent exclue de notre discussion sur le modernisme. Plus que n’importe qui d’autre, Mansfield écrivait en s’engageant envers l’écriture atmosphérique pleurnicharde de Chekov. Mais au milieu de tous les fandangos récents sur Joyce et Eliot, elle a été négligée.

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Certes, il y eut bien d’autres ouvrages importants du modernisme publiés en 1922 : Ulises, terrain vague, la chambre de Jacob, Sodome et Gomorrhe II. Mais c’est un point de vue sélectif. ’22 était aussi l’année où Herman Hesse a publié Siddharta et Fitzgerald ont publié Le beau et le maudit. Et c’était l’époque de la littérature populaire : Reader’s Digest il est sorti en 1922.

Il a également vu Elizabeth von Arnim publier son roman le plus populaire et le plus durable, Avril Enchanté : une merveilleuse œuvre de réalisme, pleine d’humour féroce. l’avril enchanté c’est le genre de roman que les grands prêtres modernistes ont tendance à accepter plutôt qu’à admirer. Il semble étrangement médiocre aux acolytes de Ulises.

Et pour être sûr, Arnim n’est pas vraiment un innovateur. Mais Katherine Mansfield pouvait voir Arnim pour le talent qu’il était. C’était après avoir lu le précédent roman d’Arnim. Eizabeth et son jardin allemand que Mansfield a décidé de devenir écrivain, à l’âge de dix ans. Depuis l’avril enchantéil a dit, « la seule autre personne qui aurait pu l’écrire est Mozart ».

Arnim a écrit le livre alors qu’il vivait dans les Alpes suisses, juste en haut de la colline de Katherine Mansfield, qui se trouvait être sa deuxième cousine. On fait grand cas des relations avec le groupe Bloomsbury – Wolf et Keynes prenant le thé – ou des dîners à Paris où les grands esprits du modernisme se sont à peine dit un mot intéressant. Mais à partir de cet été en Suisse, Mansfield et Arnim ont produit deux des livres les plus choquants de 1922. Ils ont pris le thé ensemble, discuté de leur travail et emprunté des livres. Ce n’est ni aussi dramatique que Proust à Paris ni aussi bavard que Bloomsbury dans le Sussex. Mais c’est un excellent exemple de la façon dont les écrivains s’influencent mutuellement et de la façon dont de grands livres sont écrits.

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De temps en temps, ils se poussaient mutuellement vers la créativité. Arnim dit Mansfield à la baie « une belle petite histoire. » Arnim était probablement poli, mais cela déprimait et irritait Mansifeld. Elle a riposté en écrivant Une tasse de thé, une histoire vicieuse inspirée d’Arnim. Peut-être qu’un sentiment de compétition amicale de la part d’un écrivain pas tout à fait de leur genre les a encouragés tous les deux à produire leur meilleur travail dans les montagnes.

L’influence de Mansfield se fera sentir dans Mme Dalloway

La raison pour laquelle Arnim et Mansifeld sont négligés est qu’ils ne rentrent dans aucune autre histoire littéraire. Arnim appartenait à la génération d’écrivains que le modernisme voulait laisser derrière lui. Mansfield était, en 1922, hors de Bloomsbury et vivait dans des sanatoriums. Il n’avait pas beaucoup de temps pour les chefs-d’œuvre du modernisme. La poésie d’Eliot était « indescriptiblement ennuyeuse ». Joyce « regarde un tas d’ordures immensément grand et le creuse pour ses chiens gonflés. » « Quelle absurdité tout cela », a-t-il dit à propos de la sexualité ennuyeuse de DH Lawrence, « et il doit savoir que c’est le cas. » Il admirait la passion de Lawrence. Mais dans l’ensemble, elle a été consternée par « un étrange Masculin une arrogance qui me dégoûte » dans Eliot, Pound et Joyce. À propos d’Eliot, il a dit : « Les poèmes semblent délicieux, mais j’avoue que je les trouve indiciblement tristes. Comment pouvez-vous écrire si absolument sans émotion, c’est peut-être un exploit. »

Cet été dans les Alpes, avec les deux femmes discutant de leur travail et produisant leurs chefs-d’œuvre, offre une vision alternative de 1922. Cela peut sembler un couple incongru, mais ces deux écrivains ont beaucoup en commun. Tous deux ont écrit ironiquement sur les distinctions de classe et sur la position des femmes, socialement, économiquement et politiquement. Les deux utilisent le discours indirect libre et le récit changeant. (Mansfield a emprunté des copies de Jane Austen à Arnim cet été-là.)

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C’est Mansfield dont l’influence se fera sentir dans Mme Dalloway — fleurs, psychologie, attention particulière au comportement, dialogue minimal. Mais il existe des techniques partagées avec Arnim, et elles doivent quelque chose à la fois à Austen et à Chekov.

C’est drôle d’entendre qu’Arnim pensait lire Ulises c’était comme être enfermée avec une folle qui s’exhibait, et qu’elle s’endorme en le lisant. Mais 1922 ne doit pas être une histoire d’opposition, de modernisme et de non-modernisme. Les bons chanoines sont catholiques. Il existe de nombreuses formes de littérature depuis 1922. Les distinctions sont moindres qu’elles ne le paraissent, et une fois que nous élargissons notre liste de lecture, nous trouvons plus de chefs-d’œuvre à apprécier. En considérant la littérature d’il y a un siècle, nous devrions lire Katherine Mansfield parce qu’elle était une moderniste exemplaire, et sa cousine Elizabeth von Arnim parce qu’elle ne l’était pas.