La Russie a fait défaut sur ses dettes extérieures pour la première fois en un siècle, dans un coup humiliant à Vladimir Poutine qui fige davantage son pays hors du système financier occidental.

Après avoir évité de justesse le défaut de paiement à plusieurs reprises depuis son invasion de l’Ukraine fin février, Moscou n’a pas payé 100 millions de dollars de coupons sur des obligations dues le mois dernier, dont le délai de grâce de 30 jours s’est terminé dimanche.

Le paiement était devenu pratiquement impossible après la Maison Blanche a décidé de bloquer les canaux vers les créanciers occidentauxce qui signifie que la Russie n’a pas été en mesure de rembourser ses dettes malgré les moyens et la volonté de le faire.

Le défaut, la première fois que la Russie n’a pas effectué de paiements aux détenteurs d’obligations internationales depuis la révolution bolchevique de 1918, est pour l’instant essentiellement un événement symbolique : la Russie est déjà un paria au sein du système financier occidental et il est peu probable qu’elle recoure aux marchés internationaux pour obtenir de l’argent en le futur proche.

Mais cela liera davantage les mains de Poutine alors que le pays subit son plus grand coup économique depuis des années et pourrait priver les entreprises russes d’options de financement futures si la contagion se propage aux obligations d’entreprise.

Le pays avait déjà fait défaut sur sa dette intérieure en 1998 alors qu’il subissait une transformation économique post-soviétique.

La Russie a affirmé que le défaut de paiement était une imposture artificiellement conçue par les États-Unis. Elle a déclaré la semaine dernière qu’elle paierait sa dette en roubles, une décision déjà exclue par les créanciers. Anton Siluanov, le ministre des Finances, a qualifié la situation de « farce ».

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Il a dit : « N’importe qui peut déclarer ce qu’il veut.

« Mais quiconque comprend ce qui se passe sait qu’il ne s’agit en aucun cas d’une violation. »

En règle générale, l’une des sociétés de notation de Wall Street, probablement S&P, Fitch ou Moody’s, déclarerait un défaut. Mais les sanctions de l’Union européenne ont contraint les entreprises à retirer leur couverture de la Russie.

Cependant, les cautions pour paiement manqué permettent à leurs détenteurs de déclarer un défaut si 25% conviennent que le défaut s’est produit. Les documents joints aux instruments de dette donnent trois ans pour qu’une réclamation se produise, ce qui signifie que certains investisseurs peuvent attendre de voir si la Russie se réhabilite dans le système financier mondial pendant cette période.

S’ils agissent, passer par le système judiciaire pourrait s’avérer difficile car Moscou a déclaré qu’il rejetterait la compétence de tout tribunal étranger.

Les étrangers détenaient environ 20 milliards de dollars en euro-obligations russes début avril. Plusieurs échéances de paiement sont déjà passées, dont jeudi et vendredi de la semaine dernière, si bien que la Russie pourrait bientôt être considérée comme en défaut sur plusieurs dettes.