La vie de Charlie Chaplin a été analysée plus en détail que celle de presque toute autre personne de son temps. Chaplin (1889-1977) a fait l’objet de biographies, d’innombrables articles et de plusieurs films précédents. Il est donc très discutable de savoir si les réalisateurs Peter Middleton et James Spinney peuvent dire au public beaucoup de choses qu’ils ne savent pas déjà.

Les cinéastes commencent leur long métrage documentaire en 1916 alors que la folie Charlie se répand à travers le monde. L’étendue de sa popularité est soulignée par ses nombreux imitateurs dans presque tous les coins du monde.

Middleton et Spinney utilisent habilement le matériel d’archives qu’ils ont collecté. Les images sont liées par une voix off moqueuse (« interprétée » par Pearl Mackie) posant des questions approfondies sur qui était exactement le « petit homme ».

Il y a aussi des recréations dramatisées : une actrice joue Effie Wisdom, l’une des amies d’enfance de Chaplin qui a été interviewée par Kevin Brownlow, le biographe le plus en vue de Chaplin.

C’est un matériau sombre, mais il sera déjà familier à la plupart des fans de Chaplin (Photo : Jon Rushton)

Le documentaire comporte des sections sur la politique de gauche et l’exil de Chaplin en Suisse, et sa vie amoureuse compliquée, en particulier sa relation avec des femmes mineures comme Lillita MacMurray (plus tard connue sous le nom de Lita Grey), qui avait 12 ans lorsqu’elle est décédée de leur rencontre, et Mildred. Harris, 16 ans lorsqu’elle a épousé Chaplin.

Le traitement que le comédien a réservé aux deux femmes était monstrueux et il a eu beaucoup de chance d’éviter la prison. Il est choquant de voir comment les amis et les partisans de Chaplin se sont réunis pour vilipender Lita en tant que chercheuse d’or alors qu’elle était jeune et très vulnérable.

En vieillissant, elle a continué à souffrir de dépression et de détresse émotionnelle, et à être calomniée par les journalistes et les historiens du cinéma.

C’est un matériau sombre, mais il sera déjà familier à la plupart des fans de Chaplin. Les nouvelles perspectives sont donc rares : le film ne nous rapproche pas du « vrai » Chaplin ; son excellence réside moins dans les nouvelles perspectives sur son sujet que dans la manière ingénieuse dont il utilise des sources déjà existantes.

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Une attention particulière est portée à l’enregistrement audio d’une interview que Chaplin a accordée à journal de la vie au milieu des années 1960. Nous ne savons pas si ses réponses sont honnêtes ou exactes, mais il est toujours fascinant de l’entendre parler de sa propre voix et de regarder ses films personnels attachants.

Chaplin est probablement dû pour un autre renouveau. Ce documentaire très suggestif et minutieusement conçu peut aider à l’activer. Cela nous rappelle les nombreuses lacunes de son protagoniste : il n’était pas un grand père, les démons de sa vie privée n’ont jamais été vaincus et il est très difficile de pardonner son traitement de Lita et des autres femmes.

Les cinéastes ne peuvent pas vraiment se rapprocher de la personnalité insaisissable et impénétrable, mais ce qu’ils affichent avec brio, c’est son génie durable en tant qu’acteur.

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