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Maidenhead (Royaume-Uni) (AFP) – Josh Smith est un pro du tennis avec une différence : il joue, s’entraîne et fabrique même les balles pour les membres du Holyport Real Tennis Club dans la banlieue verdoyante de Londres.

Smith’s Estate est un bâtiment en brique caverneux et historique situé dans le Berkshire, à l’ouest de la capitale, construit en 1889 par le célèbre bâtisseur de tribunaux Joseph Bickley.

Le tennis royal se vante d’être le sport de raquette le plus ancien au monde, rendu célèbre par le roi britannique Henri VIII, et est l’ancêtre du jeu moderne de tennis sur gazon.

Le court asymétrique de Holyport, un jeu à dedans, comprend de nombreuses caractéristiques particulières telles que des plafonds en pente, des ouvertures dans les murs et un contrefort dépassant d’un mur, le tambour, qui fait changer de direction la balle.

Le résident Pro Josh Smith frappe une balle au Holyport Real Tennis Club ADRIEN DENNISAFP

Pour rendre le jeu encore plus difficile, chaque terrain est unique : les caractéristiques restent constantes, mais les dimensions et les conditions varient.

Les balles sont fabriquées à la main et solides, tandis que les raquettes sont en bois avec une tête inclinée et un petit sweet spot, mettant l’accent sur l’habileté et la précision ainsi que sur l’athlétisme et la puissance.

Joueurs en action au Holyport Real Tennis Club
Joueurs en action au Holyport Real Tennis Club ADRIEN DENNISAFP

Smith, 31 ans, à queue de cheval, est classé 13e mondial et veut grimper plus haut, mais en même temps doit jongler avec ses autres rôles au club.

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« Je fais à peu près tout ici », dit-il à l’AFP. « Mon ambition personnelle est de m’améliorer en tant que joueur. C’est la raison pour laquelle je suis dans le jeu, donc je m’entraîne dur et je m’entraîne dur. »

Smith entraîne et gère également l’impressionnant terrain, qui a été construit au fond d’un jardin appartenant à une grande maison transformée en maison de retraite.

« Je fabrique les balles, j’enfile les raquettes de tout le monde, tout ce genre de choses », a-t-il déclaré. « Je dirais que c’est l’élément le plus unique du vrai professionnel du tennis, à quel point nos rôles sont variés. »

Le pro résident Josh Smith enfile une raquette au Holyport Real Tennis Club
Le pro résident Josh Smith enfile une raquette au Holyport Real Tennis Club ADRIEN DENNISAFP

Le vrai tennis, dont le palmarès des champions du monde remonte à 1740, ne se joue que dans quatre pays : la France, l’Australie, les États-Unis et la Grande-Bretagne.

‘Personnage’

« Ce jeu a une profondeur de caractère que les autres sports auxquels j’ai pratiqué n’ont tout simplement pas », a déclaré Smith. « Ce n’est pas qu’il y ait quoi que ce soit de mal à cela, c’est juste qu’il est difficile de rivaliser avec des centaines d’années d’histoire. Il y a quelque chose de spécial à ce sujet. »

Josh Smith est classé 13e au classement mondial du tennis réel
Josh Smith est classé 13e au classement mondial du tennis réel ADRIEN DENNISAFP

« Il y a quelque chose d’incroyable à frapper une vraie balle de tennis. J’aime ce puzzle, j’aime que ce soit difficile. Le jeu me met vraiment contre le mur, mais cela fait partie de la même chose qui me fait revenir, donc j’aime ce côté de ça. » « .

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Smith a déclaré qu’il n’était pas réaliste de gagner sa vie simplement en jouant à des tournois, avec des prix en espèces limités.

Les postes les plus lucratifs pour les meilleurs professionnels se trouvent aux États-Unis, mais les salaires en Grande-Bretagne sont inférieurs.

Smith est entré dans le sport par le biais du squash, travaillant d’abord comme un véritable professionnel du tennis au Royal Tennis Court de Hampton Court Palace, où Henry VIII a joué au XVIe siècle.

Il pense qu’il a le temps de son côté, avec des joueurs capables de jouer jusqu’à la quarantaine grâce à un élément lourd de compétence plutôt qu’à une puissance brute.

Josh Smith (court arrière) entraîne un joueur au Holyport Real Tennis Club
Josh Smith (court arrière) entraîne un joueur au Holyport Real Tennis Club ADRIEN DENNISAFP

L’actuel champion du monde, l’Australien Robert Fahey, a 54 ans.

« J’ai encore faim », a déclaré Smith. « Mon objectif personnel est de gagner de vieux trophées, ces vieux trophées qui se jouent depuis longtemps : British Open, Roland-Garros, des trophées significatifs. Je veux mettre mon nom sur l’un d’entre eux. »