Le PDG Elon Musk a réitéré que SpaceX poursuit toujours une étape importante de la réutilisation des fusées qu’il avait initialement fixée pour la société il y a plusieurs années et a révélé que ses fusées Falcon pourraient finalement s’envoler bien au-delà.

Musk parle publiquement de fusées réutilisables depuis plus d’une décennie, mais les premiers chiffres précis liés au matériel réel sont survenus avec le lancement de la mise à niveau du bloc 5 de Falcon 9 en mai 2018. Lors d’une conférence téléphonique avec des journalistes, Musk a révélé que le bloc 5 mise à niveau des modifications de conception intégrées qui permettraient à SpaceX de réutiliser les boosters Falcon de classe orbitale au moins dix fois chacun. Une limite supérieure de plus de 100 vols par booster serait également possible avec un entretien régulier et des remplacements de pièces tous les dix lancements environ.

Depuis le lancement de la mise à niveau le 11 mai 2018, les fusées Falcon 9 et Heavy Block 5 ont effectué 37 lancements – tous réussis – avec une seule anomalie en vol, une panne de moteur en mars 2020 qui a empêché la récupération du booster mais n’a pas empêché le succès de la mission. À l’exclusion de trois lancements parfaits de Falcon Heavy, les 34 lancements de Falcon 9 Block 5 de SpaceX ont été collectivement complétés par 11 boosters – une moyenne de> 3 lancements par fusée. En moins de mots, SpaceX a accumulé une grande richesse de données avec lesquelles il peut juger de la conception du Block 5 et le PDG Elon Musk a quelques observations de choix plus de deux ans après sa conférence de presse Block 5.

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Falcon 9 B1046 – le premier booster Block 5 – a été déployé sur la rampe de lancement pour la toute première fois le 3 mai 2018. (SpaceX)

Dans les termes les plus simples possibles, les commentaires de Musk du 19 août suggèrent fortement que la mise à niveau du bloc 5 a plus que atteint les objectifs fixés pour elle en 2018.

Le seul fait que le moyenne Le booster Falcon 9 Block 5 (même avec une mission consommable) lancé plus de trois fois est un crédit majeur pour la conception. Dans le même temps, SpaceX a piloté le même booster pour la sixième fois il y a quelques jours à peine et a réalisé le cinquième lancement de trois boosters Falcon 9 séparés entre mars et août 2020.

Maintenant, avec toute cette expérience en main et un booster Falcon 9 Block 5 déjà 60% du chemin vers la réutilisation de dix vols, Musk dit que «plus de 100 vols sont possibles» et qu ‘«il n’y a pas de limite évidente. ” Alors que “certaines pièces devront être remplacées ou améliorées” pour réaliser des dizaines ou des centaines de réutilisations de booster, Musk dit que SpaceX “n’a presque jamais besoin[s] remplacer un tout [Merlin 1D] moteur.

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Les neuf moteurs Merlin 1D du même nom de Falcon 9 soulèvent la fusée de la rampe de lancement. (Richard Angle)

Étant donné que les neuf moteurs M1D d’un booster Falcon 9 sont probablement la partie la plus difficile de chaque fusée à réutiliser rapidement et en toute sécurité, il est extrêmement facile de croire que les boosters individuels peuvent lancer des dizaines, voire des centaines de fois avec juste une petite quantité d’entretien régulier. et les réparations. En ce sens, SpaceX a effectivement réalisé le rêve de longue date de Musk de construire une fusée qui se rapproche (plus ou moins, au moins) de la réutilisabilité des avions.

Bien sûr, même les boosters Falcon de 100 vols seraient toujours distants d’au moins un ou deux ordres de grandeur de la plupart des avions modernes, mais ce serait toujours une grande amélioration par rapport à tout autre lanceur de l’histoire (en particulier, y compris la navette spatiale).

Le booster Falcon 9 B1049 est devenu le premier à terminer six missions de classe orbitale le 18 août 2020. (Richard Angle)

Musk dit que SpaceX pousse toujours activement à piloter dix fois un booster Falcon 9 et que les missions Starlink – permettant à l’entreprise d’atténuer les risques sur ses propres lancements – laisseront de nombreuses opportunités. Si SpaceX peut faire voler le booster Falcon 9 B1049 tous les 60 jours en moyenne, la société pourrait franchir ce cap de dix vols dès le deuxième trimestre 2021.

Le PDG de SpaceX a également répondu à une affirmation classique de la tête dans le sable des entreprises aérospatiales traditionnelles comme United Launch Alliance (ULA), réfutant la supposition théorique selon laquelle la réutilisation des booster «n’a pas de sens» tant que la réutilisation de dix vols n’est pas réalisée. Au lieu de cela, Musk dit que SpaceX n’a ​​besoin de piloter chaque booster que trois fois pour s’assurer que la réutilisation du booster est moins chère que la simple construction de nouvelles fusées.

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En bref, malgré les rationalisations ad hoc que les concurrents continuent d’utiliser pour excuser des années de déni et de repos de laurier, SpaceX réutilise régulièrement des fusées, économisant ainsi des ressources importantes, et a encore à peine effleuré la surface de ce qui est finalement possible.

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