Pendant des mois, son voyage à travers la province du Yunnan, au sud-ouest de la Chine, était passé presque inaperçu. Mais la semaine dernière, lorsque des images d’un troupeau de 15 éléphants d’Asie marchant dans une zone résidentielle ont fait surface sur les réseaux sociaux, elles ont immédiatement captivé l’imagination du pays, suscité un vif intérêt médiatique et soulevé des questions sur ce qui a motivé ce voyage épique.

Le mouvement était si inhabituel que les autorités ont envoyé un groupe de travail de 360 ​​personnes avec 76 voitures et neuf drones pour le retrouver. La télévision d’État a passé des jours à suivre chacun de ses pas. Et mercredi, le hashtag #WhyElephantsTrekkingNorth avait été vu plus de 16 millions de fois sur Weibo.

Après que le troupeau a été vu mardi soir Capitale de la province de Kunming, population de sept millions, l’accent était mis sur les garder hors de la ville.

Les autorités chinoises de la faune ont du mal à comprendre pourquoi les éléphants ont quitté leur habitat naturel l’année dernière. Selon Xinhua, un groupe de 16 éléphants sauvages a entrepris le voyage en mars 2020. En novembre, ils ont atteint Pu’er dans le Yunnan, où une éléphante a donné naissance à un bébé et s’y est installée pendant cinq mois. Ils ont ensuite repris la randonnée le 16 avril. Une semaine plus tard, deux ont quitté le groupe, laissant 15 pour continuer leur odyssée vers le nord.

L’apparition des animaux n’a pas toujours été bien accueillie par les habitants du Yunnan. En chemin, ils ont causé beaucoup de destructions, mangeant des champs entiers de maïs et détruisant des granges. Un concessionnaire automobile du comté d’Eshan a rapporté la semaine dernière que six éléphants en visite avaient bu deux tonnes d’eau dans son magasin. La chaîne de télévision publique CCTV a estimé les dégâts à au moins 6,8 millions de yuans (1,07 million de dollars).

Des experts chinois ont déclaré qu’il y avait eu d’autres rapports d’éléphants errant dans les villages et endommageant les cultures ces dernières années, les plantes qu’ils mangent régulièrement étant progressivement remplacées par des variétés non comestibles.

“Les développements à grande échelle de l’ingénierie humaine ont exacerbé “l’île” des habitats des éléphants”, a déclaré au Global Times Zhang Li, professeur de conservation des mammifères à l’Université normale de Pékin. “Les zones tampons traditionnelles entre les humains et les éléphants disparaissent progressivement, et les chances que les éléphants rencontrent les humains augmentent naturellement.”

Les résidents et les autorités surveillent les mouvements des éléphants, avec des centaines de personnes mobilisées pour assurer la sécurité publique. Les images de surveillance montrent que le troupeau comprend six femelles adultes, trois mâles adultes, trois subadultes et trois veaux.

Jusqu’à présent, aucune victime n’a été signalée. Vendredi dernier, l’Administration des forêts et des prairies de la province du Yunnan a déclaré aux médias d’État qu’elle avait essayé d’empêcher les animaux de se déplacer plus au nord et de les aider à retourner dans leurs habitats d’origine, qui seront plus sûrs, bien que son chemin de retour soit encore imprévisible.

La population d’éléphants sauvages dans le Yunnan est d’environ 300, contre 170 en 1980, mais selon le Global Times, la superficie de l’habitat est passée de 2 084 kilomètres carrés en 1976 à moins de 500 kilomètres carrés ces dernières années.

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