jeC’est une nuit glaciale de début d’hiver, et à travers les bois et les terres agricoles du Northland, les gens s’accroupissent dans le noir. Ils ont programmé ce soir pour la lune décroissante, afin que le clair de lune ne dérange pas les visiteurs. Dispersés toute la nuit, ils s’assoient tranquillement et écoutent.

Le son que tout le monde attend est un cri aigu et perçant ou un cri guttural, signe que Nouvelle ZélandeLe kiwi emblématique et en voie de disparition est revenu dans des parcelles de forêt auparavant silencieuses.

Le comptage des appels de kiwi est un événement nocturne annuel qui utilise une technologie relativement analogique (oreilles humaines) pour suivre l’évolution des populations de kiwis dans la région. Les données qu’ils collectent sont combinées au « kiwi Listening Blitz », une version plus avancée de la technologie, où des appareils d’enregistrement sont placés et analysés pour les appels tous les cinq ans.

Cette année a apporté une bonne nouvelle : 50 % des sites devenus silencieux en 2016 ont reçu des appels de kiwi en 2021. « C’est incroyable », déclare Ngaire Sullivan, coordinateur de Kiwi Coast, une organisation qui soutient plus de 180 iwi (tribal) et des groupes communautaires du Northland œuvrant pour la protection du kiwi. « Nous sommes très excités à ce sujet. » En plus des kiwis peuplant de nouvelles zones, leurs appels étaient encore entendus sur tous les sites enregistrés en 2016.

Nouvelle Zélande n’a pas de mammifères terrestres indigènes, donc beaucoup de ses oiseaux indigènes sont extrêmement vulnérable aux ravageurs introduits. Les rats, les hermines et les chiens ont été dévastateurs pour le kiwi : seulement 10 % des poussins survivent jusqu’à six mois, et plus de la moitié sont tués par les hermines.

Le Northland est l’une des rares régions restantes où de grandes populations de kiwis sauvages errent sans la protection de sanctuaires clôturés et à l’abri des prédateurs. Mais les protéger nécessite des efforts constants de la part de dizaines de groupes communautaires qui attrapent et tuent les prédateurs et veillent à ce que les chiens soient sous contrôle.

L’oiseau kiwi emblématique de Nouvelle-Zélande. Photographie : SUB/AP

« S’asseoir dehors et entendre combien il y a de kiwis et à quel point ils sont proches, cela vaut la peine d’investir dans la capture », explique Ayla Wiles, garde-forestier de la biodiversité au ministère de la Conservation. Elle dit qu’environ 150 personnes travaillaient sur des sites d’écoute à Northland, et ses données remontent à 20 ans. À certains endroits, le nombre de kiwis a considérablement augmenté : à Whangerei Heads, ils sont passés de 80 kiwis restants à plus de 1 000. « C’est à cause de la capture et du contrôle des animaux », dit-il. « C’est un effort communautaire. »

Les cris du kiwi sont particulièrement distinctifs, ce qui les rend idéaux pour ces fenêtres d’écoute. Les mâles ont un cri aigu et perçant, et les femelles sont beaucoup plus courtes et plus dures, quelque part entre un croassement tout-puissant et un grognement. « Si vous vous asseyez au même endroit, année après année, vous commencez à reconnaître certains kiwis qui ont un appel presque individuel ; pense, ‘oh ouais, il y a ce gars de l’année dernière’ », dit Sullivan.

Elle dit que les gens sont souvent surpris lorsqu’ils les entendent pour la première fois : « un homme a un cri plutôt pitoyable, un appel strident, et appellera peut-être cinq, 10, 15 fois, juste un bel appel qui passe toute la nuit » , dit-elle. . « Cependant, certaines personnes peuvent confondre le kiwi femelle avec l’un des bruits d’opossum; il a un appel plutôt guttural, il semble qu’il ait trop fumé. »

En plus de collecter des données vitales, les fenêtres d’écoute offrent également aux gens des rencontres précieuses avec l’oiseau de nuit timide qu’ils s’efforcent de sauver. « C’est un outil de surveillance tellement puissant, car ce sont des oiseaux nocturnes que vous ne rencontrez généralement pas », dit-elle. « Vous pouvez attraper, vous savez, semaine après semaine après semaine, en espérant que votre kiwi aille bien. Et puis pendant quatre nuits par an, juste ces huit heures… Vous vous asseyez là et écoutez votre résultat. « 

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