CAP CANAVERAL, Floride (AP) – Deux engins spatiaux de la NASA sur Mars, l’un à la surface et l’autre en orbite, ont enregistré les plus grands impacts de météores et cratères d’impact à ce jour.

Les bombardements à grande vitesse de l’année dernière ont envoyé des ondes sismiques à des milliers de kilomètres à travers Mars, les premières détectées près de la surface d’une autre planète, et creusé des cratères de près de 150 mètres de large, ont rapporté des scientifiques jeudi dans le magazine Science.

Le plus grand des deux impacts a produit des blocs de glace de la taille d’un rocher, ce qui pourrait aider les chercheurs à rechercher des moyens pour les futurs astronautes d’exploiter les ressources naturelles de Mars.

L’atterrisseur Insight a mesuré les impacts sismiques, tandis que le Mars Reconnaissance Orbiter a fourni des images époustouflantes des cratères résultants.

Imager les cratères « aurait déjà été énorme », mais le comparer aux ondes sismiques était un bonus, a déclaré la co-auteur Liliya Posiolova de Malin Space Science Systems à San Diego. « Nous avons eu beaucoup de chance ».

L’atmosphère de Mars est mince contrairement à celle de la Terre, où l’atmosphère épaisse empêche la plupart des roches spatiales d’atteindre le sol, les brisant et les incinérant.

Une étude distincte du mois dernier a lié une série récente d’impacts de météorites martiennes plus petits avec des cratères plus petits plus proches d’InSight, en utilisant des données provenant du même atterrisseur et de la même orbite.

Les observations d’impact surviennent alors qu’InSight approche de la fin de sa mission en raison de la baisse de puissance, ses panneaux solaires couverts de tempêtes de poussière. InSight a atterri sur les plaines équatoriales de Mars en 2018 et a depuis enregistré plus de 1 300 tremblements de mars.

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« Ce sera déchirant lorsque nous perdrons enfin la communication avec InSight », a déclaré Bruce Banerdt du Jet Propulsion Laboratory de la NASA, le scientifique en chef de l’atterrisseur impliqué dans les études. « Mais les données que vous nous avez envoyées nous occuperont certainement pendant des années. »

Les roches spatiales entrantes mesuraient entre 16 et 40 pieds (5 et 12 mètres) de diamètre, a déclaré Posiolova. Les impacts enregistrés sont autour de la magnitude 4.

Le plus grand des deux a eu un impact en décembre dernier à environ 3 500 kilomètres (2 200 miles) d’InSight, créant un cratère d’environ 21 mètres (70 pieds) de profondeur. Les caméras de l’orbiteur ont montré des débris projetés jusqu’à 40 kilomètres (25 miles) de l’impact, ainsi que des plaques blanches de glace autour du cratère, l’eau la plus gelée vue à des latitudes aussi basses, a déclaré Posiolova.

Posiolova a repéré le cratère plus tôt cette année après avoir pris des photos supplémentaires de la région depuis l’orbite. Le cratère ne figurait pas sur les photos précédentes et, après avoir examiné les fichiers, il a identifié l’impact fin décembre. Il a rappelé un grand événement sismique enregistré par InSight à l’époque et, avec l’aide de cette équipe, a comparé le nouveau trou à ce qui était clairement un impact de météorite. L’onde de choc était clairement visible.

Les scientifiques ont également appris que l’atterrisseur et l’orbiteur se sont réunis pour un impact de météore antérieur, à plus de deux fois la distance de celui de décembre et légèrement plus petit.

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« Tout le monde était juste choqué et étonné. Autre? Oui », se souvient-il.

Les lectures sismiques des deux impacts indiquent une croûte martienne plus dense au-delà de l’emplacement d’InSight.

« Nous avons encore un long chemin à parcourir pour comprendre la structure intérieure et la dynamique de Mars, qui restent largement énigmatiques », a déclaré Doyeon Kim de l’ETH Zurich Institute of Geophysics en Suisse, qui faisait partie de la recherche.

Des scientifiques extérieurs ont déclaré que les futurs atterrisseurs européens et chinois embarqueront des sismomètres encore plus avancés. Les futures missions « brosseront un tableau plus clair » de l’évolution de Mars, ont écrit Yingjie Yang et Xiaofei Chen de l’Université des sciences et technologies de Chine méridionale à Shenzhen dans un éditorial d’accompagnement.

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