PTI

New Delhi, 19 janvier

Dans une découverte rare qui pourrait détenir des réponses à la formation de la Terre, les scientifiques ont trouvé des météorites des profondeurs de la glace bleue de l’Antarctique, une zone à vents forts où les glaciers s’érodent, l’un pesant 7,6 kg.

Une équipe internationale de scientifiques a effectué une mission de reconnaissance en Antarctique dans le but de trouver de nouvelles zones d’accumulation de météorites autour de la station belge Princess Elisabeth Antarctica (PEA), selon un communiqué.

L’exploration s’est déroulée du 11 décembre 2022 au 11 janvier.

« Les météores sont des roches qui tombent de l’espace comme une étoile filante. Auparavant, trois missions belgo-japonaises réussies sur le champ de glace bleue de Nansen, près de la station belge en Antarctique, ont collecté plus de 600 météorites. À l’aide d’images satellite et de coordonnées GPS, l’équipe a entrepris de découvrir le potentiel de diverses zones d’intérêt en y recherchant des météorites », a déclaré à PTI le professeur Maria Schoenbaechler, du département des sciences de la terre de l’ETH-Zurich en Suisse.

La zone de glace bleue de Nils Larsen, à environ 60 km de la station, a été reconnue comme une zone d’accumulation qui mérite d’être revisitée, selon le communiqué.

« Mais surtout, l’équipe revient avec une très bonne surprise dans ses bagages : une météorite de 7,6 kg ! Ces grosses météorites sont très rares en Antarctique », a-t-il déclaré.

« Pour le moment, cela ressemble à une chondrite ordinaire. Ce type de météorite provient de la ceinture d’astéroïdes et a terminé son voyage dans la glace bleue de l’Antarctique, attendant plusieurs dizaines de milliers d’années dans la glace avant d’être découvert.

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« Il appartient au matériau le plus ancien que l’on puisse trouver sur Terre et est similaire au bloc de construction de la Terre », a déclaré Schoenbaechler.

Qu’est-ce que cela signifie pour la recherche en sciences de la Terre ? « Cela signifie que nous pouvons étudier la formation de la planète Terre avec ce type de météorite », a déclaré Schoenbaechler.

Les météorites ont été trouvées dans de la glace bleue ou des moraines. Les scientifiques les ont documentés sans les toucher et les ont emballés directement dans des sacs en plastique ou du papier d’aluminium pour éviter toute contamination, a-t-il déclaré dans un e-mail.

Faisant la différence entre les météores et les météorites, Schoenbaechler a déclaré : « Les roches que nous trouvons sont appelées météorites. L’étoile filante est la traînée qu’elle génère lorsqu’elle tombe sur Terre et s’appelle un météore.

Interrogé sur la façon dont les météorites ont été identifiées en tant que telles, il a répondu : « Les météorites ont d’abord été identifiées en les regardant : notre grande météorite a une croûte de fusion sombre très typique, qui se forme lors de la chute de la roche sur la terre.

« Cela génère une étoile filante (météore), dans laquelle la surface supérieure de la roche est chauffée par frottement aérodynamique et fond. Nous utilisons également un outil portable pour tester les propriétés magnétiques de la roche. »

Alors, à quoi les météorites seront-elles analysées ?

« Nous allons prélever un petit échantillon et analyser les minéraux qu’il contient pour déterminer de quel type de météorite il s’agit », a expliqué Schoenbaechler.

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Lorsqu’on lui a demandé s’il y avait autre chose qu’ils aimeraient partager, il a répondu : « Nous avons également prélevé des échantillons de sédiments et nous y chercherons des micrométéorites. Ce sont de très petites météorites et leur taille est la même que celle d’une particule de poussière. Ils sont aussi scientifiquement très précieux. »

Avec Schoenbaechler, l’équipe comprenait des scientifiques du Field Museum of Natural History, de l’Université de Chicago aux États-Unis et de l’Université Libre de Bruxelles (ULB) en Belgique, dirigée par Vinciane Debaille, ULB et guidée sur le terrain par Manu Poudelet , Association internationale des guides polaires.

Qu’attend la météorite ? « Prochaine étape ? La météorite ira à Bruxelles, voyageant dans une boîte froide, pour dégeler dans des conditions contrôlées à l’Institut royal des Sciences naturelles de Belgique, avant d’analyser sa composition chimique et de la mettre à disposition pour des études scientifiques », indique le communiqué.