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Pékin (AFP) – Les internautes chinois ont critiqué mardi le milliardaire Elon Musk après que Pékin a déclaré que sa station spatiale avait pris des mesures d’évitement pour éviter de heurter deux de ses satellites SpaceX, portant ainsi un coup à la réputation du magnat dans un pays qui a adopté ses voitures électriques Tesla.

La station spatiale chinoise Tiangong a été contrainte de prendre « un contrôle préventif pour éviter les collisions » lors de deux « rencontres rapprochées » avec les satellites Starlink de SpaceX en juillet et octobre, selon un document présenté à l’agence spatiale des Nations Unies par Pékin ce mois-ci.

À ces deux occasions, les satellites se sont déplacés sur des orbites qui ont incité les opérateurs de la station spatiale à changer de cap, selon le document.

« La stratégie de manœuvre était inconnue et les erreurs orbitales difficiles à évaluer », a déclaré Pékin à propos du satellite impliqué dans l’incident d’octobre, ajoutant qu’il avait pris des mesures « pour assurer la sécurité et la vie des astronautes en orbite ».

Tiangong, qui signifie « palais céleste », est la dernière réalisation de la volonté de la Chine de devenir une grande puissance spatiale, après avoir fait atterrir un rover sur Mars et envoyé des sondes sur la Lune.

Son module central est entré en orbite plus tôt cette année et la station devrait être pleinement opérationnelle d’ici 2022.

Les utilisateurs des médias sociaux chinois ont critiqué Musk et ses entreprises pour l’incident, avec un hashtag accumulant 87 millions de vues mardi matin.

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« Quelle ironie que les Chinois achètent Tesla, contribuent de grosses sommes d’argent pour que Musk puisse lancer Starlink, puis [nearly] s’écrase sur la station spatiale chinoise », a commenté un utilisateur.

« Préparez-vous à boycotter Tesla », a déclaré un autre, faisant un signe de tête à une réponse commune en Chine aux marques étrangères qui sont perçues comme agissant contre les intérêts nationaux de Pékin.

Certains ont émis l’hypothèse que Washington aurait imposé des sanctions si les rôles avaient été inversés.

« Pourquoi ne faisons-nous pas ce qu’ils font ? » on a écrit.

SpaceX, basé en Californie, n’a pas immédiatement répondu à une demande de commentaire.

Bien que Musk soit largement admiré en Chine, la réputation de Tesla, qui vend des dizaines de milliers de véhicules dans le pays chaque mois, s’est affaiblie cette année après une série d’accidents, de scandales et d’inquiétudes concernant le stockage de données.

Mais Tesla reste extrêmement populaire, vendant environ une voiture sur quatre dans le pays et construisant une rare usine en propriété exclusive à Shanghai.