Une superficie de forêt plus grande que la France métropolitaine s’est agrandie dans le monde entier depuis le début du millénaire, suggère une nouvelle analyse.

L’étude cartographique du projet Trillion Trees a révélé que près de 59 millions d’hectares (145 millions d’acres) de forêts ont repoussé dans le monde depuis 2000.

Cette zone de forêts restituées pourrait stocker l’équivalent de 5,9 milliards de tonnes de dioxyde de carbone, plus que les émissions annuelles américaines, soulignant le rôle qu’elles pourraient jouer dans la résolution de la crise climatique, selon l’étude.

Mais les défenseurs de l’environnement préviennent que « beaucoup » plus d’hectares d’arbres sont brûlés et coupés chaque année, et ils ont appelé à un soutien à la régénération des forêts dans le cadre de la lutte contre le climat, ainsi qu’à des actions pour arrêter la déforestation.

L’analyse publiée par Trillion Trees, une joint-venture entre le WWF, BirdLife International et WCS (Wildlife Conservation Society), examine les régions du monde où les forêts se régénèrent.

Forêt boréale du nord de l’Alberta, au Canada, près de Fort McMurray (Global Warming Images / WWF / PA)

Ils vont de la restauration active, où des arbres et des arbustes indigènes sont plantés, à la régénération naturelle assistée, où la régénération des forêts est encouragée par des mesures telles que la réduction des espèces envahissantes ou des clôtures pour éviter le pâturage, à la « régénération naturelle spontanée » où les arbres reviennent de de son propre chef.

L’étude met en évidence des zones telles que la forêt atlantique au Brésil, où une superficie de 4,2 millions d’hectares (10,4 millions d’acres) a reculé depuis 2000, grâce à des efforts planifiés pour restaurer la forêt, des pratiques industrielles plus responsables et d’autres facteurs tels que les gens qui s’installent dans les villes.

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Dans les forêts boréales du nord de la Mongolie, l’étude suggère que 1,2 million d’hectares de forêt se sont régénérés au cours des 20 dernières années, grâce au travail de conservation du WWF et à l’accent accru du gouvernement mongol sur les aires protégées.

L’Afrique centrale et les forêts boréales du Canada sont également des points chauds pour la régénération, selon l’étude, qui a examiné plus de 30 ans de données satellitaires.

L’étude vise à aider à informer les projets de restauration forestière dans le monde entier, en donnant une idée des domaines où une action ciblée pourrait être la plus bénéfique.

Il fait suite à un rapport du WWF plus tôt cette année montrant que des forêts près de deux fois la taille du Royaume-Uni – quelque 43 millions d’hectares – ont été détruites dans des points chauds mondiaux dans le monde entre 2004 et 2017.

William Baldwin-Cantello, directeur des solutions basées sur la nature au WWF, a déclaré que pour prévenir un changement climatique dangereux et inverser la perte de la nature, il était nécessaire d’arrêter la déforestation et de restaurer les forêts naturelles.

«Nous savons depuis longtemps que la régénération des forêts naturelles est souvent moins chère, plus riche en carbone et meilleure pour la biodiversité que les forêts activement plantées, et cette recherche nous indique où et pourquoi la régénération se produit, et comment. Nous pouvons recréer ces conditions en d’autres lieux.

Un paysage principalement déboisé, Mata Atlântica, Murici, Brésil

Déforestation de la forêt atlantique, Murici, Brésil (Merijn van Leeuwen / WWF-Pays-Bas / PA)

«Mais nous ne pouvons pas prendre cette régénération pour acquise, la déforestation réclame encore des millions d’hectares chaque année, bien plus que ce qui est régénéré.

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Pour réaliser le potentiel des forêts en tant que solution climatique, nous avons besoin d’un soutien pour la régénération dans les plans de fourniture du climat et nous devons nous attaquer aux moteurs de la déforestation, ce qui au Royaume-Uni signifie des lois nationales strictes pour empêcher notre nourriture de provoquer la déforestation à l’étranger « .

John Lotspeich, directeur exécutif de Trillion Trees, a déclaré: «Cette carte sera un outil précieux pour les défenseurs de l’environnement, les décideurs et les bailleurs de fonds afin de mieux comprendre les nombreuses façons dont nous pouvons travailler pour augmenter le couvert forestier, pour le bien de la planète.

«Les données montrent l’énorme potentiel de rétablissement des habitats naturels lorsqu’on leur donne la possibilité de le faire. Mais ce n’est pas une excuse pour aucun d’entre nous d’attendre que cela se produise. »