Preserved Egg déambule dans les rues vides de Shanghai avec un mégaphone attaché dans le dos. Le chien robot a à peu près la taille d’un terrier et aboie des ordres aux résidents : restez à l’intérieur, lavez-vous les mains, vérifiez votre température.

Certaines nuits, lorsque les autorités de la ville ont mandaté des tests Covid à minuit, l’œuf en conserve (le nom fait référence au célèbre plat chinois) défile dans les couloirs des appartements, réveillant les résidents et les appelant en bas pour prendre des prélèvements de gorge.

Shanghai est dans un confinement strict depuis quelques semaines que le président Xi Jinping a introduit dans le cadre d’une politique zéro covid. Le verrouillage de cette ville de 25 millions d’habitants a coupé le bruit normal de la ville et a permis aux bruits des drones de surveillance qui bourdonnaient au-dessus de s’estomper.

Wang Yushuo, un jeune employé de la société chinoise de drones DJI, contrôle le chien à distance en tant que bénévole pour le comité des résidents de sa communauté, une « organisation autonome de base ». Il dit que le chien fait trois ou quatre patrouilles par jour selon la durée de vie de la batterie. « C’est très efficace », dit-il. « Le virus est partout dehors. Nous essayons d’éviter tout contact étroit. »

Tout le monde n’est pas aussi enthousiaste. Dans le centre de Shanghai, Pei, 33 ans, a commencé à garder les rideaux tirés dans son appartement du sixième étage après avoir repéré un drone alors qu’elle fumait sur son balcon. « Il planait à proximité, alors je lui ai fait signe », dit-elle. « Il s’est arrêté une seconde, puis il s’est envolé. »

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Shanghai est l’une des villes les plus étroitement surveillées au monde, mais avec des caméras pointées sur des rues vides, des drones et des robots permettent aux autorités de regarder de plus près les maisons des citoyens. Le Parti communiste fait pression pour que davantage soit dépensé pour de tels outils.

Parfois, les machines sont très utiles. Sur certains campus universitaires et camps de quarantaine improvisés, des voitures et des robots autonomes transportent de la nourriture aux personnes coincées dans leurs chambres. À Kangcheng, un complexe d’appartements salué par les responsables gouvernementaux comme un modèle de préparation à une pandémie, des voitures autonomes du géant chinois de la technologie Meituan livrent de la nourriture.

Le confinement a été imposé sans avertissement, transformant la nourriture en préoccuper La plupart des marchés sont fermés et ceux qui restent ouverts ont du mal à s’approvisionner car la ville est partiellement isolée du reste de la Chine. Les résidents balayent les applications de livraison pour essayer d’obtenir de nouveaux aliments dès qu’ils sont disponibles. Certains règlent même leurs alarmes à 6 heures du matin pour commencer à faire leurs courses lorsque les magasins mettent à jour leur stock de fruits et légumes. Certains jeunes ingénieurs écrivent même du code pour automatiser le processus. Un programmeur coincé dans le nord de Shanghai a écrit un programme pour surveiller l’application Meituan sur deux téléphones et un ordinateur 24 heures sur 24. « Nous avons été enfermés pendant un demi-mois et c’est tout ce qu’ils nous ont donné », dit-il en montrant un sac de courses fourni par le conseil municipal qui contient sept pommes de terre, sept oignons, quatre tomates, trois radis, un chou et un morceau de viande. « Nous sommes six personnes ici. Ce peu de nourriture ne suffit pas.

Il devient évident que les drones peuvent être utilisés d’autres manières. Un jour après qu’une petite manifestation alimentaire a éclaté dans la banlieue de Jiuting, un drone de la police est arrivé pour avertir les habitants. Shen, un travailleur migrant qui vit dans la région, a été réveillé d’une sieste par sa voix robotique forte. « Ne semez pas le trouble ou ne vous rassemblez pas illégalement, ou vous serez traité conformément à la loi », dit-il à plein volume alors qu’il plane au-dessus de votre tête. « La pandémie est hors de contrôle, les prix des denrées alimentaires sont hors de contrôle… maintenant un drone vient nous renseigner sur la loi ? »

Ryan McMorrow est le China Tech Reporter du FT. Gloria Li est une enquêteuse du sud de la Chine pour le FT. Reportage supplémentaire de Xueqiao Wang

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