Pour la première fois, la NASA s’appuie sur une fusée et une capsule SpaceX recyclées pour un équipage.

L’astronaute Megan McArthur est particulièrement satisfaite du vaisseau spatial réutilisé qui décollera jeudi matin. Dans «une tournure amusante», elle s’assiéra dans le même siège dans la même capsule que son mari, Bob Behnken, a fait au printemps dernier pour un vol d’essai vers la Station spatiale internationale.

«C’est quelque chose d’amusant que nous pouvons partager. Je peux le regarder et dire: «Hé, pouvez-vous remettre les clés? Maintenant, je suis prête à partir », a-t-elle déclaré dans une récente interview accordée à l’Associated Press.

Alors que son fils de 7 ans, Theo, devient professionnel sur les terrains parentaux, McArthur a déclaré qu’il n’était “pas très excité” qu’elle soit partie depuis six mois. C’est le temps qu’elle et ses trois coéquipiers passeront sur la station spatiale.

Ce sera le troisième vol de l’équipage de SpaceX pour la NASA depuis le Florida Kennedy Space Center en moins d’un an. Les vols commerciaux ont mis fin à la dépendance de l’Amérique à l’égard des fusées russes lancées depuis le Kazakhstan pour transporter les astronautes vers et depuis la station spatiale après le retrait des navettes.

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Benji Reed de SpaceX a noté mardi que la société privée avait déjà envoyé six personnes dans l’espace, autant que le projet Mercury de la NASA l’avait fait au début des années 1960 lors du lancement des premiers Américains. Le prochain vol augmentera ce nombre à 10.

Quelques points forts du vol SpaceX:

UTILISER, RECYCLER, RÉPÉTER

La capsule Dragon et la fusée Falcon pour cette mission ont été tirées une fois auparavant. La capsule a lancé le premier équipage de SpaceX en mai dernier, tandis que la fusée a soulevé le deuxième groupe d’astronautes, qui sont toujours sur la station spatiale. Pour SpaceX, le recyclage est la clé de l’exploration spatiale, a déclaré Reed, réduisant les coûts, augmentant les vols et les destinations et permettant à plus de types de personnes de monter à bord. Chaque capsule est conçue pour être lancée au moins cinq fois avec un équipage. SpaceX et la NASA évaluent le nombre de fois où un Falcon peut lancer des astronautes en toute sécurité. Pour les satellites, les Falcons peuvent être utilisés pour 10 vols. L’entreprise utilise le même type de fusée et des capsules similaires pour les approvisionnements de la station, et les recycle également.

ÉQUIPAGE AMÉRICAIN-FRANÇAIS-JAPONAIS

C’est l’équipage le plus diversifié au niveau international à ce jour pour SpaceX. L’astronaute de la NASA Shane Kimbrough, un colonel de l’armée à la retraite, est le commandant du vaisseau spatial, avec McArthur, un océanographe, comme pilote. Thomas Pesquet, ancien pilote d’Air France, représente l’Agence spatiale européenne. L’ingénieur Akihiko Hoshide a travaillé pour l’Agence spatiale japonaise pendant près de 30 ans et a aidé à construire la station spatiale. Tous sauf McArthur ont déjà visité l’avant-poste de 420 kilomètres de haut. Mais il s’est aventuré à 160 kilomètres plus haut sur la navette spatiale, participant à la dernière mission du télescope spatial Hubble de la NASA en 2009. Tous les quatre ont lancé une nouvelle tradition de fusées recyclées pour les équipages de SpaceX, écrivant leurs initiales. Dans la suie de votre propergol. .

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BON APPETIT

Avec les astronautes français et japonais volant ensemble, le dîner promet d’atteindre de nouveaux sommets. Hoshide a du curry et du riz, ainsi que du poisson et du yakitori en conserve, du poulet grillé et en brochette, mais pas des sushis. Pesquet a demandé à un chef étoilé au guide Michelin de cuisiner des spécialités françaises: du bœuf avec du vin rouge et de la sauce aux champignons, une tarte aux pommes de terre et à l’oignon truffé et une tarte aux amandes avec des poires caramélisées. Il y a aussi Crêpes Suzette. Pesquet a déclaré le week-end dernier qu’il avait “une certaine pression nationale” pour faire exploser la cuisine française. Ses coéquipiers avaient également de grandes attentes: “D’accord, nous volons avec un Français, il vaut mieux être bon.”

Cela va et vient

Cinq jours après l’arrivée de cet équipage à la station spatiale, l’astronaute japonais et les trois Américains qui y sont depuis novembre boucleront leur capsule SpaceX pour rentrer chez eux. La NASA veut un peu de temps en orbite entre les deux équipages, pour que les nouveaux arrivants puissent bénéficier de l’expertise de leurs collègues sur place. SpaceX vise un atterrissage le 28 avril dans le golfe du Mexique au large de Tallahassee, en Floride. La société consulte déjà la Garde côtière pour empêcher les embarcations de plaisance d’envahir la zone, comme elle l’a fait pour le premier splashdown de l’équipage SpaceX en août. Plus de navires de la Garde côtière patrouilleront cette fois.

ESPACE ‘SEXY’ ENCORE

Comme le voit French Pesquet, les agences spatiales américaines et européennes sont peut-être formidables, mais SpaceX est encore plus cool. «Je pense qu’ils ont fait du très bon travail, rendant les vols habités à nouveau attrayants. Parfois, les gens n’aiment pas que je dise ça, mais c’est la vérité. Et ce n’est pas si simple », a-t-il déclaré à l’AP dans une récente interview. Par exemple, les combinaisons spatiales blanches SpaceX avec garniture noire, de couleur assortie à la fusée, à la capsule et aux Teslas à ailes de goéland, utilisées pour transporter les astronautes vers la rampe de lancement. La belle apparence est importante pour SpaceX, a noté Pesquet, et “est un prix raisonnable à payer” pour susciter l’enthousiasme du public pour les voyages dans l’espace.

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