En 2006, les enfants du Hamilton Junior Naturalist Club ont participé à une excursion de chasse aux fossiles et sont tombés sur les os d’un pingouin géant fossile. Ils ne savaient pas que ces ossements appartenaient à une espèce entièrement nouvelle.

Le fossile de manchot géant éteint était une nouvelle espèce

Le pingouin fossilisé a dû être découpé dans la roche où il a été trouvé dans le port de Kawhia en Nouvelle-Zélande (Aotearoa). Il a été daté entre 27 et 36,6 millions d’années, à une époque où la région était sous l’eau.

Aujourd’hui, des chercheurs de l’Université Massey en Nouvelle-Zélande ont identifié les os comme appartenant à un pingouin de 1,4 mètre de haut, une nouvelle espèce.

« Le pingouin est semblable à Kairuku Les manchots géants ont été décrits pour la première fois à Otago, mais ils ont des pattes beaucoup plus longues, que les chercheurs ont utilisées pour nommer le pingouin. waewaeroa – Te reo Māori pour « longues jambes » », explique Daniel Thomas, auteur principal du étudier, qui a été publié dans Le Journal de Paléontologie des Vertébrés.

« Ces pattes plus longues auraient rendu le pingouin beaucoup plus grand que les autres Kairuku en marchant sur terre, peut-être à environ 1,4 mètre de haut, et cela a peut-être influencé la vitesse à laquelle il était capable de nager ou à quelle profondeur il pouvait plonger.

Thomas dit que cela a été « un vrai privilège » de contribuer à l’étude de ce pingouin.

« Plongeur à pied il est emblématique pour de nombreuses raisons. Le manchot fossile nous rappelle que nous partageons Zealandia (ancienne Aotearoa) avec d’incroyables lignées d’animaux qui atteignent les profondeurs du temps, et ce partage nous donne un rôle important de gardien. La façon dont les enfants ont découvert le manchot fossile, la découverte de la nature, nous rappelle l’importance d’encourager les générations futures à devenir kaitiaki. [guardians]. « 

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La découverte montre également le pouvoir de la science citoyenne et de la curiosité.

« C’était un privilège rare pour les enfants de notre club d’avoir l’opportunité de découvrir et de sauver cet énorme fossile de manchot », déclare Mike Safey, président du Hamilton Junior Naturalist Club.

« Nous encourageons toujours les jeunes à explorer et à profiter du plein air. Il y a beaucoup de choses intéressantes à découvrir. »

Les jeunes naturalistes étaient ravis que leur découverte soit une nouvelle espèce.

La nouvelle recherche est particulièrement choquante pour les enfants qui ont trouvé les os en 2006.

Steffan Safey, qui était là pour les missions de découverte et de sauvetage, ajoute : « C’est un peu surréaliste de savoir qu’une découverte que nous avons faite étant enfants il y a tant d’années contribue à l’académie aujourd’hui. Et c’est même une nouvelle espèce !

« L’existence des manchots géants en Nouvelle-Zélande est peu connue, il est donc vraiment bon de savoir que la communauté continue d’étudier et d’en apprendre davantage à leur sujet. Décidément, la journée que nous avons passée à le découper dans le grès a été bien dépensée ! « 

Une autre des autres jeunes naturalistes, Esther Dale, est devenue écologiste des plantes en Suisse.

« Je suis ravie de voir ce que nous pouvons apprendre de lui sur l’évolution et la vie des manchots en Nouvelle-Zélande », dit-elle.

« C’était définitivement l’une de ces choses un peu surréalistes à retenir – le moment absolu de la liste des choses à faire pour moi », a déclaré un autre ancien naturaliste junior, Alwyn Dale.

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« [It’s] un véritable témoignage à tous les parents et bénévoles qui ont donné de leur temps et de leurs ressources pour créer des souvenirs uniques et formateurs pour les membres du club ».