Il raconte fréquemment l’histoire de sa supposée inspiration pour fonder Salesforce. Malgré le succès chez Oracle, où il a travaillé au début de sa carrière, M. Benioff était en proie à des doutes existentiels, ce qui l’a amené à prendre un congé sabbatique dans le sud de l’Inde. Là, il rendit visite à une femme connue sous le nom de « la sainte qui embrasse », qui l’exhorta à partager sa prospérité.

Depuis qu’il a intégré Salesforce en 1999, M. Benioff s’est engagé à consacrer 1 % de son capital et des bénéfices à des projets philanthropiques, tout en encourageant les employés à consacrer 1 % de leur temps de travail à des efforts bénévoles. Les employés de Salesforce font régulièrement du bénévolat dans les écoles, les banques alimentaires et les hôpitaux.

« Il y a très peu d’exemples d’entreprises qui font cela à grande échelle », m’a dit Benioff dans une interview. Il a remarqué que les gens lui parlaient toujours d’une autre entreprise connue pour son souci de faire le bien, Ben & Jerry’s. Il a dit cela avec un sourire, clairement amusé que son entreprise, qui vaut maintenant plus de 200 milliards de dollars, puisse être comparée aux hippies du Vermont qui avaient apporté la crème glacée Cherry Garcia au monde.

M. Benioff est, selon de nombreuses indications, un vrai croyant, pas seulement répéter les points de discussion de Davos Man. En 2015, lorsque l’Indiana a adopté une législation qui aurait permis aux entreprises de discriminer les employés gays, lesbiens et transgenres, il menacé de retirer l’investissement, forçant une modification de la loi. Il a fait honte à Facebook et Google d’avoir abusé de la confiance du public et a appelé à des réglementations sur les géants de la recherche et les réseaux sociaux. Au début de la pandémie, Salesforce a adopté le travail à distance pour protéger les employés.

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« J’essaie d’influencer les autres pour qu’ils fassent ce qu’il faut », m’a-t-il dit. « Je ressens cette responsabilité. »

Je me suis retrouvé conquis par son enthousiasme juvénile et sa volonté de parler longuement en l’absence de relations publiques, une rareté dans la Silicon Valley.

Ses efforts philanthropiques ont été dirigés vers la réduction de l’itinérance à San Francisco, tout en élargissant les soins de santé pour les enfants. Lui et Salesforce ont collectivement contribué 7 millions de dollars à une campagne réussie en 2018 pour une mesure de vote local qui a imposé de nouvelles taxes aux entreprises de San Francisco pour financer des programmes élargis. Les nouvelles taxes coûteront probablement 10 millions de dollars par an à Salesforce.

Cela ressemblait à beaucoup d’argent, preuve flagrante d’un PDG socialement conscient sacrifiant le résultat net pour répondre aux besoins de la société. Mais c’était moins qu’une bagatelle avec l’argent que Salesforce a retenu du gouvernement par le biais d’une échappatoire fiscale légale.