“Si vous jouez à ce jeu parce que vous voulez gagner de l’argent, vous le faites pour les mauvaises raisons”, déclare De Glanville, dont le fils, Tom, joue pour Bath. «Il faut aimer le jeu, et c’est pourquoi les meilleurs joueurs l’adorent et l’absorbent; ils le savent à l’envers. Si c’est «juste un travail», ce ne sera pas le cas. Il y aura des gens juste pour l’argent, et c’est bien, mais vous n’irez loin que si vous l’aimez. “Rien n’a changé dans la nature innée du sport simplement parce que nous avons été payés.”

Les petits caractères financiers étaient si insignifiants pour Grayson, une telle réflexion après coup pour quelqu’un qui avait passé sa vie à rêver de devenir un athlète professionnel, qu’il ne peut même pas se souvenir de ses détails.

“Mon Dieu, je ne me souviens même pas combien ils nous ont payé pour ce tournoi, ni quelle était la configuration”, déclare le demi-mouche vainqueur de la Coupe du monde dont le fils, James, joue pour Northampton. «Je me souviens juste que c’était un sacré meilleur endroit que d’être payé pour être dans un bureau en écrivant des notes de couverture. Il n’y avait pas de “bonus de victoire”, j’en suis sûr. Ce n’était pas assez sophistiqué: le RFU, par cœur, aurait même pu commettre une erreur en ce sens que tout le monde dans l’équipe était presque engagé avec un salaire de 12 mois. Je pense qu’ils ont probablement surpayé des miles! “

Mais l’argent fait tourner le monde. Et, comme le souligne Grayson, parler hypothétiquement de l’avenir a toujours généré des réponses différentes par rapport à la dure réalité de l’introduction du professionnalisme.

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Il dit: «Je me souviens avoir parlé à quelques joueurs, pré-professionnels, qui étaient de fervents défenseurs de l’esprit amateur du jeu, c’est ce qui a fait du jeu ce qu’il était et a tout maintenu ensemble, et qu’ils ne deviendraient jamais professionnels. . Et voilà, deux ans plus tard, ils étaient tous les deux en tête de la file lorsque les contrats ont été livrés. “

Cependant, la nation qui a gagné plus de terrain que toute autre depuis 1996, tant sur le terrain qu’en dehors, est sans aucun doute l’Irlande. Il y a vingt-cinq ans, l’équipe de Murray Kidd terminait au bas de la pile, les cuillères en bois, remportant un seul match, à domicile contre le Pays de Galles.

“Nous avions un groupe expérimenté, mais la préparation était très limitée”, explique l’ancien bloqueur Jeremy Davidson, désormais responsable du club français de Brive, et un autre de cette brigade des Lions de 1997. “Nous espérions juste être bien ce jour-là.

«Vous êtes les meilleurs joueurs de rugby d’Irlande, voyons ce qui se passe sur le terrain», serait l’attitude. C’était assez chaotique, pour être honnête.

«J’ai été choisi par surprise pour ce tournoi, mais je n’y avais jamais joué de ma vie, ni à l’école ni au club. Si vous pensez jouer une deuxième rangée totalement hors de position dans la rangée arrière ces jours-ci, cela n’arriverait jamais, car je ne savais pas ce que je faisais.

“Je ne pense pas que les gens en Irlande se rendent compte de la différence que le professionnalisme allait faire.”

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L’ont-ils fait quelque part?