Comme les enquêteurs sur les crimes médico-légaux dans un certain nombre de programmes d’application de la loi, les archéologues n’ont besoin que d’une pincée de calcite, également connue sous le nom de “pop-corn des cavernes”, pour commencer à percer les mystères d’une peinture rupestre.

Des couches de calcite se forment souvent dans des grottes calcaires lorsque l’eau de pluie s’infiltre à travers la roche, dissolvant de petites quantités de calcium, qui précipite parfois sur les peintures rupestres.

Si les archéologues ont la chance de trouver ces peintures, ils peuvent déterminer l’âge de l’œuvre d’art grâce à un processus connu sous le nom de datation à l’uranium, a déclaré le professeur de sciences archéologiques Maxime Aubert de l’Université Griffith en Australie.

La technologie permet aux chercheurs de dater des peintures qui ont jusqu’à 600 000 ans.

Le professeur Aubert a déclaré au Straits Times: «Lorsque l’eau de la grotte se précipite sur le tableau, elle contient également une petite quantité d’uranium, car l’uranium est soluble dans l’eau.

“Avec le temps, il commence à se décomposer en un élément appelé thorium.”

Le thorium n’est pas soluble dans l’eau, donc l’élément n’aurait pas été présent au point de formation des cristaux, a-t-il ajouté.

Puisque le taux de décomposition de l’uranium en thorium est «précisément connu», les archéologues peuvent prélever un échantillon de pop-corn de la grotte et mesurer les proportions de thorium et d’uranium qui s’y trouvent.

Cette information leur permet de calculer quand la couche de calcite sur la peinture a été initialement formée, en lui donnant un âge minimum.

“Ainsi, quand nous disons que la calcite formée dans le tableau a au moins 45 500 ans, (la peinture) pourrait être essentiellement beaucoup plus ancienne, peut-être 50 000 ou 60 000 ans”, a déclaré le professeur Aubert. “Nous ne savons pas avec certitude”.

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Mais connaître l’âge approximatif d’une peinture particulière suffit pour donner aux archéologues un aperçu des artistes qui les ont créés.

«Cela nous dit que les gens qui ont créé cette œuvre d’art à Bornéo et à Sulawesi étaient complètement humains, ils sont comme nous», a-t-il déclaré.

Les îles indonésiennes de Bornéo et de Sulawesi sont considérées comme cruciales sur la route de migration humaine de l’Afrique vers l’Australie, où les gens s’étaient installés il y a environ 65 000 ans.

“Donc, si l’art est passé de quelque chose de simple à quelque chose de plus complexe, cela doit être arrivé il y a longtemps, probablement en Afrique”, a déclaré le professeur Aubert.

“Les humains qui ont émigré d’Afrique étaient complètement modernes et avaient la capacité de faire tout l’art qu’ils voulaient.”

  • Autres découvertes notables dans le monde

    De nombreux secrets d’un passé lointain ont été découverts par d’autres peintures rupestres trouvées dans le monde. En voici quelques uns:

  • 1. MODÈLES DE BOVINS ET DE MAINS SAUVAGES À BORNÉO


    PHOTO: PINDI SETIAWAN

    Dans une grotte calcaire de l’île indonésienne de Bornéo, une peinture de trois animaux qui semblent ressembler au bétail sauvage connu sous le nom de banteng a été trouvée.

    Les chercheurs ont déterminé que l’œuvre d’art, qui est fabriquée à partir d’un pigment d’oxyde de fer connu sous le nom d’ocre qui lui donne sa teinte rouge orangée, a au moins 40000 ans.

    Les résultats ont été publiés dans la revue scientifique Nature en novembre 2018.

    Plusieurs pochoirs peints dans les mêmes teintes se trouvaient à côté du bétail.

    Deux étaient âgés d’au moins 37 000 ans, tandis que le troisième avait un âge maximum d’environ 51 800 ans.

    Et un deuxième ensemble de peintures, représenté avec des pochoirs à main violet foncé, a été trouvé à environ 20 000 ans.

    Les chercheurs ont utilisé ces découvertes pour déduire que les peintures rupestres étaient probablement apparues à Bornéo il y a entre 40 000 et 52 000 ans. Les peintures donnent également un aperçu de la façon dont les traditions de l’art rupestre ont émergé et comment elles ont été transmises de génération en génération en Asie du Sud-Est.

  • 2. SCÈNE DE CHASSE À SULAWESI


    Le panneau d’art rupestre de Sulawesi représente une scène de chasse dans laquelle des chasseurs mythologiques mi-humains et mi-animaux chassent des cochons sauvages et un petit buffle. PHOTOS: RATNO SARDI

    Un panneau d’art rupestre représentant une scène de chasse a été découvert dans une grotte calcaire à Sulawesi, en Indonésie.

    On pense que les chasseurs, qui sont peints dans des couleurs brun rougeâtre, sont à la fois humains et animaux et recherchent des cochons sauvages et un petit buffle.

    Connus dans la mythologie sous le nom de thérianthropes, les chasseurs seraient des personnes capables de se transformer en d’autres animaux.

    Des chercheurs de l’Université Griffith d’Australie ont déterminé que le tableau avait au moins 43900 ans, selon les résultats de la revue Nature en 2019.

    Ils ont noté que la scène est l’un des plus anciens enregistrements de narration, ajoutant qu’il est très rare qu’une œuvre d’art aussi avancée soit créée à ce moment-là.

    Des scènes de l’art rupestre avaient commencé à apparaître il y a environ 21 000 à 14 000 ans, rendant ces représentations claires de thérianthropes encore plus rares, ont-ils déclaré.

  • 3. MODÈLES DE MAIN ET DE CERF À SULAWESI


    PHOTO: RIZA CHINE

    Les chercheurs ont trouvé une peinture rupestre vieille de 35 400 ans représentant un cochon-chevreuil, ou babirusa, et une empreinte de main humaine âgée d’au moins 39 900 ans sur les sites des grottes de Maros à Sulawesi.

    La découverte se situait entre 12 modèles de main humaine et deux représentations animales d’un total de sept sites de grottes, ont noté les chercheurs dans la revue Nature en 2014.

  • 4. PEINTURES DES GROTTES DE LASCAUX DANS LE SUD-OUEST DE LA FRANCE


    PHOTO: AGENCE FRANCE-PRESSE

    Les célèbres grottes de Lascaux dans la ville de Montignac dans le sud-ouest de la France ont plus de 600 peintures couvrant les murs intérieurs et les plafonds de la grotte.

    Découvertes dans les années 1940, les peintures sont principalement des animaux tels que des chevaux, des cerfs et des aurochs, un type de bétail éteint, et sont estimées à entre 15 000 et 17 000 ans.

    L’une des chambres les plus célèbres des grottes est la Sala de los Toros, qui comprend principalement les Uros.

    La grotte d’origine a été fermée en 1963, après que le dioxyde de carbone et la chaleur des visiteurs, entre autres polluants, aient endommagé les peintures.

    Une réplique de la section Hall of the Bulls a été ouverte au public en 1983 près de la grotte d’origine.

    Cheryl bronzage